A fondo

Era solo el décimo minuto cuando la multitud en el Puesto Popular de Doncaster Rovers comenzó a sonar los silbatos y Matt Smith, por su propia admisión, comenzó a “cagarlo”.

Los silbatos fueron la señal de Smith para comenzar una invasión de campo con la esperanza de que abandonaran el enfrentamiento de Doncaster con Hull City, una protesta en un intento desesperado por atraer la atención de la FA y convencerlos de tomar medidas contra la administración del club por parte del propietario Ken Richardson.

Con Richardson al timón, Doncaster era un barco que se hundía destinado a las profundidades de la peor temporada en la historia de la Liga de Fútbol: 46 juegos, cuatro victorias, ocho empates y 34 derrotas; 30 goles marcados, 113 sufridos.

Smith se volvió hacia un fan más joven que había prometido unirse a él. “Bien, vamos entonces”.

La exuberancia juvenil del partidario lo abandonó tristemente en el calor del momento, y se puso de pie, clavado en el lugar, parecido a un “conejito congelado”.

Al darse cuenta de que ahora tendría que hacerlo solo, Smith corrió hacia el círculo central. Vestido con una camiseta de entrenamiento Rovers y una gorra de béisbol blanca, tan pronto como se llegó a su destino, se sentó justo en el medio del partido de la División Tres, que, a diferencia de muchos juegos de Doncaster esa temporada, todavía estaba finamente preparado en 0-0.

El resto del Stand Popular estaba destinado a seguir el ejemplo de Smith, pero esperó y esperó lo que pareció una media hora. En realidad fue más cerca de medio minuto. Finalmente, su fiel amigo Neil Tissington se unió a él, seguido de cerca por algunos mayordomos.

“¿Qué estás haciendo?”

“¡Estamos protestando!”

“Bueno, vas a tener que salir”.

“No nos estamos moviendo”.

En ese momento, el defensor nacido en Doncaster de Hull, Scott Maxfield, quien se unió al club de su ciudad natal más tarde en su carrera, llegó a la escena.

“Salgan del campo, malditos idiotas. Te patearé el trasero si no sales del campo “.

“Si me pateas, no me estoy moviendo”, respondió Smith. “Tendrán que sacarme de aquí por avión porque diré que tengo una lesión en la columna”.

Un rugido tardío se elevó desde el lado del campo. Los partidarios finalmente estaban siguiendo su ejemplo para ingresar al campo de juego.

En medio del caos, Alan Brown, líder de Big Flame post-punk de tres piezas, que una vez fueron descritos por Richie Edwards de Manic Street Preachers como “la banda más perfecta”, deambuló por el campo hasta el Town End, encadenando él mismo a los postes de la portería mientras toda la atención estaba en sus amigos en el círculo central.

El juego se detuvo durante unos 20 minutos. Cuando los fanáticos regresaron al estrado, Smith le dio su sombrero a un seguidor y su parte superior de entrenamiento a otro para evitar ser identificado, no por la policía, sino por los “compinches” de Richardson, que tenían la costumbre de amenazar cualquier voz disidente.

Mientras tanto, Brown le dijo solemnemente a dos policías que habían pedido una sierra del cobertizo del jardinero que la llave requerida para desencadenarlo estaba en su calcetín.

Por una vez, los medios prestaron atención a lo que estaba sucediendo en Doncaster Rovers. Fue una rara victoria para Smith y compañía en una triste y oscura campaña, y fue seguida por un éxito aún más raro.

Cuando el juego finalmente se reinició, Adie Mike giró en el borde de la caja para encontrar al portero del casco fuera de posición y dobló un tiro feo en la esquina más alejada. Doncaster ganó 1-0. Fue su cuarta y última victoria de una larga temporada.

Increíblemente, a tiempo para la eliminación de un vocalista post-punk de los 80 del cuadro de portería, Adie Mike anota para darle a Rovers su cuarta y última victoria de la temporada. pic.twitter.com/WLBBTgOaFw

– popularSTAND fanzine (@vivarovers) 27 de febrero de 2018

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Hoy, Smith está sentado en un pequeño pub al lado de la estación de tren de Doncaster. Su camiseta de entrenamiento y su gorra de béisbol se han cambiado hace mucho tiempo por una camisa y corbata.

En la televisión, los presentadores de Sky Sports News están cada vez más entusiasmados con la novedosa historia de que el Liverpool ha pagado un récord de £ 67 millones para fichar al portero de Roma Alisson Becker. Dichos informes están lo más lejos posible de la experiencia de Smith en el fútbol profesional.

Tomando una pinta de cerveza, está medio riendo, medio perturbado por su bravuconería el 4 de abril de 1998. Como CEO de una compañía que ayuda a financiar empresas sociales, no puede evitar preocuparse por las consecuencias que tendría en estos días si estuviera encontrarse en la última página de The Times por liderar una mini revuelta contra las autoridades futbolísticas.

