Aunque ha tenido 11 fracasos comerciales, hoy Ray Youssef está construyendo escuelas financiadas con Bitcoin en África como director ejecutivo de Built With Bitcoin Foundation y está ayudando a millones de personas a comprar y vender criptomonedas como CEO de Paxful. Sin embargo, Youssef también admite saquear ferreterías en nombre de una escuela conventual después del huracán Katrina y dice que estuvo a punto de recibir un disparo como sospechoso de ser un agente de la CIA durante la Revolución Egipcia.

Acaba de regresar de El Salvador, donde pasó un tiempo en Bitcoin Beach, donde dice que incluso los niños están usando Bitcoin (BTC). Los servicios de criptopagos son importantes allí porque el 70% de las personas en El Salvador no tienen una cuenta bancaria. Para Youssef, las redes financieras de igual a igual significan esperanza para el mundo en desarrollo.

Todos los caminos conducen a Bitcoin

Cuando Youssef escuchó por primera vez sobre Bitcoin en 2011, rápidamente “lo descartó como dinero nerd”. Tenía cosas más urgentes en la cabeza, ya que ese año dejó la relativa comodidad de Nueva York para apoyar la revolución en su Egipto natal. Allí, fue al centro de las protestas en la plaza Tahrir en el centro de El Cairo y “casi muere en la primera noche de una pelea realmente loca” durante la cual fue arrestado por los militares como sospechoso de ser un agente de la CIA. “Podría escribir un libro solo en esa noche”, concluyó con una risa que irradiaba misterio.

No es el primer líder criptográfico que se lanza a una revolución, como Griff Green, que una vez protegió las urnas electorales en Cataluña, o Amir Taaki, que fue a luchar con el YPG kurdo. Sin embargo, después de regresar a su hogar en los Estados Unidos, comenzó a integrar sus experiencias de la revolución y a cuestionar muchas cosas sobre la sociedad.

La energía en Nigeria transformará el mundo. Los jóvenes ya han comenzado a construir una capa de asentamiento financiero panafricano utilizando #bitcoin y nada puede detener a los de igual a igual. África ahora lidera el nuevo mundo de las finanzas y la adopción de criptomonedas. Déjanos mostrarles amor https://t.co/kTSFDdYwUl pic.twitter.com/uufSnLKUZz

– Ray “Adewale Uwaifo” Youssef (@raypaxful) 12 de junio de 2021

Una de las madrigueras de conejo por las que descendió fue la del dinero. “Empecé a hacer preguntas sobre el dinero: ¿Dónde está? ¿De dónde viene?” él dijo. Pronto, “comenzó a ver la historia a través de una lente muy diferente”. Fue entonces cuando regresó a Bitcoin, donde sintió que podía encontrar respuestas.

Parece que las criptomonedas atraen a revolucionarios, quizás respaldando la idea de una revolución tecnológica o financiera provocada por blockchain. Cuando llegó al Bitcoin Center NYC para su primera reunión en 2013, se preguntó sobre los otros Bitcoiners: “¿Cómo son? ¿Están en el mismo viaje que yo? ”

Al describir el evento, sonaba como un peregrino que cuenta la historia de un santuario lejano donde esperaban encontrar a otros buscadores de la verdad. La primera persona que conoció, Artur Schaback, su futuro socio comercial, fue el único otro hombre alto en la reunión, “Así que nos llevamos bien y realmente nos unimos a la creencia de que Bitcoin podría ayudar al pequeño”. Pronto, comenzaron a trabajar en una solución minorista de Bitcoin, pero no fue fácil.

“Nos quedamos sin dinero, tuvimos que elegir entre nuestra puesta en marcha o un lugar para vivir”.

Los dos aventureros “terminaron sin hogar, surfeando sofás”. Youssef sintió que había tocado fondo y necesitaba pedir ayuda; estaba aterrorizado de que su madre se enterara de su situación. Ayunó durante un mes y oró. “Tuve que sentirme verdaderamente humilde y rogarle a Dios que me ayudara; estaba destrozado, derrotado y tuve una noche muy especial, fue la Noche del Poder del Ramadán”, recordó solemnemente. Lo que sea que experimentó entonces, para Youssef, representó un punto de inflexión.

