Cuando se trata de China, pocas cosas son muy claras, y la reciente represión de la nación contra la minería de criptomonedas no es una excepción. El Comité de Desarrollo y Estabilidad Financiera del Consejo de Estado informó el 21 de mayo que está reduciendo la minería de Bitcoin (BTC) en medio de preocupaciones de riesgo financiero, lo que llevó al South China Morning Post a proclamar que “el lugar de China en el centro de la minería mundial de bitcoins se está desvaneciendo”.

“Estamos viendo que el mercado de las criptomonedas entra en un camino hacia la ‘des-chinaización’, primero en el comercio y ahora en el poder de cómputo, basado en una serie de pasos más fuertes tomados contra las criptomonedas y la minería de Bitcoin la semana pasada por Beijing”, Wang Juan, profesor asociado de blockchain en la Universidad de Xi’an Jiaotong y miembro del Consejo Asesor de Políticas de Expertos en Blockchain de la OCDE, dijo a la publicación.

Pero tal vez no. Darin Feinstein, fundador y presidente ejecutivo de Blockcap, uno de los mineros criptográficos más grandes de América del Norte, no está absolutamente convencido de que la minería de Bitcoin haya terminado en China, el actual centro minero del mundo. En 2017, China hizo un anuncio similar, le dijo a Cointelegraph, explicando con más detalle:

“Después de ese anuncio, otra compañía que fundé, Core Scientific, celebró múltiples contratos con mineros chinos para ayudarlos a reubicar un porcentaje de sus mineros de regreso a los Estados Unidos. Ninguno de esos acuerdos llegó a concretarse, y todos esos mineros continuaron minando en China hasta el día de hoy “.

Aún así, tres compañías mineras, BTC.TOP, Huobi y HashCow, anunciaron que cerrarían sus operaciones en el continente, mientras que el experto en China Bill Bishop informó en su boletín “Sinocism” que los ocho proyectos de medidas gubernamentales adoptados contra las actividades mineras en la región de Mongolia Interior fueron “duros” y “va a ser mucho más difícil pensar que esto es solo una represión pasajera y que las cosas volverán a la normalidad relativamente pronto”. Otras provincias y regiones, incluidas Sichuan y Xinjiang, podrían hacer lo mismo.

Nadie puede estar seguro de lo que está sucediendo detrás de la cortina en China, como señala Feinstein, pero vale la pena preguntarse: ¿Cuál es el ímpetu real detrás de la última (aparente) represión de la minería de criptomonedas, y por qué ahora?

¿Es simplemente para protegerse de los riesgos financieros, como anunció el estado, o podría estar involucrado algo más, incluidas las preocupaciones energéticas / ambientales? ¿Se trasladarán ahora las empresas mineras con sede en China al extranjero y, de ser así, dónde podrían surgir nuevos centros de cripto minería?

Finalmente, ¿es esta otra señal de que los protocolos de validación de prueba de trabajo que consumen mucha energía, del tipo que usan Bitcoin y otras criptomonedas, son cada vez más problemáticos en un mundo ecológicamente ansioso?

¿Una amenaza para los “sistemas antiguos”?

“El control sobre la política monetaria y los sistemas financieros es importante para un gobierno central, y Bitcoin es una amenaza para eso”, dijo Ethan Vera, director de operaciones de Luxor Tech, a Cointelegraph en referencia a las nuevas restricciones mineras, y agregó: “Bitcoin es claramente consolidando su lugar en el mundo y demostrando ser un valioso depósito de valor para las personas a nivel mundial. Esto amenaza los viejos sistemas “.

Yu Xiong, decano asociado internacional en la Universidad de Surrey y presidente de análisis de negocios en la Escuela de Negocios de Surrey, cita las preocupaciones ambientales como la razón número uno para la represión. Países como China, que han declarado que quieren volverse “neutrales en carbono” en algún momento, 2060 en el caso de China, ahora sienten una presión cada vez mayor para “mantenerse alejados de los sectores intensivos en emisiones”. La minería de Bitcoin es un sector que se puede sacrificar fácilmente “sin demasiado costo a nivel nacional”, dijo Xiong a Cointelegraph.

¿Porqué ahora? “Bitcoin creció demasiado rápido recientemente y ha afectado el comportamiento de muchos inversores”, dijo Xiong, y agregó: “Los gobiernos normalmente quieren ver un sector crecer de manera razonable en lugar de radical, por lo que se deben tomar algunas medidas”.

Sin embargo, en opinión de Xiong, podría no ser necesariamente el fin de la minería en el continente. El sector podría surgir más tarde como una industria regulada. Para poner las cosas en términos económicos, “ya ​​ganaron dinero en esta ronda, así que ahora cobran, esperan a que baje el precio y luego vuelven a unirse”, según él.

