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La misión japonesa Hayabusa2 concluyó la semana pasada cuando el contenedor de muestras cayó en paracaídas en Australia. La misión ciertamente parecía un éxito en cada paso del camino, pero la verdadera prueba es si recogió o no la muestra que voló a buscar. Hoy, la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) confirmó que Hayabusa2 efectivamente trajo de vuelta una parte del asteroide Ryugu.

JAXA lanzó Hayabusa2 en 2014 y no alcanzó su objetivo hasta 2018. El equipo pasó meses escaneando el asteroide, que resultó ser mucho más accidentado de lo esperado. Finalmente, JAXA se decidió por los lugares de muestreo y la sonda hizo lo suyo. Primero, Hayabusa2 cayó a la superficie y disparó una bala de tantalio para lanzar pequeños trozos del asteroide en el recipiente de la muestra. Después de eso, Hayabusa2 lanzó una babosa propulsada por explosivos en el asteroide para descubrir material prístino, que luego recogió con otro viaje a la superficie.

Todo lo que podíamos decir con certeza hasta ahora es que la nave espacial realizó cada elemento de su misión exactamente como se suponía que debía hacerlo. No teníamos forma de saber si había regolito de asteroides dentro de los contenedores hasta que se abrieron, y ahora lo estaban. El equipo tuvo que esperar hasta que el recipiente de la muestra estuviera dentro de una sala limpia en Japón antes de abrir la cubierta exterior.

El recipiente de muestra dentro de la cápsula de reingreso se abrió el 14 de diciembre y confirmamos que había granos negros que se pensaba que eran de Ryugu. Esto está fuera de las cámaras principales y es probable que haya partículas adheridas a la entrada del colector de muestras. (Lanzamiento en inglés disponible mañana) https://t.co/NAw1R1cjvy pic.twitter.com/5BfXxfH29h

– HAYABUSA2 @ JAXA (@ haya2e_jaxa) 14 de diciembre de 2020

Al abrir el contenedor, JAXA notó “una muestra granular de arena negra que se cree que se deriva del asteroide Ryugu”. Incluso si esa fuera la extensión de la muestra, aún sería un gran éxito, es mucho más material de asteroides del que teníamos antes. Sin embargo, esta arena se encuentra fuera del depósito principal de muestras. Los ingenieros creen que habrá mucho más material Ryugu una vez que abran esa parte del contenedor. La arena probablemente se adhirió a la entrada del colector de muestras, dejándola fuera de la cámara principal.

El objetivo de JAXA era obtener al menos 100 miligramos de suelo del asteroide; podría ser menos y podría ser más. No lo sabremos hasta que se examine el resto del contenedor. En unos años, la misión OSIRIS-REx de la NASA regresará a la Tierra con muestras del asteroide Bennu. El diseño de la NASA es algo más ambicioso, con el objetivo de recolectar al menos 60 gramos de regolito. Los datos iniciales de la sonda sugieren que podría haber recogido alrededor de dos kilogramos de material. OSIRIS-REx volverá a la Tierra en 2023 si todo sale según lo planeado. Mientras tanto, JAXA proporcionará algunas de sus muestras de asteroides a la NASA.

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