Youssef se mudó inicialmente a los Estados Unidos con su familia desde Egipto cuando tenía 2 años y, a los 8, ya estaba trabajando en trabajos ocasionales. Estudió historia en el Baruch College de Nueva York a partir de 1996, pero su verdadera pasión eran las computadoras. Obtuvo su primera PC a los 19 años y “aprendí a codificar de inmediato y comencé a hacer nuevas empresas”. Trabajó como ingeniero de software senior en la empresa de teléfonos inteligentes YadaYada primero durante dos años antes de embarcarse en su camino empresarial. El primero de ellos estaba relacionado con la distribución de cupones a través de mensajes de texto, pero la idea no logró ganar terreno.

Sin embargo, el joven emprendedor pronto tuvo su primera probada del éxito, ya que cambió a tonos de llamada descargables. Su nueva empresa, llamada MatrixM, “pasó de ingresos de $ 0 a $ 1 millón en menos de seis meses”.

“El mayor problema fue principalmente que los usuarios que querían tonos de llamada eran personas no bancarizadas: adolescentes”.

Aunque tuvo un buen comienzo, la siguiente década no le brindó un viaje cómodo. Youssef describe mejor esta parte turbulenta de su vida en LinkedIn, donde escribe su título como “Emprendedor” en “11 startups fallidas y muchas lecciones aprendidas”. El hecho de que no se rindiera durante ese tiempo lo dice todo. Aunque su éxito inicial podría atribuirse a la mera suerte, seguramente lo ayudó a creer en sí mismo a pesar de años de fracaso. Ya sea que fuera un emprendedor competente después de su primer éxito o no, seguramente se había esforzado mucho para convertirse en uno después del undécimo fracaso.

En su trabajo en MatrixM, Youssef descubrió que la infraestructura peer-to-peer, entonces todavía en su infancia, era la clave para obtener acceso a tonos de llamada y una amplia audiencia: los usuarios podían cargar tonos de llamada y descargarlos. Hoy, explicó Youssef, las plataformas peer-to-peer como Uber y Airbnb se han “convertido en parte de nuestra vida diaria”. Lo mismo ocurrirá pronto con las finanzas entre pares. “La humanidad ha estado esperando este durante mucho tiempo”, dijo. Si bien los países desarrollados pueden beneficiarse, Youssef dijo que la necesidad en las economías emergentes, como en gran parte de África, es mucho mayor.

Describió los problemas que enfrentan las personas al realizar transacciones de dinero como “alucinantes: incluso si tienen una cuenta bancaria y obtienen una tarjeta bancaria, solo pueden gastar $ 100 al mes como máximo con su tarjeta Visa”. Esto significa que enviar dinero dentro y fuera de África puede convertirse rápidamente en una pesadilla, ya que los comerciantes no pueden comprar fácilmente productos de China, por ejemplo. “Tienen que pasar por tres o cuatro saltos, convertir su dinero en dólares estadounidenses en el mercado negro y encontrar la manera de ingresarlo en una cuenta bancaria que realmente pueda transferir el dinero porque sus cuentas personales no pueden”, explicó en un tono exasperado.

Paxful

Algún tiempo después, en 2015, se le informó de un método para obtener ganancias vendiendo tarjetas de regalo para BTC. Youssef sospechaba pero decidió intentarlo por desesperación. “Pensé que era una estafa, pero funcionó, así que lo ampliamos”, recordó como si todavía estuviera sorprendido. Con su sistema funcionando, Youssef y Schaback decidieron construir una plataforma para intercambiar criptomonedas por tarjetas de regalo, viéndola como “la mejor manera de incorporar a los no bancarizados” al mundo de las criptomonedas. Después de 72 horas de codificación, Paxful estaba en vivo.

Youssef recuerda un momento en el que recibió una llamada de servicio al cliente de una “dama desesperada” que necesitaba comprar BTC por valor de $ 2.50 para pagar un anuncio clasificado en línea. Hasta sus últimos $ 13 y sin una cuenta bancaria, no tenía idea de cómo comprar Bitcoin, ya que ningún servicio estaba dirigido a personas como ella. Con sus hijos llorando de fondo, Youssef la guió para que fuera a una farmacia cercana y comprara una tarjeta de regalo de Walmart de $ 10.

“’Está bien, lo guiaré a través de todo el proceso de convertir una tarjeta de regalo de Walmart en Bitcoin, y luego enviar el Bitcoin a esa dirección’. Fueron dos horas, fue duro “.

La experiencia fue formativa, ya que ilustró las luchas reales de quienes no tienen acceso al sistema bancario tradicional y tratan de utilizar servicios modernos basados ​​en Internet. “Es por eso que Paxful está en la cima: estamos dispuestos a hacer lo que otros no están dispuestos a hacer, estamos dispuestos a ir a donde otros no están dispuestos a ir, como Nigeria”, explicó Youssef, refiriéndose al hecho de que las pequeñas transacciones generan pocas ganancias. Dijo que siente una profunda conexión con África debido a sus raíces. “Todo este tiempo, mi sueño fue ayudar a África”, afirmó.

