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La presentación del M1 de Apple esta semana no fue solo un triunfo para la compañía. Señaló un profundo cambio de poder dentro de la industria de las computadoras personales, uno con consecuencias significativas para compañías como Dell, HP y Lenovo si la tendencia actual continúa sin ser cuestionada.

Las CPU x86 han dominado las computadoras portátiles, servidores y computadoras de escritorio durante al menos los últimos 25 años. El modelo comercial es sencillo: empresas como AMD, Micron, Nvidia e Intel diseñan (y construyen, en el caso de Intel) componentes, que luego son comprados por otras empresas y utilizados como bloques de construcción para ensamblar PC completas. Con pocas excepciones, las empresas que diseñan las arquitecturas subyacentes son diferentes de las que construyen los componentes, que a menudo (pero no siempre) son diferentes de la empresa que envía el sistema final al consumidor.

Érase una vez (léase: mediados de la década de 1990), empresas como HP, Compaq e IBM tenían sus propias divisiones de CPU y enviaban su propio hardware de estación de trabajo y servidor personalizado para competir con x86. Cuando x86 se comió sus mercados, lo hizo con una promesa implícita: seguir con Intel (u ocasionalmente, AMD) y estos diversos OEM obtendrían mejoras de rendimiento más regulares con menos problemas y trastornos de los que podrían lograr al diseñar y fabricar sus propios productos.

Evaluada a lo largo de un cuarto de siglo, esta asociación ha tenido bastante éxito. Pero se basa, implícitamente, en una serie de supuestos. Entre ellos: Que Intel (o x86 en general) ofrecería la mejor relación rendimiento / dólar que un cliente podría esperar y que la tasa neta general de mejora, la “recompensa” por comprar x86, si se quiere, sería mayor para estos sistemas que los sistemas construidos por cualquier otro proveedor.

La ventaja de este sistema, desde la perspectiva de los OEM, es que garantiza un campo de juego uniforme. Si bien los modelos de licencia son muy diferentes, puede establecer una analogía entre ARM que proporciona una licencia IP rígida para una CPU estandarizada como Cortex-A73 a cualquier cliente que desee una e Intel que vende el mismo Core i9-10900K a cualquier OEM. HP no tiene que preocuparse de que Dell esté desarrollando su propia microarquitectura personalizada para construir una mejor CPU, y Dell no tiene que preocuparse por un proyecto de skunkworks que se ejecuta en Lenovo. Las introducciones de CPU, los cambios en el conjunto de chips y los lanzamientos están estandarizados y ocurren en cadencias regulares, lo que mantiene bajo el costo del desarrollo de nuevo hardware y facilita la estimación de los volúmenes de fabricación. Aquí estamos hablando principalmente de CPU, pero AMD y Nvidia usan el mismo modelo básico para GPU.

Mientras Apple usara hardware x86, estaba vinculado al mismo paradigma informático que todos los demás. Pero Apple ya no usa x86.

Apple trastorna el carrito

El M1 de Apple no revolucionará el mercado de la noche a la mañana, pero si el chip ofrece las mejoras que promete Apple e Intel no puede encontrar una manera de cerrar la brecha en los próximos 18-36 meses, las cosas en el universo x86 podrían ponerse feas. Cuanto más alto pueda Apple escalar su rendimiento, más agresivamente podrá desafiar la jerarquía x86 con chips que consumen menos energía y alcanzan objetivos absolutos de rendimiento más altos. A corto plazo, nada va a cambiar. A largo plazo, los fabricantes comenzarán a preguntarse si vale la pena pagar primas tan altas a Intel cuando los núcleos ARM obviamente pueden ofrecer un mejor rendimiento. Los consumidores preguntarán lo mismo. Puede que a Apple le lleve una generación o dos hacer que las cosas se muevan, pero si el rendimiento está ahí, las pilas de software y el interés de los clientes seguirán. Incluso los precios altos son solo un impedimento limitado: si los clientes no estuvieran dispuestos a pagar el precio más alto por un rendimiento excelente, Intel no tendría los márgenes que tiene.

Si los últimos ocho años lo han demostrado todo, es que estas tendencias se mueven mucho más lentamente de lo que los consumidores y los directores ejecutivos suelen esperar. La cuota de mercado de servidores de ARM sigue siendo fraccional cuando los expertos predijeron con confianza una cuota de mercado de dos dígitos para 2020 hace diez años, pero los chips ARM se están trasladando a los servidores. Incluso antes de Apple, los chips ARM estaban comenzando a pasar a las computadoras portátiles a través de Windows en ARM.