En aquel entonces, la interrupción de un accesorio de la Cuarta División era al menos un emocionante interludio a una vida arduamente luchando por la supervivencia de Doncaster Rovers.

Nacido y criado en la ciudad, Smith estuvo en la universidad de Preston durante la temporada 1997-98. Sin embargo, en lugar de estudiar, estaba usando su tiempo para enviar notas por fax al FA todos los días, principalmente preguntando: “¿Qué estás haciendo con Doncaster Rovers?”

Nunca hubo una respuesta: “los FA estaban haciendo honor a su nombre haciendo FA”, pero Smith continuó de todos modos.

“Al menos tienes que recoger esto”.

“¿Ya estás aburrido?”

De mal en peor

El tema de la ira de Smith fue Ken Richardson, pero sucedió mucho para llegar a este punto: al club, a la ciudad y a las personas en el corazón de la comunidad.

Un equipo de fútbol pobre no era un fenómeno nuevo en el sur de Yorkshire. Rovers había pasado la mayor parte de su existencia en los niveles más bajos de la Liga de Fútbol, ​​y aunque 1997-98 demostró ser su punto más bajo, todavía tenían experiencias relativamente recientes de incompetencia minuciosa.

Seis años antes, con el club enfrentando un orden de liquidación, Doncaster necesitó hasta enero para ganar su segundo juego de liga de la temporada 1991-92, ya que finalmente terminaron 21º en el cuarto nivel.

“Teníamos una tierra de porquería; El aparcamiento parecía un set de una película de la Primera Guerra Mundial con trincheras por todas partes. Estábamos solo … Donny “, dice Smith.

“Nunca aspiramos a mucho, aparte de obtener algunas victorias decentes por temporada y permanecer en la Liga”.

Así es como se veía el suelo entonces, por cierto. Seis años esos contenedores fueron así. Estábamos tan lejos que nadie podía ser molestado por recogerlos. pic.twitter.com/Ew1PO0wBjb

– popularSTAND fanzine (@vivarovers) 27 de febrero de 2018

Richardson llegó en 1993, y no es exagerado sugerir que el club nunca volvería a ser el mismo.

Hubo un optimismo inicial cuando Richardson apareció por primera vez como “consultor de fútbol” en Doncaster para la empresa con sede en la Isla de Man, Dinard Trading, que se había hecho cargo del club. Esta era una era en la que, en palabras de Smith, Internet “era prácticamente solo para grandes empresas y pornografía”, lo que significaba que los partidarios eran ingenuos al pasado de Richardson.

Después de convertirse en un millonario hecho a sí mismo con su compañía East Riding Sacks, a fines de la década de 1970 y principios de la década de 1980, Richardson aumentó sus ingresos al participar en carreras de caballos, alegando ganar entre £ 70,000 y £ 90,000 al año.

Como se convertiría en un tema en las próximas dos décadas, su primera participación en el deporte profesional terminó en una combinación de controversia y farsa.

Surgió la sospecha cuando un forastero de 10-1 llamado Flockton Gray, propiedad de Richardson, ingresó a su primera carrera para niños de dos años en el hipódromo de Leicester. El entrenador Stephen Wiles no había logrado supervisar a un ganador en dos años, pero el debutante llegó a la victoria por 20 largos.

Después de una larga investigación, se descubrió que las carreras de caballos bajo el nombre de Flockton Gray eran de hecho un timbre. El éxito de Good Hand, de tres años, fue de repente mucho menos impresionante y mucho menos rentable para Richardson.

En 1984, se le prohibió competir durante 25 años, se le impuso una sentencia de prisión suspendida de nueve meses y se le impuso una multa de £ 20,000 después de ser declarado culpable de conspiración para defraudar.

En lugar de disuadir a Richardson, esto lo alentó a centrar su atención en el fútbol.

En 1990 se hizo cargo de Bridlington Town, que no pertenece a la liga, e inicialmente financió el desarrollo de su terreno, construyendo un nuevo stand principal, casa club, torniquetes y sus primeros reflectores. Pocos equipos en ese nivel podrían presumir de tales lujos.

También siguió un breve período de éxito en el campo. En 1992-93, Bridlington ganó la Primera División de la Liga Premier del Norte y triunfó en Wembley en la final del Florero de la FA, venciendo a Tiverton Town por 1-0.

Pero para el final de la siguiente temporada, Bridlington dejó de existir. Con Richardson ahora también involucrado con Doncaster, decidió trasladar a los Seasiders al estadio destartalado de Rovers, Belle Vue, vendiendo el terreno de Bridlington para la reurbanización en el proceso.

Como era de esperar, los fanáticos lucharon para hacer los viajes de ida y vuelta de 130 millas para los juegos de “casa”. Las multitudes apenas alcanzaron las tres cifras. Bridlington fue relegado y decidió retirarse por completo, reformando en 1994 cuando los fanáticos crearon un club fénix desde un pub local.

