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Los científicos solían preguntarse si los planetas eran comunes en todo el universo, y ahora sabemos: lo son. Las observaciones con telescopios terrestres y espaciales como Kepler y TESS han demostrado que los planetas son extremadamente comunes. Incluso hay un pequeño planeta similar a la Tierra justo al lado que orbita Proxima Centauri. Podemos decir eso con confianza ahora que un equipo de la Universidad de Ginebra ha confirmado y refinado las observaciones iniciales. Si bien Proxima Centauri b es similar en tamaño a la Tierra, puede que no sea un gran lugar para vacacionar.

Los científicos descubrieron Proxima b en 2016, pero tardó más en confirmar debido a cómo se detectó. La mayoría de las identificaciones de exoplanetas en la última década provienen del telescopio espacial Kepler, que utilizó el método de detección de tránsito. Cuando un exoplaneta orbita su estrella, puede bloquear la luz de la estrella durante breves períodos. Al rastrear estas caídas en brillo, podemos inferir las propiedades del planeta. Esta es una forma confiable de detectar planetas, pero solo funciona cuando el plano del otro sistema solar está alineado con el nuestro. Ese no es el caso de Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra a solo 4.2 años luz de distancia.

Un equipo del Observatorio Europeo Austral descubrió Proxima b con la ayuda de HARPS (buscador de planetas de alta velocidad radial de precisión), un espectrógrafo sofisticado en el Observatorio La Silla en Chile. Un espectrógrafo puede medir las pequeñas oscilaciones en el movimiento de una estrella que puede indicar la presencia de un exoplaneta. Ahora, el equipo de la Universidad de Ginebra ha lanzado ESPRESSO, un espectrógrafo más potente en el mismo observatorio para confirmar Proxima b.

Así es como creemos que se ve en la superficie de Proxima b, un exoplaneta templado que orbita en la zona habitable alrededor de una enana roja en nuestro sistema estelar vecino más cercano, Alpha Centauri. Imagen: ESO

Los datos de ESPRESSO confirman que Proxima b está allí y que es solo 1,17 veces la masa de la Tierra. También completa una órbita solar completa en 11.2 días terrestres. A pesar de estar tan cerca de la estrella, Proxima b está dentro de la zona habitable porque Proxima Centauri es una enana roja pequeña y fría. Con su presencia confirmada, el equipo también puede decir con certeza que Proxima b recibe aproximadamente 400 veces más radiación de rayos X que la Tierra.

Debido a que Proxima b no transita la estrella, es más difícil recopilar datos sobre su composición. Sabemos que es solo un poco más masivo que la Tierra, por lo que probablemente sea un mundo rocoso. Sin embargo, nadie sabe si podría tener una atmósfera que podría protegerlo de toda esa radiación. Hay mucho más que aprender sobre Proxima b, pero es posible que tengamos que esperar a instrumentos futuros como el James Webb Space Telescope para ayudarnos a llegar allí.

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