Hoy, Paxful permite a los usuarios comprar y vender criptomonedas a través de cientos de métodos. Es rentable y cuenta con más de 6 millones de usuarios, respaldados por “casi 500 personas en nueve oficinas en todo el mundo”. Él cree que pronto la plataforma se generalizará, especialmente en Nigeria, que es el mercado más grande de la compañía y el hogar a tiempo parcial de Youssef. “Ellos son los que van a impulsar al resto de África hacia adelante. Nigeria es el León de África ”, dijo Youssef con orgullo, como si él mismo fuera nigeriano. Youssef cree que pronto será el Silicon Valley de África.

Construido con Bitcoin

La Fundación Built with Bitcoin, donde Youssef se desempeña como director ejecutivo, tiene como objetivo construir 100 escuelas en todo el mundo en apoyo de las comunidades locales, una idea inspirada en su experiencia después del huracán Katrina en Louisiana en agosto de 2005. Youssef vio la devastación en las noticias y decidió que “yo mismo voy a ir allí”.

En el terreno, descubrió que varias organizaciones benéficas le eran de poca ayuda. “Finalmente, logré encontrar a estas cinco monjas dominicas en el Barrio Francés. Tenían una escuela y querían que yo ayudara a reconstruir y reabrir la escuela “. Youssef recorrió la ciudad en busca de materiales de construcción y suministros, a veces poniéndose en gran peligro. En un momento, se hizo amigo de un camionero y “él y yo acabamos saqueando un Lowes [hardware store] para llevar útiles a la escuela “.

“Durante este tiempo tuve muchas aventuras, una en la que casi me mata la policía, que me vio vagar por la ciudad pensando que soy un saqueador”.

La apertura de la escuela, cree Youssef, fue clave para ayudar a la ciudad a reabrir después del desastre, ya que la policía y el departamento de bomberos “no habrían regresado si no hubieran podido enviar a sus hijos a la escuela”. Las escuelas, se dio cuenta, son un pilar del desarrollo comunitario y la civilización. “De ahí surgió la idea de Built with Bitcoin: cien escuelas en los próximos cinco años, y ya hemos construido tres de ellas”, dijo. Hasta ahora, la organización ha completado tres escuelas. Además de las escuelas, se hace hincapié en la agricultura sostenible y la provisión de pozos para garantizar el acceso de las comunidades al agua potable.

Ayúdanos en nuestra misión de construir 100 escuelas en todo el mundo mediante una donación.

La semana pasada abrimos nuestra escuela más nueva en Kenia, donde los niños locales ahora tienen un acceso más fácil a una educación, allanando el camino para un futuro mejor.

Enlace para donar en biografía. pic.twitter.com/qMbZPgZl1z

– Built With Bitcoin Foundation (@builtwithbtc) 29 de junio de 2021

Según el sitio web, el 92% de los fondos se destinan directamente a proyectos. Uno de los proyectos escolares recientes en Ruanda se realizó en colaboración con una organización benéfica llamada Zam Zam Water. Si bien la construcción de escuelas y pozos ciertamente alimenta a las comunidades para que crezcan, la idea de que la proliferación de criptomonedas puede ayudar a formar economías locales e internacionalmente conectadas más sólidas es mucho más reciente. “Me considero un optimista de Bitcoin”, dijo Youssef.

El Bitcoin

Cuando el presidente de El Salvador, Nayib Bukele, anunció recientemente que Bitcoin era una moneda oficial de la nación, la prensa internacional se mostró escéptica. Youssef fue uno de los directores ejecutivos que volaron al país en las semanas posteriores al anuncio, sin duda con la esperanza de abrir un nuevo mercado importante para Paxful.

En su opinión, la nueva Ley de Bitcoin, que prevé que todos los ciudadanos reciban un airdrop de $ 30 en BTC, beneficia a la gente común. Aún así, señaló que “la vieja aristocracia de El Salvador salió” para desacreditarlo como un colonizador después de que “se tomó una sesión de fotos en el aeropuerto con un grupo de guardias policiales que no trabajan para mí”.

Youssef confía en que esto es solo el comienzo, ya que el uso de base de Bitcoin y otras criptomonedas “se extenderá a Costa Rica, Guatemala, Panamá, Honduras también, y eventualmente a México y toda América Central; lo estamos viendo muy claramente”.