Con Bridlington ya no es una preocupación, Richardson ahora se centró exclusivamente en Doncaster, prometiendo supervisar el ascenso del club a la recién formada Premier League en cinco años. Tampoco ocultó su deseo de vender Belle Vue y la tierra en la que se encontraba para trasladar a Rovers a un nuevo terreno.

Doncaster se sentó en el sitio más caro de la Football League fuera de Londres, con un valor de reurbanización de £ 18 millones. Y así, en 1994, Richardson colocó un anuncio de la Belle Vue en el Daily Telegraph. Solo había un problema: en realidad no era dueño del estadio, lo hizo el Consejo de Doncaster.

Aún así, muchos fanáticos apoyaron a Richardson, ya que había una desconfianza inherente del gobierno y las autoridades locales en Doncaster, ya que la ciudad sufrió mucho por el cierre de minas y los efectos de la desindustrialización bajo el liderazgo conservador de Margaret Thatcher.

“La desindustrialización significaba que había comunidades que efectivamente ya no tenían razón para serlo”, dice Smith. “El pueblo estaba allí porque el pozo estaba allí. Una vez que el pozo se fue, todo lo demás comienza a desintegrarse.

“No hay trabajos, su tejido social comienza a relajarse, la economía del área declina, las tiendas cierran, y usted simplemente entra en ese ciclo de solo el declive de un área. Tuvo enormes consecuencias para toda la ciudad “.

Con los residentes buscando respuestas y liderazgo del consejo local, en cambio encontraron escándalo.

Lo que se conoció como Donnygate vio a una gran cantidad de concejales laboristas condenados por fraude por delitos que van desde la manipulación de gastos hasta la aceptación de sobornos de promotores inmobiliarios en lo que The Guardian describió como “una estafa de planificación que robó millones de los bolsillos de los contribuyentes del consejo local”.

Si Richardson elegía a un enemigo con respecto a Belle Vue, el consejo era un blanco fácil para ganarse el favor con el apoyo local.

“Cuando llegó por primera vez, la mayoría de la gente se sintió realmente positiva al respecto”, dice Smith. “Mucha gente creía que iba a hacer algo positivo.

“Se habló de una mudanza e invertir en el personal de juego, así que creo que la gente era optimista para empezar. En parte porque nadie lo había visto antes. Nadie pensó que alguien entraría en un club y simplemente lo destruiría “.

Había, sin embargo, motivos de preocupación. La junta directiva de tres personas del club finalmente estuvo conformada por la hija de Richardson, su sobrina y Ken Haran, quienes habían dado evidencia en la defensa de Richardson como parte del juicio de Flockton Gray. Harán tenía el título nominativo de presidente, pero Richardson siempre fue el hombre que movía los hilos, refiriéndose a sí mismo como el “benefactor” del club.

En llamas

El evento más llamativo se produjo poco después de que el consejo se negara a permitir que Richardson vendiera el terreno. Una noche de junio de 1995, un pequeño incendio estalló en el Stand principal, quemó un agujero en el techo y causó daños por valor de £ 100,000.

El perpetrador Alan Kristiansen, un ex soldado de SAS, había dejado su teléfono móvil en la escena del crimen. La policía encontró el teléfono, junto con un mensaje que se había dejado en el contestador automático de Richardson: “El trabajo ya está hecho”.

Richardson fue arrestado durante un juego de mitad de semana en 1996, pero su juicio no se llevaría a cabo por otros tres años.

Al comienzo de la temporada 1997-98, la opinión pública no tardó mucho en volverse firmemente contra Richardson; cualquier fanático aún no estaba decidido a tener a un dueño que estaba en libertad bajo fianza pronto que algo no estaba bien cuando las cosas comenzaron a salir desesperadamente mal en el campo.

En el verano anterior a la campaña, se vendieron los prometedores jugadores Darren Moore y Colin Cramb, y el manager Kerry Dixon se fue después de solo tres juegos: una derrota por 2-1 en el día inaugural en Shrewsbury; una paliza de 8-0 por Nottingham Forest en la Copa de la Liga, en lo que fue el partido de más alto perfil de Doncaster durante años; y una derrota por 5-0 de Peterborough.

Forest puso tantos goles a los Rovers en la Copa de la Liga que las noticias locales tuvieron que acelerar el metraje para que todos encajaran en su resumen. pic.twitter.com/WUTVNHTznl

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Dixon se fue, quejándose de que Richardson estaba escogiendo al equipo, pero difícilmente podría haberse sorprendido por la lucha de trabajar bajo esa cifra. El propio Dixon había sido designado sin el conocimiento del entonces gerente Sammy Chung, quien solo se enteró de que había sido reemplazado cuando apareció para el primer juego de la campaña 1996-97 para encontrar al ex delantero del Chelsea que ya estaba sentado en su oficina.

