Branko Cikatic, una de las primeras estrellas del mundo de la lucha japonesa moderna y el primer campeón del Gran Premio Mundial K-1, falleció hoy en Croacia. Tenía 65 años.

Cikatic fue mejor conocido en K-1 y más tarde fue uno de los primeros nombres importantes en el naciente Pride Fighting Championships. Si bien el veterinario en huelga no tenía un juego terrestre, no necesitaba uno en las primeras MMA, y tener un campeón K-1 en Orgullo le dio a la compañía una gran estrella de lucha que era bien conocida en el mundo deportivo japonés. Más tarde fue uno de los entrenadores de Mirko Cro Cop.

La muerte de Cikatic se atribuyó a la enfermedad de Parkinson. Su carrera incluyó 270 peleas conocidas durante 27 años.

Cikatic ya tenía casi 39 años cuando se hizo un nombre como estrella de lucha internacional en Japón. Durante su mejor momento, el kickboxing era un deporte relativamente pequeño.

Cikatic comenzó las artes marciales en 1966 cuando tenía 12 años. En sus primeros años compitió en karate Shotokan, taekwondo, judo, boxeo, kickboxing y muay thai.

En 1979, Cikatic ganó su primer campeonato importante, el campeonato europeo WAKO en karate de contacto completo. Ganó un campeonato mundial en ese mismo deporte en 1981, derrotando a Ray McCallum cuando McCallum fue descalificado por un cabezazo. Tuvo otras grandes peleas, perdiendo ante el futuro actor y locutor de televisión de UFC Don “The Dragon” Wilson por nocaut el 12 de septiembre de 1987 en Orlando, y empató con Dennis Alexio, quizás la estrella más grande de la época en el mundo del kickboxing, en 16 de marzo de 1992, en Las Vegas.

Su carrera se hizo el 30 de abril de 1993, en el primer Gran Premio Mundial K-1 en Tokio. Este fue un torneo de ocho hombres en el Yoyogi National Gym, y se transmitió en vivo por la Red Fuji. Fue el primer evento de este tipo e hizo una calificación de televisión muy fuerte en la televisión de red en Japón. Al ganar, inmediatamente fue un nombre deportivo importante en el país.

En 1997, Cikatic tuvo un combate de kickboxing en el primer show de Pride, celebrado en el Tokyo Dome ante 30,000 fanáticos, que fue encabezado por la victoria de Rickson Gracie sobre la superestrella de la lucha libre profesional Nobuhiko Takada. Cikatic dio una patada al oponente Ralph White mientras estaba en el suelo a las 1:52, y la pelea se detuvo y dictaminó un no concurso.

A medida que Orgullo pasó de ser una combinación de diferentes tipos de coincidencias a lo que ahora se llama MMA, Cikatic tuvo sus dos únicas peleas de reglas de MMA. El 15 de marzo de 1998, se enfrentó a Mark Kerr, quien entonces era considerado el mejor peso pesado del mundo. La batalla de la “Smashing Machine” y el primer campeón K-1 fue el evento principal del segundo evento Orgullo, y terminó en controversia.

Cikatic se aferró continuamente a las cuerdas para evitar ser derribado. No escuchaba cuando se lo advertían, y en un momento se fue a través de las cuerdas para evitar un derribo. En otro momento, cuando Kerr estaba trabajando para un derribo, sostuvo las cuerdas y tiró codos ilegales a la parte posterior de la cabeza. Los fanáticos abuchearon su continuo engaño en una pelea ridícula. Finalmente, el árbitro lo descalificó en 2:14 de la primera ronda.

Cikatic regresó el 12 de septiembre de 1999, pocas semanas antes de cumplir 45 años. Se enfrentó a Maurice Smith, él mismo un ex campeón mundial y estrella K-1. Pero en este momento, Smith tenía un entrenamiento considerable en tierra, y ya había tenido los títulos Extreme Fighting y UFC de peso pesado en MMA, superando a Mark Coleman en una de las primeras peleas legendarias en la historia de la compañía. En un enfrentamiento de dos leyendas de kickboxing, Smith jugó el juego inteligente, derribando a Cikatic, donde estaba perdido, y Smith ganó por sumisión en 7:33 con un rudimentario estrangulamiento del antebrazo. Fue la última pelea de Cikatic.

Durante su carrera, Cikatic acumuló un récord de 152-15-3 con 138 nocauts en kickboxing amateur y peleas de Muay Thai. Como profesional, su récord de kickboxing fue 87-9-1, con 82 nocauts, un empate y otro sin competencia.

Cro Cop, bajo su tutela, se convirtió en una estrella aún más grande en Japón como el luchador extranjero más popular durante el apogeo del Pride Fighting Championships.

La salud de Cikatic había empeorado en los últimos años, comenzando por sufrir una embolia pulmonar y, en 2018, una infección que provocó sepsis. Comenzó a sufrir la enfermedad de Parkinson en ese momento.