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SpaceX ha hecho historia oficialmente con el primer lanzamiento exitoso de humanos en órbita por una empresa privada. La cápsula Crew Dragon, que transportaba a los astronautas de la NASA Robert Behnken y Douglas Hurley, llegó a la órbita de forma segura a los 12 minutos del lanzamiento y ahora se dirige a la Estación Espacial Internacional. Fue el primer lanzamiento tripulado desde suelo estadounidense en casi nueve años después de la retirada del programa del transbordador espacial. La colaboración conjunta NASA-SpaceX significa que Estados Unidos ya no tiene que depender de los lanzamientos rusos Soyuz para trasladar a los astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional.

Como parte del lanzamiento, la primera etapa del cohete Falcon 9 Block 5 aterrizó con éxito en la nave de aviones no tripulados de la compañía, llamada apropiadamente Of Course I Still Love You. En la marca de 12 minutos, la cápsula del Dragón se separó de la segunda etapa cuando alcanzó la altitud de órbita.

El lanzamiento de hoy tuvo lugar en la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy después de un intento fallido el pasado miércoles debido a condiciones climáticas desfavorables. Al contrario del procedimiento habitual de la NASA, SpaceX alimentó el Falcon 9 después de que los dos astronautas ya habían abordado el Dragón. Si bien la misión está completamente automatizada, tanto Behnken como Hurley conservan la capacidad de controlar manualmente la cápsula y, de hecho, lo harán como parte del vuelo, que SpaceX inicialmente no quería hacer.

Separación exitosa de la NASA-SpaceX Demo-2 de la segunda etapa Falcon 9.

Los astronautas realizarán una variedad de tareas a bordo del Crew Dragon como parte de la misión de demostración, además de la demostración de control manual. Luego, alrededor de las 10:30 a.m. del domingo, hora del este, Hurley y Behnken llegarán a la Estación Espacial Internacional, donde Crew Dragon se enfrentará a su nuevo sistema automatizado de atraque.

Después de una corta estadía en la ISS (cuya longitud exacta aún no se ha determinado), los dos astronautas regresarán a la Tierra en el Dragón y se lanzarán al paracaídas en el Océano Atlántico. Esa será la primera vez que los astronautas habrán aterrizado de esta manera desde 1975, antes de los días del programa del Transbordador espacial. Si bien la cápsula Crew Dragon tiene sus propios motores SuperDraco, tanto como propulsión de respaldo como como sistema de lanzamiento-aborto, no se utilizarán en esta misión. Sin embargo, los aterrizajes futuros con los motores pueden estar en las cartas.

Después de una exitosa misión SpaceX Demo-2, la NASA y SpaceX esperan usar el Crew Dragon para enviar y devolver astronautas a la ISS regularmente.

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