A partir de entonces, Belle Vue fue una puerta giratoria de jugadores y gerentes cuando Rovers golpeó el fondo de la mesa en la marca de cinco juegos y permaneció arraigado en el lugar durante el resto de la campaña. Su posición en la liga puede haber permanecido constante, pero la decadencia solo se intensificó.

Apenas preocupado por disipar las acusaciones de Dixon, el propio Richardson apareció en el banquillo por un período, seguido de hechizos de Colin Richardson (sin relación), el popular jefe del equipo juvenil Dave Cowling (duró 10 días antes de enfermarse de Richardson y marcharse), Danny Bergara ( se retiró después de siete juegos, pero continuó entrenando al equipo) y, finalmente, Mark Weaver.

Dejando a un lado a Richardson, Weaver provocó la furia de los partidarios de Doncaster más que cualquier otra figura en Belle Vue esa temporada. Los aficionados al fútbol podrían ser excusados ​​por no estar familiarizados con Weaver en el momento de su cita. Su experiencia previa en el juego llegó como vendedor de lotería de clubes de Stockport.

En Doncaster, su papel se tituló extraoficialmente como “la marioneta de Richardson”, pero en varias etapas de la temporada se le conoció formalmente como “gerente de la tienda”, “gerente general”, “gerente del equipo” y finalmente “jugador-gerente”.

1997; El Gerente General Mark Weaver organiza un Road Show Rovers en un pub local. Una oportunidad para que los jugadores conozcan a los fanáticos … excepto que Weaver se olvidó de decirles a los fanáticos.
Siete aparecen. pic.twitter.com/dlHhoXnWwH

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Sorprendentemente, Weaver en realidad ganó su primer juego a cargo, ya que un éxito de 2-1 sobre Chester el 2 de diciembre le valió los primeros tres puntos de Doncaster de la temporada.

Pero los siguientes tres partidos demostraron que fue solo un problema: Notts County 5-2 Doncaster; Doncaster 0-3 Rotherham; Leyton Orient 8-0 Doncaster. Esto último podría haber sido mucho peor si Orient no hubiera quitado a sus dos delanteros con 15 minutos restantes en un admirable acto de simpatía.

“Creo que la gente se resignó al hecho de que éramos un pequeño club en una ciudad que realmente no le importaba y que nada iba a cambiar”, dice Smith.

“Suena muy oscuro, pero es fácil llegar a ese punto”.

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A principios de 2018, una locura se extendió por Twitter en la que los fanáticos compilaron un hilo de tweets que documentaban la “era de bromas” de su club. La idea era resaltar el humor de horca requerido para apoyar a los clubes más pequeños, donde los absurdos y la farsa son sorprendentemente comunes.

Esto no impidió que los fanáticos de algunos de los clubes más grandes y exitosos de Europa se unieran, perdiendo completamente el punto con una descarada falta de autoconciencia. La primera etapa de la “era de las bromas” del Manchester United, por ejemplo, implicó llegar a la final de la Liga de Campeones.

Cansado de leer “Los fanáticos del Arsenal quejándose de perder una final de copa a un lado realmente bueno como si fuera una especie de afrenta personal”, Glen Wilson, editor del popular fanzine STAND de Doncaster, prometió: “Entonces, ¿quieres un” hilo de la era de las bromas “? Oh, te daremos un “hilo de la era de las bromas”.

Apague la TV del Arsenal Fans, silencie a Piers Morgan, coloque sus letreros A4 #WengerOut laminados caseros y prepárese para una lección de historia.
Este es Doncaster Rovers, 1997-98: el club de la Liga más loco que haya existido y haya existido en la historia pic.twitter.com/uWnZ7OBtSS

– popularSTAND fanzine (@vivarovers) 26 de febrero de 2018

Un total de 56 tweets siguieron documentando la temporada 1997-98 de Rovers, enviando a Twitter a un colapso con una compilación de derrotas de slapstick e ignominia fuera del campo, una temporada más allá de la parodia.

La realidad en ese momento, sin embargo, era mucho más oscura para los gustos de Smith.

El Club de Partidarios de Doncaster intentaba relacionarse pacíficamente con Richardson y Weaver, pero mientras continuaban intentando trabajar de manera constructiva, se les dio poca importancia.

Smith podía entender por qué el Supporters ‘Club tenía que tomar esa ruta, pero él era “joven y lleno de ira”, y por lo tanto ayudó a formar RIFA – Rovers Independent Fans Association – con el mandato de ser “más militante, más agresivo y mucho más crítico de la propiedad “.

Eso no vino sin riesgos. Los partidarios que cantaron canciones anti-Richardson en Belle Vue tomaron sus fotos tomadas por “secuaces” en medio de planes para introducir tarjetas de identificación que serían retiradas de cualquiera que fuera identificado como grito de abuso.

También hubo muchos casos de intimidación física por lo que Smith describe como el “inframundo de Manchester”.

“Probablemente estaba siendo un poco imbécil, pero no retrocedes. Simplemente lo presenta y espera que no se inicie “.

