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La semana pasada, Intel anunció que retrasaría su nodo de proceso de 7 nm al menos seis meses. Según el CEO de la compañía, Bob Swan, el nodo está al menos 12 meses por detrás de las hojas de ruta internas de Intel. A corto plazo, eso significa demoras en el producto y probablemente algún hardware actualizado de 10 nm en lugar de nuevos equipos de 7 nm. A largo plazo, los resultados potenciales van desde “Intel recupera el liderazgo del proceso” hasta “Intel se convierte en una empresa sin recursos”. No hay mucha presión allí.

La situación actual de Intel es históricamente sin precedentes para el fabricante gigante de CPU. Si bien Intel vendió 10nm de silicio para laptop comercial en volumen a partir de hace ~ 12 meses, la compañía aún no ha hecho la transición de sus computadoras de escritorio o servidores al nuevo nodo. Se espera que los volúmenes de producción de los servidores de Ice Lake comiencen a enviarse a fines de 2020, con las primeras CPU de escritorio de 10 nm programadas para H2 2021. Intel tardó unos cinco años en pasar de Broadwell a Ice Lake (móvil) de 14 nm, 5-5.5 años para Xeon dependiendo de qué modelos se lancen primero, y seis años para computadoras de escritorio. Rocket Lake puede ofrecer una nueva arquitectura en 14nm, pero Alder Lake será el primer nodo nuevo.

Si bien los problemas de transición de 14nm de Intel han ocupado la mayoría de las pulgadas de columna, no son los únicos vientos en contra que la compañía enfrenta actualmente. Hace dos años, escribí una historia titulada “Intel está en una encrucijada”, discutiendo tanto los problemas de fabricación de la compañía como las apuestas que estaba haciendo en campos como AI y 5G. Dos años después, algunas de esas apuestas han fallado o aún no han valido la pena.

El negocio 5G de Intel se volvió mucho más estrecho después de que la compañía vendió su IP de módem a Apple. La próxima plataforma Movidius de Intel, Keem Bay, que según se informa ofrece eficiencias mucho más altas que las partes de la competencia de Nvidia, supuestamente integra una CPU Cortex-A53 en lugar de una parte Intel x86. En enero, Intel anunció que estaba finalizando su inversión en Nervana y moviendo sus planes de productos a IP creados por su rival Habana Labs.

Ponte Vecchio, que se suponía que sería el primer chip de 7 nm de Intel y que debutaría a principios de 2021, se ha retrasado hasta fines de 2021 / principios de 2022. Inmediatamente después de notificar a los inversores que Ponte Vecchio había caído, el CEO Bob Swan declaró: “Ahora esperamos vea los envíos iniciales de producción de nuestro primer producto de 7 nanómetros basado en Intel, una CPU cliente a fines de 2022 o principios de 2023 “. La implicación aquí es que Ponte Vecchio ya no se está construyendo en 7 nm, o que el núcleo de la GPU ya no se está construyendo en Intel. Durante la conferencia telefónica de Intel, varios inversores se dieron cuenta del hecho de que la compañía se refería a 7nm como 12 meses de retraso interno pero enfrentando solo seis meses de retraso, y las fuentes con las que hablamos con cierto conocimiento de los mapas de Intel hicieron eco de esas incertidumbres. No existe una gran confianza en la industria sobre la capacidad de Intel para alcanzar estas nuevas fechas, sin tener en cuenta los tremendos problemas que la compañía ha encontrado hasta la fecha.

El PSG (Grupo de Soluciones Programables) de Intel, que contiene su negocio Altera FPGA, continúa avanzando a ~ $ 500M por trimestre, no un cambio abrupto, pero muy por detrás de Xilinx. Todo el concepto de CPU + FPGA en la misma pieza de silicio parece haber pasado a otros avances. Intel lanzó un Xeon con un FPGA integrado con el Xeon Gold 6138P en 2018, pero no ha actualizado el SKU desde entonces.

