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Hemos sabido durante varias décadas que los dinosaurios probablemente fueron eliminados por un impacto de meteorito, pero la investigación en curso continúa descubriendo nuevos matices en la situación general. Nuevos datos publicados en Nature Communications sugieren que el asesino de dinosaurios golpeó en un ángulo empinado y algo poco común, y que las consecuencias para la vida en la Tierra fueron significativas.

La mayoría de los informes y debates sobre Chicxulub suponen que el asteroide golpeó en un ángulo de 90 grados. Si bien es una simplificación fácil, esto probablemente no sea cierto; Según el documento, solo uno de cada 15 impactos de meteoros es más pronunciado que 75 grados, y solo el 25 por ciento ocurre entre 60 grados y vertical. Además, cuando un asteroide golpea a 90 grados, tres características distintivas: el centro de elevación del manto, el centro del anillo de pico y el centro del cráter, están uno encima del otro. Ese no es el caso en Chicxulub. En cambio, estas características están escalonadas descentradas, con el centro del anillo de pico y el centro de elevación del manto en lados opuestos del centro del cráter. Esto indica que el ángulo de impacto fue distinto de 90 grados.

Imagen por naturaleza

El centro del cráter es el centro del área que excavó el asteroide o el cometa, el centro del anillo de pico es el centro del anillo interno de roca desplazada que se forma en este tipo de cráter complejo (como se muestra en el cráter de Lowell a continuación), y el punto de la elevación máxima del manto es el lugar donde el manto se elevó más alto debajo de la corteza en respuesta al impacto. Después de un golpe como el impactador Chicxulub, la Tierra habría sonado como una campana durante días, hablando sismológicamente.

Cráter Lowell, Marte, con anillo de pico visible. Imagen de la NASA a través de Wikipedia

Los investigadores modelaron una variedad de ángulos y velocidades de impacto para determinar cuáles eran los criterios más probables para el impactador. Lo que encontraron sugiere fuertemente que el asteroide o cometa se acercó en un ángulo de 60 grados, en base a los restos del cráter y la forma en que se distribuyeron los escombros. Las imágenes a continuación muestran la trayectoria de un impacto de 60 grados frente a un impacto de 30 grados.

Impacto de 60 grados. Imagen de la naturaleza.

Impacto de 30 grados. Imagen de la naturaleza.

En ángulos de bajo impacto, el centro del levantamiento del manto y el centro del anillo de pico simulado se desplazan hacia abajo. Cuando el impacto ocurre en un ángulo alto, la elevación del manto compensa el rango, mientras que el anillo de impacto máximo compensa el rango. El grado de desplazamiento depende del ángulo de impacto, y 60 grados coinciden con los desplazamientos que vemos en Chicxulub.

El “peor de los casos” entra en juego debido a lo que golpeó el asteroide. Las rocas debajo del sitio de impacto de Chicxulub eran ricas en hidrocarburos, azufre y CO2, en parte gracias a los enormes depósitos orgánicos que quedaron de los seres vivos. El impacto de 60 grados, según los investigadores, liberaba 2-3 veces más azufre y CO2 que un impacto de 90 grados, y 10 veces más que un impacto muy superficial (15 grados).

En resumen, podemos existir hoy porque los dinosaurios no solo fueron alcanzados por un asteroide, sino que fueron golpeados por un asteroide de la peor manera posible. Si el asteroide hubiera llegado momentos después, o en un ángulo ligeramente diferente, los últimos 66 millones de años de historia en el Planeta Tierra podrían haber tomado un camino muy diferente.

Crédito de imagen característica: NASA

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