Cuando Neil Magny se enfrente a Robbie Lawler el sábado por la noche en el evento co-principal de UFC Vegas 8, completará el círculo con el comienzo de su carrera.

Si bien se interesó por primera vez en las MMA cuando aún estaba en la escuela secundaria, no fue hasta que Magny se graduó en Justicia Penal en la Universidad del Sur de Illinois que se aventuró en un gimnasio en las afueras de St. Louis que lo ayudó a creer en su creciente fascinación por la el deporte podría transformarse en algo más que un simple pasatiempo.

“Cuando me involucré por primera vez en MMA, iba a la escuela en la Universidad del Sur de Illinois en las afueras de St. Louis y en ese momento, Robbie Lawler, Matt Hughes y Marc Fiore abrieron un gimnasio llamado HIT Squad que estaba justo al lado de donde yo iba a la escuela ”, explicó Magny al hablar con MMA Fighting.

“Así que de hecho pasé algún tiempo en mis primeros días de entrenamiento de MMA con Robbie Lawler, entrenando en su gimnasio, ese tipo de cosas”.

Según Magny, esas sesiones de entrenamiento junto a un par de leyendas legítimas de UFC como Lawler y Matt Hughes fueron increíblemente difíciles, pero también lo ayudaron a comprender sus propias capacidades.

Magny dice que los luchadores profesionales nunca se lo tomaron con calma, lo que lo obligó a mejorar cada día que pasaba. Finalmente, Magny se mantuvo firme y eso le dio la confianza de que quizás una carrera de lucha estaba en su futuro.

“El entrenamiento fue duro”, dijo Magny. “Recuerdo días en el gimnasio y nunca fue una ronda fácil. Estaba en un punto en el que dije: ¿realmente quiero hacer esto para ganarme la vida? Lo que me dio la confianza para seguir las MMA como un trabajo de tiempo completo fue lo que experimenté en esa sala.

“Practicando con muchachos como Robbie Lawler, Matt Veech, Brian Foster, ese tipo de muchachos, que me hacen saber ‘puedes competir en el deporte y hacerlo bien’ y eso me motivó a seguir con el deporte y hacérmelo saber. Podría estar con los mejores del mundo “.

Originalmente, se esperaba que Magny enfrentara a Geoff Neal este fin de semana, pero después de que el veterano de la Serie Contender terminó lidiando con una condición médica grave que lo llevó al hospital, Lawler se ofreció como reemplazo.

Magny estaba más que listo para enfrentar a Neal, pero la oportunidad de enfrentarse a un ex campeón como Lawler, quien silenciosamente tuvo una influencia tan masiva en su carrera, fue un verdadero honor.

“Definitivamente hay momentos en tu carrera en los que sientes que pasas al siguiente nivel”, explicó Magny. “Yo voy contra Robbie Lawler, siento que esta es una pelea de siguiente nivel para mí. Cuando lo entrené en el pasado, eso me hizo saber que pude hacer esto a tiempo completo y ser un luchador que podría llegar a UFC.

“Ahora, en este punto, vencer a Robbie Lawler, me permite saber que puedo ser un campeón de UFC. Esa es la mentalidad con la que voy a entrar en esta pelea. Vencer a Robbie Lawler y saber que esta victoria hace mucho por mi confianza. Me permite saber que puedo estar con los mejores del mundo y que voy a ser un campeón de UFC ”.

Si sale victorioso contra Lawler el sábado por la noche, Magny obtendría su tercera victoria sobre un ex campeón de UFC después de derrotar previamente a Johny Hendricks y Carlos Condit en peleas pasadas.

Por mucho que le dio la bienvenida al desafío de Neal cuando esa fue la pelea que se ofreció, Magny admite que la magnitud de tener una victoria sobre alguien como Lawler simplemente tiene más peso en su currículum.

“Un tipo como Robbie Lawler se ha establecido en este deporte por más de 15 años en este momento”, dijo Magny. “Definitivamente es un tipo con el que quieres salir y ponerte a prueba. Geoff Neal es un gran oponente. Ha hecho muchas cosas maravillosas en el deporte hasta ahora, pero solo lleva cinco o seis peleas en su carrera en UFC. No tiene el nombre, el reconocimiento, la reputación que tiene Robbie Lawler.

“Entonces, vencer a un tipo como Robbie Lawler, creo que hará mucho más por mi carrera que vencer a Geoff Neal. Geoff Neal, si y cuando se suponía que tenía que pelear con él, fue como si estuvieras bien, vencieras a un recién llegado, bien por ti. A diferencia de vencer a Robbie Lawler, la reacción que obtendré es ‘maldito amigo, sacaste otra leyenda’. Ese es el tipo de reacción que estoy buscando “.

Con dos victorias ya en su récord en 2020, Magny espera sumar un tercero con Lawler y luego estará listo para enfrentar a cualquier otro en el top 15 del ranking que lo acerque a la contienda por el título.

“En este punto, será el tercer campeón de peso welter al que me enfrento y derrote”, dijo Magny. “Definitivamente es una buena insignia de honor para mi carrera en el futuro. Es una pelea que me emociona muchísimo.

“Si tengo que pelear con Geoff Neal hasta Gilbert Burns para asumir la posición número uno, estoy listo y dispuesto a hacerlo”.