“Sus compañeros me amenazaron en el estacionamiento de Belle Vue”, dice. “Había un grupo de ellos de Manchester que vendría, y había algunos muchachos locales que les pagaban para que fueran guardaespaldas, algunos muchachos que supuse se consideraban un poco útiles.

“Lo curioso es que la hija de la pareja de mi madre estaba saliendo con uno de estos tipos, así que me estaba diciendo lo que decían sobre todos los fanáticos”.

“Me amenazaban casi cada vez que iba a un juego. Algunas personas los denunciaron, pero yo tenía 19 años y solo dije: “Cuando quieras probarlo, pruébalo”. Probablemente estaba siendo un poco imbécil pero no retrocedes. Simplemente lo presenta y espera que no se inicie “.

A algunos partidarios les cortaron los neumáticos. Los principales miembros de otro grupo, Save the Rovers, recibieron llamadas telefónicas amenazadoras en las primeras horas de la mañana. En noviembre, varios se despertaron para encontrar sus autos cubiertos con pintura crema.

Smith tenía una ligera ventaja en que vivía en Preston, lo que significaba que había una lucha para localizarlo. “Era una especie de esta persona que vino a los juegos y luego desapareció, por lo que no pudieron localizarme. Fue enormemente siniestro “.

Los puntos finalmente se unieron; el auto de un miembro de la familia fue dañado una noche.

Puertas giratorias

La conexión de Manchester también comenzó a manifestarse en el campo. En octubre, Brighton, en medio de su propio período de conflictos internos, visitó a Belle Vue en un encuentro que probablemente ya tendría ramificaciones significativas en la batalla de descenso.

El arquero Gary Ingham y el máximo goleador, el Príncipe Moncrieffe, fueron descartados del XI inicial de Doncaster ese día. En su lugar llegaron Dave Smith, cuya aparición previa en la portería fue para Bramhall en la Stockport Sunday League, y Rod Thornley, quien firmó con la Liga de Condados del Noroeste de Warrington Town.

Doncaster fue golpeado 3-1 y se informó a la FA por colocar un equipo debilitado. Smith y Thornley no han jugado fútbol profesional antes o después, aunque este último trabajó como masajista para Manchester United e Inglaterra. Eran solo dos de los 45 jugadores utilizados por Rovers esa temporada.

Thornley y Smith nunca se vuelven a ver en Belle Vue. Y tampoco el tío Ken, aconsejado por la policía para irse a medio tiempo por su propia seguridad, lo hace y nunca regresa. pic.twitter.com/sCmz2d8rUK

– popularSTAND fanzine (@vivarovers) 27 de febrero de 2018

Un grupo tan transitorio de jugadores fue ignorado en gran medida por los fanáticos. La asistencia cayó por debajo de 1,000, y entre las almas masoquistas que continuaron yendo, hubo sospechas de los motivos de los jugadores. En cambio, los partidarios fueron a partidos para gritar principalmente abuso en Richardson y Weaver.

Pero todavía había algunos miembros del escuadrón que se ganaron el respeto de los fieles de Belle Vue.

“Todavía creo que hoy ninguno de nosotros sabe realmente cuánto coludieron los jugadores”, dice Smith. “Honestamente me pregunto si a algunos de ellos les pagaron por jugar mal.

“Pero había un grupo de jugadores que realmente lo intentaban, y creo que los que podías ver estaban intentando, no importa cuán malos fueran, obtuvieron apoyo”.

“Lee Warren se convirtió en una leyenda. También estaban el Príncipe Moncrieffe y Adie Mike. Adie estaba jugando algunos juegos en el centro y algunos por adelantado, era absurdo. Pero al menos lo intentaban.

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Adie Mike está tratando de decirme algo mientras subimos las escaleras hacia la sala de reuniones en las oficinas de su firma de jets privados. Debe ser importante ya que está susurrando, pero no puedo entender lo que está tratando de decir.

Cuando llegamos a la parte superior de las escaleras y entramos por la puerta, el susurro de Mike se convierte en una charla audible. “Es Mendy, mira”.

Señala hacia abajo las escaleras hacia dos lujosos sofás de cuero en la recepción y, ahí lo tiene: de hecho, es el lateral izquierdo del Manchester City Benjamin Mendy, relajándose antes de un vuelo hacia el sur de Francia, vistiendo exactamente el tipo de escandalosos entrenadores Benjamin Mendy sobresale en.

Tener un ganador de la Premier League y la Copa del Mundo sentado abajo en la oficina de su compañía es ahora una tarifa común para Mike. Como propietario de Falcona Private Jets, su clientela presenta regularmente jugadores de Manchester City, Manchester United y Liverpool.

Ganador de la Premier League & Lancs Youth Cup 💯 😂🙌🏾💙 #MCFC #CENTURIONS pic.twitter.com/JyphqS1wef

– Adie Mike (@ AdieMike24) 15 de mayo de 2018

Las vidas de futbolistas de tan alto calibre son muy diferentes a las propias experiencias de Mike como joven delantero del City a principios de la década de 1990.

