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Hemos hablado de Zhaoxin varias veces durante los últimos años y hemos cubierto los esfuerzos de la compañía para construir un verdadero competidor x86. Esta es una tarea difícil para VIA, uno de los accionistas y contribuyentes de IP de Zhaoxin, que nunca ha competido con AMD o Intel cuando se trata de construir CPU de alto rendimiento. La compañía originalmente se ganó un mercado en el segmento de energía ultrabaja (mini-ITX, por ejemplo, es originalmente un estándar VIA). Hace unos años, firmó un acuerdo con Shanghai Zhaoxin Semiconductor para permitir que esa empresa construyera sus propios diseños x86. Ahora, está ampliando ese acuerdo con algunas transferencias de IP adicionales.

Hasta la fecha, las CPU Zhaoxin han sido decepcionantes en comparación con un chip x86 moderno, pero el nivel general de rendimiento que ofrecen aún ha mejorado, poco a poco. Su último chip, el KX-U6780A, logró ofrecer un rendimiento de juego a la par con una APU débil de clase Excavator con la mitad de los núcleos. Si bien esto no es exactamente un respaldo rotundo, es una competencia mejor que la que la compañía ha ofrecido en el pasado. Con la familia KX-7000 en desarrollo y supuestamente apuntando a un proceso de 7 nm, hay esperanzas de mejoras futuras.

Imagen de THG

Actualmente, se cree que todos los procesadores de Zhaoxin son evoluciones del núcleo “Isaiah” de VIA. Isaiah es un diseño de 12 años construido por Glen Henry en Centaur y originalmente comercializado como VIA Nano. El Nano en realidad tuvo cierto éxito general y podría haber sido un competidor contra Atom en su mercado inicial. Pero VIA no pudo atraer el interés de los OEM en la pieza, o tuvo otros problemas no especificados. Isaiah fue un gran avance sobre el VIA C7, que era un chip en orden, pero no hay suficientes detalles disponibles sobre las capacidades exactas de Zhaoxin para comparar realmente cómo la arquitectura más moderna divergió de sus raíces.

VIA está vendiendo algo de propiedad intelectual a Zhaoxin, y su subsidiaria Viabase, 100% propiedad, está haciendo lo mismo. Se espera que el valor total del acuerdo sea de $ 257 millones, y VIA espera reconocer ~ $ 197 millones en ganancias después de los costos asociados. Sin duda, China está interesada en el acuerdo, dado que la lucha entre ella y el gobierno de Estados Unidos ha profundizado la urgencia de desarrollar su propia fabricación local de silicio.

Será particularmente interesante ver si la familia KX-7000 de Zhaoxin incorpora alguna de las mejoras que Centaur Technology (otra subsidiaria de VIA, adquirida junto con Cyrix a fines de la década de 1990) anunció cuando debutó con el núcleo de CPU CHA en 2019. Se espera que CHA sea la primera CPU de servidor que incluye un núcleo acelerador de inteligencia artificial integrado y ofrecerá hasta ocho núcleos con soporte para funciones como AVX2 y AVX-512.

Históricamente, los diseños de Centaur se han centrado en eliminar lo que la compañía siente que es un elemento extraño que conduce a malas compensaciones entre el rendimiento y la eficiencia energética. Sus núcleos de CPU a menudo se han diseñado para ser “lo suficientemente buenos” al tiempo que ofrecen una duración excepcional de la batería o temperaturas de funcionamiento bajas. El hecho de que VIA y Zhaoxin estén fortaleciendo sus lazos podría interpretarse como una señal de que veremos más trabajos fabulosos de VIA en China. Si bien EE. UU. Ha impuesto ciertas moratorias sobre lo que las empresas chinas pueden comprar y qué tipo de productos, aún no hemos visto ninguna información que sugiera que VIA, que tiene la fracción más mínima del mercado de PC, haya recibido atención real.

Originalmente se esperaba que el CHA se enviara este año, por lo que las CPU KX-7000 basadas en él en algún momento de 2021 tienen sentido. Alternativamente, este podría ser el primer diseño central independiente de Zhaoxin, con un poco de ayuda de los ingenieros y la biblioteca de patentes de VIA. Si continúan mejorando, es de esperar que algunos de estos núcleos de CPU atraviesen el océano en mayor número. Ciertamente, no nos importaría una pelea de tres vías para obtener la mejor CPU, si Zhaoxin puede enfrentar el desafío en unos pocos años más.

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