No mucha gente le da a Jennifer Maia una oportunidad real de vencer a Valentina Shevchenko y convertirse en campeona de UFC en el UFC 255 del sábado por la noche en Las Vegas, pero eso no es nuevo para la brasileña. Sintiéndose pasada por alto toda su carrera, Maia se compromete a enseñarle al mundo entero una lección dentro del octágono.

“Yo era el perdedor en mi última pelea y vi varios comentarios, especialmente aquí en Brasil, todos a favor de mi oponente”, dijo Maia, quien sometió a Joanne Calderwood con un brazo en menos de cinco minutos en agosto. “No me reconocen. Me siento más apreciado fuera que aquí en Brasil. Trato de que no me importe porque tengo que demostrar mi valía en la pelea “.

Maia elige “ignorar esos pensamientos y lo que piensan otros atletas”, le dijo a MMA Fighting, como cuando Lauren Murphy dijo que su oportunidad por el título era “una broma”, porque “estos comentarios son insignificantes para mí”.

“Tengo cosas más importantes que hacer, como entrenar para ganar una pelea”, dijo Maia. “Es triste que no me reconozcan, pero trabajo duro todos los días para que cambien de opinión”.

Vencer a Shevchenko en UFC 255 “no solo será un gran logro para mí”, dijo, sino que también “probará a estas personas que no conocen mi historia, pero que deberían. Tal vez tenga que convertirme en campeón mundial para que me conozcan y sepan que hay una razón por la que vine aquí “.

Fue un largo camino desde Curitiba hasta la cima de la clase de peso mosca de UFC, y todo comenzó en 2003.

A Maia, de 15 años, le encantaban los deportes, pero no tenía idea de lo que eran el muay thai y las artes marciales mixtas a pesar de la popularidad de los deportes en su ciudad natal. Su pasión por el culturismo la llevó a inscribirse para hacer ejercicio con pesas en un gimnasio local. Unos días más tarde, sin embargo, una clase de muay thai en la habitación contigua llamó su atención.

“Me enamoré del muay Thai en mi segunda clase y nunca paré”, dijo Maia, quien se dio cuenta de que era una persona muy competitiva desde el principio. “Me encantaba jugar al fútbol, ​​pero vi que me lesionaba demasiado y por lo tanto no podía entrenar muay thai, así que decidí dejar el fútbol”.

La hermana de Maia trabajaba como secretaria para una empresa local e insistió en ofrecerle a Maia una oportunidad de trabajo como pasante. Maia, que en ese momento ya estaba enganchada por las artes marciales, ignoró las llamadas diarias porque “nunca me imaginé trabajando como secretaria, vistiendo un uniforme dentro de una oficina”.

Maia no tenía idea de lo que haría para ganarse la vida, pero sabía que tenía que participar en los deportes.

Jennifer Maia comenzó a enseñar muay Thai en el gimnasio de su futuro esposo en Curitiba. Esther Lin, Invicta FC

“Mi familia siempre estuvo relacionada con los deportes, especialmente el fútbol, ​​por lo que siempre nos empujaron hacia los deportes”, dijo Maia. “Pero, cuando les dije que iba a empezar a dar clases de muay thai [at age 17], Ellos estaban preocupados. Pensaron que no tendría futuro en los deportes.

“Al principio se resistieron, estaban preocupados, pero les dije que estaba feliz de hacerlo sin importar cuánto dinero estuviera ganando o cuánto tiempo me tomaría (para que tuviera éxito), y les pedí que me dejaran hacerlo”.

Maia quería seguir su corazón y sus padres finalmente respetaron su deseo. Casualmente, Maia decidió alejarse del muay Thai años más tarde, para seguir una carrera diferente, por más dinero y reconocimiento.

“Vimos que las MMA tenían más atención”, dijo Maia, quien hizo su debut en el deporte a los 21 años, deteniendo a Suelen Pinheiro Ribeiro por nocaut técnico en el primer asalto a pocas millas de su casa en Curitiba. “Quizás no tendría un futuro tan brillante en muay thai”.