Nacido y criado en Manchester, Mike creció en la mitad roja de la ciudad, no lejos de Old Trafford, pero siempre fue azul de corazón gracias a la influencia de su tío.

Explorado por City a la edad de 11 años, jugó para los menores de 15 años de Inglaterra junto a Nick Barmby y cierto extremo izquierdo con el nombre de Ryan Wilson, quien, para ti y para mí, es mejor conocido como Ryan Giggs.

En abril de 1992, le dijeron a Mike, de 18 años, que debutaría en el primer equipo contra Notts County en Maine Road al día siguiente.

“Era lo que siempre quise hacer”, dice. “El Kippax estaba lleno. Fue una experiencia increíble.”

En el siguiente partido, marcó su primer gol para su club de la infancia en Oldham Athletic y su segundo y último gol llegó en Swindon Town en lo que para entonces se conocía como la Premier League.

“Es una pena que me haya perdido algunas niñeras en realidad. Siempre quise marcar en casa. No puedo creer que nunca anoté en Maine Road “.

Justo cuando esperaba establecerse al lado de la Ciudad, Mike sufrió una lesión en Elland Road en un desafío inocuo con el portero del Leeds United Mark Beeney, descartándolo durante cuatro meses. A partir de ese momento “nunca sucedió”.

Estaba dispuesto a desplegar dos divisiones para unirse al condado de Stockport con la esperanza de volver a la cima, pero fue una historia similar allí. Otra lesión recuperada en un amistoso lo dejó enfrentando seis meses al margen y luchó para entrar en el primer equipo.

En la segunda mitad de la temporada 1996-97, Stockport estaba surfeando la ola de una carrera notable hacia las semifinales de la Copa de la Liga. Por favor en el equipo de Lancashire, Mike fue enviado en préstamo a Doncaster Rovers.

“Fue horrible”

“Cuando llegué allí por primera vez, pensé:” ¡¿En serio ?! “. Obviamente no es el viaje más largo desde Manchester, así que pensé:” Está bien, veremos cómo va. Es una oportunidad para jugar “. Pero en términos de instalaciones fue malo, realmente malo, incluso para un club en esa división.

“El lanzamiento fue perfecto, pero el resto se estaba cayendo. Fue horrible “.

Como delantero, Mike estaba más que dispuesto a aprender de Kerry Dixon, uno de los mejores goleadores del Chelsea, y una vez que terminó su período de préstamo, se unió a un contrato semanal antes de la temporada 1997-98. Cuando se trataba de personas como Ken Richardson y Mark Weaver, estaba menos entusiasmado.

“No tuve mucho contacto con Richardson. Él entró y dio algunas charlas en equipo, pero me desconecté. Después de escuchar a alguien como Peter Reid y Brian Horton, y luego hacer que alguien como Ken te diga una charla en equipo … simplemente no.

“Básicamente estaba eligiendo al equipo una vez que Kerry Dixon se había ido. No importa lo que hiciste durante la semana, él elegiría al equipo. Fue difícil de tomar, especialmente para algunos de los muchachos más jóvenes y las personas que lo habían hecho bien en un juego o en el entrenamiento.

“Para ser sincero, no podría tomar a Weaver en serio. Pero lo conozco como persona y él estaba bien conmigo. No puedo decir nada más que eso.

“Muchos de los muchachos no estaban de acuerdo con nada de lo que dijo porque sabían que venía de Richardson. Entonces es difícil porque estás tratando de hacer lo tuyo pero también de gel como equipo. Cada semana venían diferentes jugadores que alterarían el equilibrio.

“Cada juego era como si estuvieras comenzando 1-0 abajo. Esa fue la mentalidad desafortunadamente “.

A pesar de tales dificultades, Mike todavía pudo sacar algunos aspectos positivos de la temporada. Era la primera vez como futbolista profesional que había podido organizar una serie de juegos sin lesiones.

“Incluso si jugaba de central en lugar de de centro hacia adelante, realmente lo disfruté y solo pensé: ‘Estoy jugando regularmente, hay muchas cosas fuera del campo, pero solo quiero jugar y jugar bien para Doncaster. “Ese fue mi único pensamiento”.

Pero su paciencia finalmente se puso a prueba en marzo, cuando los dos entrenadores restantes del club fueron despedidos y el entrenamiento se hizo voluntario.

Al final de la ventana de transferencia, un éxodo de jugadores abandonó el barco que se hundía para ser reemplazado por miembros del equipo juvenil, dejando a Mike como uno de los siete profesionales a tiempo completo.