“Es demasiado pronto para contar los efectos reales de los comentarios del viceprimer ministro”, dijo Vera, y agregó: “Hemos visto un par de cientos de megavatios de solicitudes de energía cruzar nuestro escritorio esta semana”. Explicó además:

“Los mineros con base en Mongolia Interior y Xinjiang se han acercado a proveedores internacionales para tratar de sacar sus equipos de minería de inmediato. Algunos mineros en Sichuan han comenzado a buscar trasladar algunas de sus operaciones al extranjero para diversificar el riesgo geopolítico “.

¿Son válidas las preocupaciones ambientales?

Vera sugirió que las preocupaciones ecológicas sobre el uso de energía y la huella de carbono de la cripto minería pueden ser una especie de “chivo expiatorio”, mientras que Feinstein opinó que la cuestión ambiental tenía algunos matices. Por ejemplo, en la región de Sichuan, “la mayor parte de la energía es renovable, procedente de una gran colección de plantas hidroeléctricas que funcionan con energía renovable. Esas plantas tienen un enorme exceso de energía durante la temporada de lluvias en China ”, con costos de electricidad cercanos a cero.

En otros lugares, sin embargo, China usa grandes cantidades de carbón, continuó Feinstein. “Asumiría que para cumplir con sus objetivos climáticos internos, las regiones del carbón enfrentarán la presión de cerrar”, mientras que los mineros ubicados donde prevalecen las fuentes de energía renovable pueden enfrentar menos restricciones. “Pero todavía no hemos visto un documento completo, por lo que es pura conjetura en este momento”.

Winston Ma, profesor adjunto de la Facultad de Derecho de la Universidad de Nueva York y autor de The Digital War: How China Tech Power Shapes the Future of AI, Blockchain y Cyberspace, dijo a Cointelegraph que las preocupaciones ambientales fueron, de hecho, un factor importante en la represión, y Si bien la energía hidroeléctrica, como se usa en la región de Sichuan, se considera energía limpia, “el gobierno chino se ha comprometido a cumplir los objetivos de eficiencia energética, lo que aún podría limitar la expansión de industrias de alto consumo de energía como la cripto minería”, y agregó:

“Sí, la neutralidad de carbono es una consideración importante. […] Una investigación reciente de científicos chinos señaló que esta salida de emisión en China [from crypto mining] excedería la producción total anualizada de emisiones de gases de efecto invernadero de algunos países más pequeños, como la República Checa y Qatar “.

Feinstein, sin embargo, cuestiona los argumentos de la huella de carbono y el consumo de energía, insistiendo en que carecen de contexto. “La energía total producida en el mundo es de 160.000 teravatios por hora de energía. Todo esto es energía de todas las fuentes. La red Bitcoin utiliza 120 TWh de esa energía. Eso significa, simplemente, que la red Bitcoin utiliza .00075 de la energía disponible en el mundo ”, o menos de una décima parte del 1%.

Del mismo modo, el carbono liberado “como resultado de la energía utilizada para conectar las máquinas a la red eléctrica” ​​también es inferior al 0,1%, y ese número desciende drásticamente a medida que más plataformas mineras cambian a fuentes de energía renovable. Feinstein agregó:

“Hay industrias que son criminalmente responsables de destruir nuestro medio ambiente y ecosistema, pero esta no es una de ellas”.

¿Podría América del Norte tomar el relevo?

Si China de hecho está reduciendo la criptominería, ¿la reemplazará América del Norte como centro regional de la minería, como algunos sugirieron incluso antes de las nuevas restricciones? ¿Quién más podría beneficiarse?

Según el Cambridge Center for Alternative Finance, Bitcoin actualmente consume alrededor de 110 teravatios por hora por año, mientras que Ethereum agrega otros 44.5, según Digiconomist, y esto ni siquiera incluye otros criptos de PoW, por lo que si una parte significativa de eso se cierra en China, tendrá que encontrar un nuevo hogar. Vera dice:

“América del Norte está preparada a mediano plazo para tomar la mayor parte de ese requisito de energía, pero no tendrá la capacidad de tomarlo todo de inmediato. Esperamos un crecimiento significativo en América del Sur, la región de la Comunidad de Estados Independientes [e.g., Kazakhstan]y el norte de Europa “.

“Si los mineros chinos están nerviosos por las políticas futuras, reducirán la compra de nuevos equipos”, dijo Feinstein, “y esos compradores de equipos irán a los siguientes mejores clientes, que creo que están en los Estados Unidos. Por lo tanto, deberíamos ver que las empresas mineras de Estados Unidos aumentan la tasa de hash “.