MMA finalmente se convertiría en un gran problema en Brasil años después con el éxito de Anderson Silva, José Aldo, Junior dos Santos y Renan Barao en la UFC, pero Maia no era una gran fanática del deporte cuando hizo la transición.

Si el muay thai fuera tan grande como el MMA en Brasil, dijo Maia, probablemente nunca hubiera dado el salto a las jaulas. De hecho, el futuro contendiente de peso mosca de UFC se sintió “inseguro” ante los desafíos que las MMA trajeron a la mesa.

“Me encantaba el muay thai y tenía miedo de pelear en MMA debido a esta mezcla de artes marciales donde tienes que estar completo”, dijo Maia, quien se casó con su primer y único entrenador, Edicarlos “Monstro” Goncalves, un par de años antes. su primera pelea de MMA. “Me sentí cómodo cuando hice mi debut y ese amor por el deporte creció hasta un punto que se convirtió en otra de mis pasiones”.

“A pesar de que entrené jiu-jitsu durante mucho tiempo, no me sentí segura al principio porque no tenía mucha experiencia en torneos”, continuó. “Luchar de pie era mi esencia, tenía mucha experiencia en torneos y me sentía cómodo. Sabía que las MMA implicaban derribos y otras cosas, así que esta mezcla me hizo inseguro. Me volví más completo con el paso del tiempo, perfeccionando en cada área, y fue entonces cuando me sentí más cómodo “.

Con un récord de 5-1-1 en el circuito regional y todas sus victorias por nocaut o sumisión, a Maia se le ofreció su primera oportunidad en una promoción internacional. Sin embargo, fue una noche rápida para ella en el Cage Warriors Fighting Championship en Dubai, cuando Sheila Gaff ignoró la oferta de Maia de tocar los guantes y la noqueó en solo 10 segundos.

Maia admite que “fue muy difícil aceptar” esa pérdida y no recuerda mucho de ese concurso. La lección aprendida esa noche fue estar alerta en todo momento, dijo.

De regreso a la columna ganadora en Brasil, Maia derrotó a la futura campeona de UFC Jessica Andrade por decisión, luego voló nuevamente al extranjero, esta vez para desafiar a la ex reina de Bellator Zoila Frausto en su debut en Invicta FC en abril de 2013.

“No tenía idea de contra quién estaba a punto de pelear, no tenía idea de lo que estaba pasando”, dijo Maia. “Solo fui a pelear. Estaba feliz de estar peleando por Invicta, una promoción que amaba ver en casa, y de repente estaba rodeada de atletas que admiraba. Solo me di cuenta de lo importante que era para mi carrera después de la pelea. Entré a Invicta como un desconocido y me hice conocido allí mismo. Esa victoria me elevó, hizo que el mundo me conociera “.

Sin embargo, su carrera estuvo lejos de ser un camino suave. Después de perder una decisión ante Leslie Smith en su segunda aparición en Invicta FC tres meses después, Maia regresó al circuito brasileño para conseguir un par de victorias en su haber antes de perder una controvertida decisión ante DeAnna Bennett en su regreso a Estados Unidos en 2014. .

“En la pelea de Leslie, ella era una oponente difícil que estaba bajando de peso para pelear conmigo, y yo hubiera peleado por el cinturón con una victoria”, dijo Maia. “Fue una de las mejores peleas del año y estaba feliz con mi trabajo. Yo estaba como, ‘Realmente perdí, tal vez aún no sea el momento (de luchar por el cinturón)’.

“Pero estaba muy triste cuando perdí ante DeAnna porque sabía que había ganado esa pelea y los jueces se la dieron, pero nunca me sentí desprevenido (para las promociones internacionales). Estaba realmente molesto, pero mantuve la cabeza en alto porque sabía que llegaría mi momento “.