Marzo de 1998: el resto del cuerpo técnico del club (ambos) son despedidos; dado £ 75 cada uno y le dijo que siguiera su camino. El entrenamiento ahora es voluntario: los jugadores solo están apareciendo para los partidos. Bergara soldados como nuestro único entrenador. pic.twitter.com/lcHavEwDlI

– popularSTAND fanzine (@vivarovers) 27 de febrero de 2018

“Nos capacitamos en parques y escuelas locales. Entonces fue difícil motivarse. Piensas: “Esto no es profesional, se supone que es un club de la Liga”. Conduces hasta el parque para entrenar e intentas entrenar lo mejor que puedes, pero en el fondo fue desmoralizador.

“Pensé:” Esto es una basura absoluta que hemos llegado a esto “. Fue realmente malo.

“Sin embargo, la mayoría de los jugadores todavía aparecieron. Siempre tuvimos suficiente para cinco por lado. Eso siempre fue lo principal para mí. ¡No te preocupes por la carrera, solo entremos en el cinco por lado! “

Después del último juego de la temporada, una derrota por 1-0 ante Colchester en lo que muchos sospechaban que sería el último encuentro que Doncaster cumpliría, hubo al menos un momento agridulce que Mike y sus compañeros de equipo pudieron disfrutar.

El partido había sido interrumpido por más protestas. A pesar de que prometió no asistir, Weaver tuvo el descaro de mostrar su rostro, provocando furia furiosa desde las terrazas, antes de irse a instancias de los policías preocupados.

Tras el pitido final, los seguidores volvieron a la cancha y los jugadores huyeron a los vestuarios. Poco después, un policía les preguntó a los jugadores de Doncaster si les gustaría salir a ver a los fanáticos, quienes insistieron en que querían mostrar su agradecimiento a un escuadrón de jugadores que fueron los últimos culpables de tal desastre.

Mike y sus compañeros de equipo subieron los escalones hacia la tribuna, donde arrojaron su equipo a la multitud y se duchó de aplausos y afecto por sus esfuerzos. Matt Smith logró atrapar las botas de Mike, adornadas con la firma del jugador, escritas en biro, y aún las posee hasta el día de hoy.

Una vez que terminó la temporada, Mike fue liberado rápidamente por el club y no se hizo ilusiones de que su tiempo como futbolista profesional había terminado.

“Empecé a pensar que hay más en la vida que el fútbol. Al final, acabo de conseguir un trabajo a tiempo parcial trabajando en JJB. El fútbol iba a ser algo “normal” para mí y no un trabajo.

“Me ajusté mejor y funcionó para mí en comparación con los jugadores que tuvieron una carrera medio decente y llegaron a 35 y no tienen idea de qué hacer”.

Mike continuó jugando, apareciendo para otros 10 clubes que no pertenecen a la liga mientras trabajaba como entrenador personal durante 10 años. Finalmente, se encontró trabajando en la industria del jet privado y creó su propia empresa en 2012.

Con el uso frecuente de Falcona por parte del Manchester United, incluso se ha encontrado con Rod Thornley, una de las maravillas de un juego de esa absurda campaña.

También se mantiene en contacto con el Príncipe Moncrieffe y Harvey Cunningham, mientras disfrutaba de un encuentro casual en el metro con el favorito de los fanáticos Lee Warren cuando estaba en Londres para ver al Manchester City vencer al Manchester United en la semifinal de la Copa FA 2011 en Wembley.

“Hablamos de eso y realmente es todo lo malo. La gente como el Príncipe Moncrieffe nunca antes había tenido la oportunidad de jugar a ese nivel y podría haber sido un jugador medio decente si hubiera tenido a las personas adecuadas y lo hubiera establecido a su alrededor.

“Solo miras hacia atrás y piensas que fue una broma. Fue un desastre de un club para los fanáticos ”.

¿Alguno de los jugadores sabía que los fanáticos se veían amenazados por los “asociados” de Richardson?

“No lo sabía, pero no me sorprendería si ese fuera el caso, para ser honesto”.

¿Y qué hay de sus compañeros de equipo? ¿A alguno de ellos le pagaron por jugar mal?

“Eso es duro. Personalmente no creo que sea posible. ¡Si eres basura, eres basura! “

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Al final de la temporada, Matt Smith, Neil Tissington y Alan Brown se quedaron sin saber si iban a tener un club que apoyar, pero todavía había una oportunidad más de representar a sus amados Rovers.

Todos los años desde 1996, el torneo WorldNET enfrenta equipos formados por fanáticos de diferentes clubes entre sí en el transcurso de dos días. Smith y sus amigos entraron bajo el nombre de Donny R.Sonists, inspirados por cierto Sr. K Richardson.

El grupo R’Sonists los vio junto a un equipo del Arsenal cuyos seguidores acababan de ver a su club ganar el Doble con un equipo con personajes como Dennis Bergkamp y Nicolas Anelka en la primera temporada completa de Arsene Wenger.

Determined to replicate Wenger’s success, their fans had held trials before entering the WorldNET tournament.

Taking a much more laissez-faire approach – perhaps in their own perverse hopes of replicating their club’s fortunes – Smith and co had never previously played together and kicked off their opening match dressed as a pantomime horse named Blockton Brown, again in a not-so-subtle nod to Richardson’s previous antics.

