El 2020 de Yoel Romero terminó con una gran sorpresa y la oportunidad de un nuevo comienzo.

Menos de una semana después de separarse de UFC, Romero fue anunciado como el último fichaje de Bellator. La noticia generó numerosas preguntas no solo sobre cuál sería el papel de Romero en Bellator y contra quién podría pelear primero, sino cómo uno de los pesos medianos más populares de UFC terminó como agente libre en primer lugar.

Romero, de 43 años, habló con ESPN el miércoles y analizó cómo se enteró de su liberación, y explicó que surgió de la nada mientras se preparaba para regresar al octágono en algún momento a principios de 2021.

“En primer lugar, fue algo completamente inesperado”, dijo Romero a través de su traductor de español Ray Fundaro. “Ya estaba entrenando muy duro, preparándome. Ya estábamos pensando en pelear en enero o febrero. Buscábamos pelear con los 3 primeros en cualquier división, 185, 205. Mis gerentes explicaron esto a lo más alto de UFC. Querían que luchara contra Uriah Hall, Derek Brunson, y les explicamos que no tenía sentido para mí luchar contra estos jóvenes.

“Teníamos una idea que estábamos persiguiendo. El título mundial. Por la forma en que entrenábamos y lo hacíamos realidad, sabíamos que teníamos una o dos peleas y luego íbamos por el cinturón. Pensamos que pelear con cualquiera de estos muchachos en la parte posterior de la lista, era dar pasos hacia atrás, no hacia adelante “.

La gerencia de Romero estaba negociando oponentes para un posible debut en las 205 libras, siendo sus enfrentamientos preferidos Glover Teixeira, Thiago Santos, Dominick Reyes o Anthony Smith. Al final, no pudieron llegar a un acuerdo y finalmente se decidió que el retador al título de peso mediano de UFC en múltiples ocasiones sería liberado.

La idea de dejar el UFC no se le había pasado por la mente a Romero cuando su manager Malki Kawa le dijo que necesitaban hablar. Al principio, Romero estaba más preocupado de que fuera un problema con la USADA, que le había entregado a Romero una suspensión de seis meses en 2016 después de que dio positivo por ibutamoren, una sustancia prohibida. Romero afirmó que fue víctima de un suplemento contaminado y luego demandó con éxito a la empresa que le proporcionó el suplemento en cuestión.

Sin embargo, no era un problema de la USADA, por lo que Romero pensó que el tono serio de su gestión era en realidad una broma. En todo caso, esperaba buenas noticias, incluida la posibilidad de que UFC le ofreciera una gran pelea que lo pondría en el camino hacia otra oportunidad por el título.

Cuando se le informó a Romero que en realidad había sido liberado, estaba comprensiblemente molesto, pero después de tomarse un tiempo personal y distanciarse de la situación, una calma lo invadió y aceptó que su tiempo con UFC había terminado.

“Después de sentir esa paz, sentí algo y me dije después de la oración y la meditación: ‘No te preocupes por eso. Te ves bien. Estás en excelente forma. Estás entrenando como un salvaje y muchas otras empresas te van a llamar. Todo va a estar bien ‘”, dijo Romero.

“Hice todas las preguntas pertinentes de acuerdo con lo que estaba pasando y una vez que todo estuvo dicho y hecho, hablé con Ibrahim y Malki y les dije: ‘¿Saben qué? La persona que merece algo no tiene que pedirlo. No preguntes más ‘”.

Ahora Romero está ansioso por comenzar su nueva vida con Bellator, una compañía encabezada por su antiguo jefe de Strikeforce, Scott Coker. Le dijo a ESPN que su primera pelea será en 205 libras y elogió la división de peso semipesado de Bellator que incluye a destacados como el campeón Vadim Nemkov, Ryan Bader (actualmente dueño de un título de peso pesado), el ex campeón de UFC Lyoto Machida, los ex contendientes de UFC Corey Anderson y Phil Davis, y el reciente fichaje de Anthony “Rumble” Johnson.

Romero advirtió que por ahora cualquier posible enfrentamiento es pura especulación, aunque cree que hay un 90 por ciento de posibilidades de que Johnson sea su primer oponente en Bellator. Siempre que hace su debut, Romero espera que sea un cálido regreso a casa.

“Estoy feliz de trabajar para esta empresa”, dijo Romero. “Sé que es una buena empresa, conozco personalmente al presidente. Estaba en Strikeforce cuando yo vine de Alemania. He estado trabajando con el presidente de Bellator por un tiempo, estoy feliz. Es casi como cuando un hijo regresa de la guerra, te sientes muy bien y contento y feliz y feliz “.

Tan emocionado como está por estar en Bellator, Romero no está mirando hacia atrás a su tiempo en UFC con amargura; en todo caso, no tiene más que cosas positivas que decir sobre su carrera de siete años con la compañía que incluyó numerosos momentos destacados y batallas memorables con los mejores luchadores en las 185 libras.

“Cuando comencé en UFC, solo tenía cuatro peleas, así que estoy agradecido con UFC”, dijo Romero. “Creo que todas mis artes marciales las aprendí siendo parte del UFC, así que les agradezco todo el conocimiento que he tenido, pero creo que siempre que el Dios más alto quiere darte algo mejor te trasladará de donde sea que estés. Aprendí luchando, aprendí en el fuego, luchando contra atletas que tenían mucho más conocimiento que yo en ese momento. Tener que pelear con ellos, lidiar con ellos con los recursos que tenía con las habilidades que tenía y seguir creciendo y aprendiendo y sé que me voy de UFC siendo el 185 mejor del mundo.

“No es porque yo lo diga, es porque todos los aficionados lo dicen. Cada vez que me ven caminando por la calle, todos dicen: ‘Tú eres el verdadero campeón’ “.

“Luché contra atletas increíbles, grandes, atletas legendarios”, continuó Romero. “Las peleas que tuve contra algunos de los mejores luchadores, atletas, fueron en esa compañía. Me voy sabiendo que tuve los mejores nocauts, teniendo la mejor pelea del año contra Robert Whittaker, obteniendo múltiples bonificaciones por la mejor pelea o el mejor nocaut.

“Me voy muy feliz. Dejo esta empresa muy feliz ”.