Si el silicio personalizado de Apple demuestra ser una estrategia ganadora, la gente en el mundo de las PC lo notará, especialmente si los clientes comienzan a mover sus compras hacia el hardware de Apple. Esto amenaza directamente los márgenes de Intel en sus CPU y podría empujar a la compañía a reducir sus precios, pero tampoco será bueno para los resultados de AMD. Samsung se está saliendo del negocio principal de ARM personalizado, pero no es una locura imaginar un nuevo jugador emergiendo en el espacio de las PC, especialmente ahora que Nvidia posee ARM. No creo que haya ninguna razón para esperar una entrada de Nvidia a corto plazo en este mercado, pero Windows en ARM existe y Nvidia ahora posee ARM. Si la compañía quiere hacer una incursión en el diseño de sus propias CPU personalizadas con gráficos Nvidia adjuntos como parte de un impulso a largo plazo para licenciar sus diseños a los OEM de PC, posee todas las piezas del rompecabezas que necesita probar.

Si lo piensa bien, el duopolio Intel / AMD funciona muy bien para los OEM en ciertos aspectos. Pueden amenazar a Intel con cambiar su negocio a AMD cuando quieren negociar algún aspecto de un acuerdo de compra y viceversa. Dado que Intel tiene un competidor importante en el mercado, hay espacio para posicionar a una empresa como la solución de gama alta y a una empresa como la ganadora en relación con la relación precio / rendimiento. Este marco también respalda los altos precios que cobra Intel por los chips de gama alta porque todos aceptamos que comprar en el extremo más alejado de la curva naturalmente conlleva un sobreprecio.

Pero, ¿qué sucede si Intel y / o AMD ya no están en el extremo superior de la curva? De repente, comienza a parecer que el OEM es el idiota que paga por la marca en lugar de ofrecer la solución que sus clientes realmente quieren.

Todo esto se desarrollará con relativa lentitud en el mercado. Se necesitan años para diseñar y desarrollar nuevos chips. No importa lo bueno que sea el M1, Apple no se hará cargo de la industria de las PC en 18-24 meses porque la gente compra lo que compra por muchas razones, incluida la familiaridad con la marca. Hay mil razones, desde controladores de juegos hasta emulación, por las que no habrá una transición rápida x86-ARM en el mercado de PC convencional. Cualquier transición de este tipo se desarrollará de manera relativamente lenta, pero si AMD e Intel no pueden detectar ARM, sucederá a largo plazo.

Si Apple obtiene una ventaja suficiente al diseñar su propio núcleo ARM personalizado, los jugadores en el espacio de la PC comenzarán a buscar aprovechar la tendencia. Pueden pasar de 3 a 5 años antes de que el mercado general comience a cambiar, pero al menos algunos negocios se moverán. Los OEM de PC normalmente operan con márgenes terribles y los chips ARM son más baratos que sus contrapartes x86. Si Dell puede obtener un margen adicional del 0,25 por ciento de un núcleo ARM en lugar de un núcleo x86, lo hará y todos los fondos de marketing del mundo no atraerán a los consumidores que han sido atraídos por las promesas de una mejor batería. vida y mayor rendimiento.

Para ser claros, no estoy convencido de que AMD e Intel no puedan vencer a Apple. El rendimiento de AMD ha mejorado rápidamente cada año desde el debut de Zen. Si Zen 4 aumenta el rendimiento y la eficiencia como lo hizo Zen 3, la compañía tendrá su propia narrativa potente en 2021. Intel se ha enfrentado a importantes problemas de fabricación en los últimos años, pero si la compañía puede recuperar su propio encanto o pedir prestado algo a Samsung, probablemente seguirá siendo el actor dominante del mercado.

La exposición y el riesgo de Intel son mayores que los de AMD porque su participación de mercado y su posición de precio / rendimiento son objetivos más grandes y fáciles, pero ambos fabricantes se enfrentan a una seria amenaza. Tiger Lake y Zen 3 son mejoras de lo que vino antes, pero Alder Lake y Zen 4 deben ser al menos tan fuertes como sus predecesores para aparentemente mantener la paridad con lo que Apple está cocinando. El enfrentamiento competitivo puede haber comenzado con un chip de cuatro núcleos, pero no terminará ahí.

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