Maia volvió una vez más a la columna ganadora en su país natal, con marca de 3-0 en solo seis meses antes de que Invicta FC le ofreciera la oportunidad de competir por un título interino contra Vanessa Porto, su primera némesis en el deporte.

“Vi que no fue en vano, estaba preparada para ello”, dijo Maia, quien derrotó al Porto por decisión en marzo de 2016. “Mi primera derrota fue contra ella, tenía mucha más experiencia que yo. Ella estaba luchando contra Cris Cyborg cuando comencé a entrenar, así que tener la oportunidad de luchar contra ella por segunda vez fue muy especial. Deseé ese cinturón de Invicta desde la primera vez que lo vi “.

Jennifer Maia tocó a Joanne Calderwood con un brazo. Zuffa / .

Mirando hacia atrás a toda su carrera, la montaña rusa de emociones en UFC con tres victorias en cinco combates, y algunos contratiempos en la escala, todo motiva a Maia antes del mayor desafío de su vida.

Valentina Shevchenko es una de las mejores luchadoras que jamás haya entrado en el octágono, superando a Joanna Jedrzejczyk, Holly Holm, Julianna Pena, Liz Carmouche y Katlyn Chookagian bajo las brillantes luces de UFC. Oddsmaker coloca una posible victoria para Maia entre las sorpresas de todos los tiempos, y a ella simplemente no le importa.

“Me emociono al hablar de eso, es como una película en mi cabeza”, dijo Maia sobre su carrera en MMA. “No soy esa persona que dijo ‘Quiero ser un campeón de UFC’ cuando comencé a entrenar. No, siempre me quedé con el pie en el suelo y dejé que las cosas pasaran. ‘Mi hora llegará’, pensé. Paso a paso, ganaré una pelea tras otra y la gente me reconocerá por mi esfuerzo.

“No quería que se tratara de suerte, quería que se tratara de trabajo duro. Muchos brasileños tenían esos cinturones de UFC antes, y este es mi momento. Me siento feliz y realizado por estar aquí viviendo este sueño ”.

Shevchenko es “increíble, muy fuerte e inteligente”, dijo Maia, pero “ella no es ese monstruo. Nadie es imbatible. Todo el mundo pensó que Ronda (Rousey) era imbatible, pero siempre hay alguien que va y gana. Cris Cyborg fue una gran inspiración para mí y pensé que nunca perdería, y terminó perdiendo. Nadie es imbatible.

“Alguien irá allí y ganará. La gente habla de ella porque está haciendo un trabajo perfecto y continúa como campeona, pero creo que esta es mi oportunidad, esta es mi oportunidad ”.

Maia no declarará y predecirá una victoria por nocaut sobre Shevchenko, previendo una victoria por decisión en Las Vegas. Sin embargo, hará que “Bullet” pague por cualquier error en el octágono.

“Tal vez la sorprenda como lo hice en mi última pelea con una sumisión”, dijo Maia. “Sorprender (a todos) con un nocaut, sería maravilloso. Es difícil decir (cómo ganaré) porque estoy luchando contra un oponente tan duro, pero creo que será una batalla muy reñida. Tendré que demostrar que soy el luchador superior un asalto tras otro “.

Vencer a Shevchenko sería muy importante para su carrera. Más importante aún, le da a Maia el reconocimiento que siente que ya se merecía hace mucho tiempo.

“Yo era el campeón de Invicta FC cuando el UFC no tenía esta categoría de peso”, dijo Maia, así que una victoria “me convertirá en dos veces campeona mundial, una de las mejores del mundo. El mundo entero se enterará de mí. Ya me han visto, pero definitivamente me convertiré en el número uno del mundo después de ganar el cinturón de UFC “.

Jennifer Maia desafía a Valentina Shevchenko por el indiscutible oro de peso mosca de UFC en Las Vegas el sábado. Dave Mandel, Invicta FC