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SpaceX y la NASA hicieron historia hace unas semanas cuando los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley despegaron camino a la Estación Espacial Internacional (ISS). A diferencia de todos los lanzamientos de astronautas anteriores, Behnken y Hurley volaron a bordo de una nave espacial desarrollada de forma privada lanzada desde los EE. UU. Como parte del Programa de tripulación comercial de la NASA. El cohete Falcon 9 y la cápsula Crew Dragon utilizada para ese lanzamiento eran brillantes y nuevos, pero ese podría no ser el caso más adelante. La NASA acordó dejar que SpaceX use hardware previamente volado para transportar personas hacia y desde el espacio.

SpaceX diseñó el Falcon 9 para que sea reutilizable, y ha estado haciendo un buen uso de esa capacidad en misiones de carga durante años. Después del lanzamiento, el refuerzo de la primera etapa del Falcon 9 se separa de la segunda etapa mientras todavía le queda algo de combustible. Utiliza ese combustible para frenar su descenso y aterrizar verticalmente en tierra o en uno de los buques no tripulados de SpaceX en el mar. Luego puede restaurar y reutilizar el cohete. La cápsula del Dragón también es un vehículo reutilizable que se puede recuperar después de una salpicadura.

Mientras SpaceX trabajaba hacia su objetivo de lanzar astronautas de la NASA, el plan era solo usar nuevo hardware. SpaceX podría recuperar el refuerzo y la cápsula para su uso en misiones que no son de la NASA, pero los astronautas que se dirigían a la ISS siempre se subirían a una nueva y agradable nave espacial. Con la misión Demo-2 detrás de nosotros, la NASA y SpaceX han estado reevaluando esta restricción. SpaceX propuso el uso de cohetes Falcon 9 pre-volados y cápsulas de Dragon. Después de evaluar los posibles riesgos, la NASA ha acordado que esto es lo mejor para el gobierno.

El refuerzo se recuperó después de la misión Demo-2.

SpaceX ha estado confiando en los propulsores durante años, y algunos de ellos han acumulado hasta cinco lanzamientos de carga. Hasta el momento, no ha habido ninguna evidencia que sugiera que el hardware tiene una mayor probabilidad de falla después de la restauración. La reutilización de cohetes permite a SpaceX ofrecer servicios de lanzamiento a precios más bajos. Sin embargo, la NASA inspeccionará el hardware de antemano, y no permitirá que SpaceX use refuerzos con demasiados vuelos anteriores para misiones tripuladas.

El próximo lanzamiento tripulado de la NASA con SpaceX debería tener lugar a finales de este verano, pero los preparativos ya han comenzado. SpaceX planea usar un nuevo refuerzo y cápsula para esta misión como lo hizo para Demo-2. El próximo viaje de SpaceX a la ISS después de eso no será hasta principios de 2021, lo que podría darle tiempo para arreglar un refuerzo recuperado para volarlo nuevamente.

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