Optane puede tener un potencial a largo plazo como tecnología de memoria y la segunda generación debería ser más rápida que la primera, pero el software existente a menudo tiene que ser reescrito para aprovechar las características de Optane y sigue siendo una desventaja para NAND en términos de costo. Foveros y la interconexión omnidireccional de Intel podrían ser avances fundamentales para tecnologías futuras, pero incluso la mejor interconexión necesita componentes sólidos a los que conectarse. La decisión de Jim Keller de irse por “razones personales” realmente no pasa la prueba de olfateo.

Lo que los riesgos de Intel

Intel tiene la notable costumbre de ganar toneladas de dinero cuando está en problemas, tecnológicamente hablando. Prescott fue la peor CPU que Intel vendió y un récord de ingresos cuando era nuevo, y el centro general de datos de Intel y las ventas de CPU han tenido un buen desempeño en los últimos trimestres. Parte de ese impulso proviene de COVID-19, pero la compañía disfrutaba de una demanda sólida incluso antes de la pandemia. Aquellos de ustedes que esperan que 2023 amanezca con un Intel roto, suplicando un alivio financiero de la talla de AMD o TSMC, fueron los que mejor atemperaron esas expectativas. Intel continuará obteniendo buenos resultados por una serie de razones, incluida la excelencia continua en mercados específicos / cargas de trabajo, familiaridad, inercia, acuerdos de compra de varios años y ser la plataforma elegida para una gran cantidad de software en circunstancias en las que los clientes compran sus aplicaciones oficialmente, Intel continuará aferrándose a grandes segmentos de mercados de estaciones de trabajo, computadoras de escritorio y servidores.

Si esto fuera 2012, el artículo podría terminar allí mismo. Sin competidores ARM o x86 en el horizonte, Intel podría superar los próximos 3-5 años, arreglar sus nodos de proceso y sus CPU, y volver a la carga sin enfrentarse a un competidor serio. Pero esto no es 2012, e Intel enfrenta amenazas en todo el espectro. Su fabricante rival x86, AMD, está haciendo una jugada seria para el liderazgo general del mercado. Al mismo tiempo, Intel se enfrenta no solo a un competidor basado en ARM, sino a varios de ellos: Qualcomm y Apple en computadoras portátiles y Amazon, Ampere, Nuvia y todos los demás productos basados ​​en Neoverse en servidores. Todo lo que necesitamos en este momento es que Western Digital anuncie un nuevo procesador de alto rendimiento basado en RISC V.

No son los riesgos a corto plazo en 2021-2022 los que deberían mantener despiertos a los inversores de Intel por la noche. Es la cuestión de cómo evoluciona esta situación en 2024, 2025 y más allá. En este punto, hay pocas razones para creer que Intel tendrá 7 nm listo para enviar seis meses después de su objetivo original. El respaldo de características de 10nm en los 14nm de Rocket Lake comprará Intel en algún momento, pero la compañía obviamente no puede seguir diseñando chips para el mismo nodo para siempre.

Es casi seguro que todos estos retrasos se acumularán entre sí, porque hay algunas ventanas críticas de introducción de tecnología que tienen que suceder en los límites de transición de nodo. El EUV tiene que entrar. Una vez instalado, continuar escalando hacia abajo requerirá dispositivos EUV de alta NA o la adopción de patrones múltiples. De cualquier manera, estas no son tecnologías de fuego y olvido para Intel: son tecnologías que deben instalarse y luego reducirse a la vez que mejoran el rendimiento.

Sería estúpido contar a Intel por completo, dada la historia de la compañía y su larga trayectoria de rendimiento probado, pero sería igual de estúpido fingir que todo va bien en el gigante de silicio. Mantengo mis estimaciones de la semana pasada: Intel tiene 2-3 años para demostrar un cambio fundamental, o los inversores comenzarán a plantear serias preguntas sobre su futuro como IDM.

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