Pero existen obstáculos potenciales aquí, incluida la falta de empresas de infraestructura para suministrar la electricidad necesaria para alimentar las computadoras que validan las transacciones en bloque de las criptomonedas. “En términos de conectar esas máquinas, es necesario tener […] empresas que construyen suficiente infraestructura a un ritmo para acomodar a esos mineros. Actualmente, la demanda para conectar mineros excede la infraestructura disponible ”, dijo Feinstein.

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“Kazajstán y Canadá son regiones de las que los mineros chinos están hablando en estos días para una posible reubicación”, agrega Ma. Pero la reubicación puede no ser tan simple como parece. “Los mineros chinos pueden tener que lidiar con socios desconocidos, fuentes de alimentación inestables y nuevos costos de cumplimiento inesperados. Además de los costos de reubicación, probablemente solo los operadores mineros más grandes e ingeniosos pueden hacer que el éxodo sea sin problemas “.

Es importante tener en cuenta que todos los grandes fabricantes de ASIC de Bitcoin están ubicados en China, dijo a Cointelegraph Thomas Heller, cofundador y director comercial del proveedor de servicios de minería de Bitcoin Compass Mining. Bitmain, MicroBT y Canaan son las únicas tres empresas con ASIC de Bitcoin de nueva generación. Heller declaró además:

“Si el gobierno chino tomara medidas enérgicas contra los fabricantes de ASIC, habría un gran impacto en la industria minera. Actualmente, Bitmain tiene una fábrica en Malasia, y MicroBT ha estado explorando la posibilidad de establecer una fábrica en el sudeste asiático, y espero que estas empresas intensifiquen sus esfuerzos en el extranjero “.

En otros lugares, “Rusia y Kazajstán son los preferidos para trasladar grandes cantidades de mineros de la vieja generación debido a los precios más bajos de la energía”, agregó Heller, “mientras que América del Norte es más adecuada para las unidades de nueva generación. El desafío en este momento en América del Norte es una grave escasez de espacio en los racks para alojar a los mineros “.

Desde una perspectiva más amplia, ¿qué dice todo este argumento sobre Bitcoin y otras criptomonedas que utilizan protocolos de validación que consumen energía? ¿Es este un sector sostenible a largo plazo? “Si bien no creemos que la represión en China tenga que ver con el medio ambiente, creemos que es un problema urgente en América del Norte”, respondió Vera, y agregó:

“Los mineros occidentales que están accediendo a los mercados de capital para expandirse deben impulsar energías renovables o métodos de minería neutrales en carbono para atraer capital. Las empresas mineras que cotizan en bolsa son las primeras empresas en el centro de atención y deben reaccionar como vimos con Greenidge comprando compensaciones de carbono y Marathon cambiando a Compute North desde su sitio de Hardin “.

Bitcoin puede seguir creciendo, especialmente si todos sus grupos de minería se mueven hacia la energía renovable, dijo Xiong a Cointelegraph. De hecho, el sector tiene la oportunidad de ser un ejemplo brillante para otras industrias, es decir, “el primer sector que logra Cero Carbono”.

En otra parte, Xiong escribió que “las regulaciones y reglas deben promulgarse lo antes posible para estandarizar el comportamiento de minería de monedas de bitcoin, y requieren explícitamente que solo las fuentes de energía renovable como la energía solar y la energía de hidrógeno se puedan usar para la minería de criptomonedas”.

¿Sigue habiendo un papel a largo plazo para China?

En general, ¿los eventos recientes marcaron el comienzo del fin del dominio de la cripto minería china, que se estima que alcanza el 80% de la capacidad mundial, aunque algunos lo ponen más bajo?

“A largo plazo, casi todas las plataformas de minería de criptomonedas chinas se venderán en el extranjero, ya que los reguladores chinos toman medidas enérgicas contra la minería en casa”, escribió el fundador de BTC.TOP, Jiang Zhuoer, en una publicación de blog, según informó .. “China perderá poder de criptocomputación frente a los mercados extranjeros”, incluidos los grupos de minería europeos y estadounidenses.

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Reflexionando sobre el anuncio similar de represión minera realizado por China en 2017, Feinstein dijo a Cointelegraph: “Esta vez predeciría un resultado similar. Estos mineros estarán minando en 2024 cuando podemos esperar otro anuncio similar. Veremos que ciertos países prohíben Bitcoin y la minería una y otra vez para siempre. Si fuera posible para un país prohibir completamente Bitcoin o la minería de Bitcoin, solo sucedería una vez “.

Pero tal vez el paradigma realmente haya cambiado. “Seguimos creyendo que China jugará un papel en la minería a largo plazo”, afirmó Vera. “Pero este evento ha cambiado fundamentalmente la forma en que los mineros chinos perciben el riesgo interno y fomentará la expansión internacional”.