La escritura ha estado en la pared para Sebastian Vettel desde septiembre de 2018 cuando Ferrari anunció a Charles Leclerc como su compañero de equipo de Fórmula 1.

El alemán, que dejará el equipo italiano al final de una temporada de pandemia 2020 que aún no ha comenzado, era el mejor perro en Maranello en ese momento, pero Leclerc era joven, hambriento y decidido.

Atado al auto rojo para 2019, el Monegasque, ahora 22, superó al cuatro veces campeón mundial en casi todas las mediciones.

Ganó más carreras (2-1), anotó más puntos (264-240), comenzó desde más poles (7-2), subió a más podios (10-9), tuvo más vueltas más rápidas (4-2) y empató más aplausos que su compañero de equipo de 32 años cuyo estatus como el hombre principal se perdió de vista.

A finales de año, Leclerc tenía un nuevo contrato que lo llevaría hasta fines de 2024 y era claramente la cara del futuro.

Vettel, quien llegó a Maranello desde Red Bull en 2015 como reemplazo del español Fernando Alonso, recibe un salario anual de $ 40 millones.

A cambio, ha obtenido 14 victorias en los últimos cinco años, solo una más que en su última temporada 2013 en Red Bull, para llevar su cuenta de carrera a 53.

El alemán esperaba emular a Michael Schumacher, un héroe de la infancia que ganó cinco de sus siete títulos con el equipo más antiguo y exitoso del deporte, pero lo más cerca que estuvo fue el segundo lugar en 2017 y 2018.

En 2016 fue cuarto en general, sin una victoria, y el año pasado terminó quinto, más lejos que nunca de traer a Ferrari su primer título de piloto desde Kimi Raikkonen en 2007.

Lewis Hamilton, de Mercedes, lo ha acelerado y ahora es seis veces campeón en la cúspide de igualar el récord de Schumacher.

Vettel parece estar incómodo en el automóvil, cometiendo errores costosos tanto forzados como no forzados. Algunos han cuestionado su motivación y se han preguntado sobre la jubilación.

Esa presión y frustración fueron evidentes en Canadá el año pasado cuando una penalización de tiempo lo bajó de primero a segundo y reemplazó con enojo el letrero número uno colocado después de la carrera frente al auto de Hamilton con el número dos.

En Monza el año pasado, con Leclerc en camino a ganar la carrera de Ferrari en casa desde la pole position, Vettel se desprendió y luego casi eliminó el Racing Point de Lance Stroll cuando regresaba torpemente en la pista.

En Brasil, los dos pilotos de Ferrari chocaron y se retiraron de la carrera.

“Para obtener los mejores resultados posibles en este deporte, es vital que todas las partes trabajen en perfecta armonía”, dijo Vettel el martes. El equipo y yo nos hemos dado cuenta de que ya no existe un deseo común de permanecer juntos más allá del final de esta temporada.

“Mi objetivo inmediato es terminar mi larga temporada con Ferrari, con la esperanza de compartir algunos momentos más hermosos juntos, para agregar a todos los que hemos disfrutado hasta ahora”, agregó.