Flashback to WorldNET 1998 and the first kit ever worn by the R’sonists.
A classic in every sense.#DRFC #worldnet15 pic.twitter.com/iKJg4grjGk

— Donny R’sonists (@DonnyRsonists) July 17, 2015

Aware of their Arsenal equivalents’ talents, the R’Sonists decided to sit deep and hope they could defend well enough to keep the scoreline respectable, using Smith and his strike partner’s pace as an out-ball to relieve the pressure whenever possible.

A crowd began to form as spectators became fascinated by this battle of attrition between supporters of the best team in the country against those of the worst. The Gunners did manage to score but were left increasingly frustrated in their quest to add to their 1-0 lead.

With a few minutes remaining, a clearance found Smith around the halfway line. Too exhausted to attempt to control the ball and try mount something resembling an attack, he chose to simply whack it on the half volley.

“I told the lads I saw the goalkeeper was quite a way out off his line. Really, I was knackered.”

Somehow – to Smith’s disbelief more than anyone else’s – the ball flew into the back of the net.

After a season in which Doncaster were allowed to rot while all the attention was on the glamour and wealth of the burgeoning Premier League, it was a rare moment in which David stunned Goliath.

The revival

Thankfully, the R’Sonists did have a club to support the following season. Richardson relinquished control, with local businessman John Ryan becoming chairman following a takeover by the Westferry Consortium.

In 1999, Richardson finally went on trial for the Belle Vue fire and was jailed for four years after being found guilty of conspiracy to commit arson. It was found that he paid Alan Kristiansen £10,000 to start the blaze. Sadly, his plan, and its execution, was less thought through than Smith’s costume-changing protest against Hull City.

Described by the prosecution as a “devious man”, Richardson’s defence was labelled “the worst concoction of waffle, piffle and flannel” they had ever heard.

It still took time before Rovers recovered on the pitch. Five seasons in the Conference followed before promotion was secured courtesy of Francis Tierney’s golden goal in a play-off final against Dagenham and Redbridge.

“That play-off final felt like an exorcism to me,” Smith says. “When they equalised I was down on my knees hyperventilating, like seriously retching. It was so emotional.

“Then Sir Francis Tierny scored the winner in golden goal and I just started bawling. I turned around and Alan Brown is behind me bawling his eyes out as well. It felt like the end of something when that happened.”

The following season, Doncaster’s first back in the Football League since recording its worst ever campaign, they finished top of the fourth tier to secure consecutive promotions.

“And then I kind of waned a bit, I couldn’t go. I went, but I didn’t go every game. I had a period where I was just like, ‘I need to take a break, I’ve done my bit, we’re better than where we started.’ It had been too emotional.”

Under Ryan’s stewardship, Doncaster enjoyed one of the most successful periods in the club’s history, spending five years in the Championship and moving into a brand new, £20million, 15,000-capacity ground, the Keepmoat Stadium.

Belle Vue is no more and is now being redeveloped into a housing estate. Ironically, the demolition of the stadium had to be accelerated after a gas leak caused an explosion which obliterated much of the Main Stand.

Since their heady days in the Championship, Doncaster have returned to bouncing between the third and fourth tiers of English football, but Smith is happy he can now simply go and watch the football.

“I’ve got a very relaxed attitude now, anything over the Conference is a success as far as I’m concerned. I’m proud of what we all did. Loads of people put a lot of time and effort in. Lots of people sacrificed a lot.

“I failed exams in my second year at uni because I spent too much time on this. It had consequences for a lot of people. I was devoting hours every day. My friends in Preston thought I was just a bit of a nutter

“It was a coming together of people. I’m glad we did it because of where we are now, but I wish we hadn’t have had to. In all honesty, it wasn’t enjoyable at all from a football perspective.

“But working together with people, all of us trying our best to try and make something better – there was a camaraderie there that I haven’t had at the Rovers.

“It was the unifying force for a group of us that really wanted to change things. There was a passion, there was something exciting about it. I haven’t really experienced that since. It was a very strange situation to be in.

“I formed friendships for life from that. Three of us, the first three onto the pitch, are still playing in supporters’ tournaments.”

A lot of words have been used to describe our manager @MCSmithDN over the years… Inspirational.
That’s not one of them. pic.twitter.com/4HyK5jTJpA

— Donny R’sonists (@DonnyRsonists) July 15, 2017

Indeed, Smith, Brown and Tissington still get together ever year to turn out for Donny R’Sonists. These days they compete in the Veterans’ competition, winning it at the first time of asking. Smith, however, has hung up his boots to manage the side.

When asked whether even they would give Doncaster’s 1997-98 team a decent game, he can’t help but scoff with laughter.

“Not a chance!”

But then he stops to finish his pint.

“Although you never know actually…maybe in our younger days.”

By Rob Conlon

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