Los Denver Nuggets tendrán que ganarse el respeto en los playoffs. Tendrán que ganárselo de los medios, fanáticos, otros equipos y casas de apuestas.

Los medios de televisión nacionales piensan que son un fraude de temporada regular, liderados por una superestrella poco impresionante. Los fanáticos piensan que son un grupo de pretendientes que se esfuerzan mucho. Los otros equipos piensan que son suaves; eso está bastante claro. ¿Y las casas de apuestas? No les dan muchas oportunidades.

Pero la clave es mirar las circunstancias específicas de los Nuggets para ver si hay algún valor.

FanDuel está llevando a cabo una promoción esta semana para que los Nuggets lleguen a las Finales de la Conferencia Oeste a +300. No ganar. Solo hazlo allí.

La mayoría de la gente espera un Lakers-Clippers all-L.A. batalla en las Finales de la Conferencia Oeste. ¿Hay alguna posibilidad de que los Nuggets estropeen la fiesta? – y si llegan allí, ¿es mejor apostar por ellos para ganar Occidente?

LA POSICIÓN

A primera vista, los Nuggets están en una carrera apretada y en una posición precaria. Son terceros en el Oeste con solo una ventaja de un juego en la columna de derrotas sobre Utah y solo dos sobre Houston y Oklahoma City.

Si tienen una mala racha en la parte de la temporada regular de Orlando, podrían terminar quinto, un desastre bastante grande incluso con la cancha local neutralizada en la burbuja.

La razón por la que esto importa es que afecta si Denver tiene que pasar por los Lakers o no para llegar a las Finales de la Conferencia Oeste. Los Nuggets fueron 1-2 contra los Lakers esta temporada (con uno para jugar). El único juego que ganaron fue un concurso en el que LeBron James no jugó … ¿qué tipo de asuntos, no crees?

Ahora, Denver no se quemó en los otros dos concursos. Uno de ellos fue un mordedor de uñas en Denver que fue a tiempo extra, uno de esos juegos en los que todo parece ir mal para los Nuggets y, sin embargo, llevan al equipo al límite. (Piensa en el Juego 3 contra Portland el año pasado en un thriller de 4 OT).

Pero hay problemas básicos con los Lakers que son un problema para Denver, incluso más que los problemas generales que los Lakers le dan al resto de la liga con LeBron y Anthony Davis.

Para reducir esto: los Nuggets no tienen un ala que pueda colgar con James. Nadie puede detenerlo; Kawhi Leonard ganó el MVP de las Finales por mantenerlo a 28 puntos, seis tableros y siete asistencias. Pero Denver está más detrás de la bola ocho que la mayoría aquí.

Davis es un problema con su longitud y atletismo contra Nikola Jokic. Pero no es tanto el problema como el papel que juega con los Lakers y cómo los Lakers lo usan no en el centro sino en el poder hacia adelante. Con otro centro en el piso, Paul Millsap o Jerami Grant tienen que proteger a Davis. Si Jokic está en problemas con el atletismo de Davis, esos dos están dominados por su gran tamaño.

Y ahí están los centros. Dwight Howard y JaVale McGee tienen roles simples en la ofensiva. Ponen pantallas, toman rebotes ofensivos y se preparan para el lanzamiento. Denver lucha con esa última parte.

La estrategia defensiva preferida de Denver es poner dos en la pelota en pick-and-rolls, colocando a Jokic o Mason Plumlee al nivel de la pantalla, forzando al manejador de la pelota lateralmente y presionándolo para forzar un reinicio.

Esto simplemente no es posible con James debido a su altura y capacidad para revertir la pelota al otro lado de la cancha, y lo peligroso que es si le das una situación de 4 contra 3 si rompe el seto del gran . Entonces los Nuggets se encuentran cambiando o cayendo más con sus grandes contra James.

Y bueno…

Así que eso es un problema, además de todos los otros problemas que los Lakers presentan como el mejor equipo de Occidente.

La realidad es que hay muy pocas maneras en que puedo ver a los Nuggets derrotar a los Lakers cuatro de siete veces en una serie que prohíbe lesiones o (Dios no lo quiera) un diagnóstico COVID-19.

Los Lakers son asombrosos; evitarlos es obvio. El punto es que los Nuggets están en posición de evitarlos hasta las Finales de la Conferencia Oeste, y desde allí, el objetivo debería ser poner el camino más difícil frente a los Lakers como sea posible.

Eso es muy factible.

EL PLANO

Los Jazz están a solo un juego de los Nuggets, pero Utah perdió a Bojan Bogdanovic por la temporada debido a una lesión durante la pausa. Eso, combinado con preguntas sobre si Donovan Mitchell jugará en Orlando debido a sus preocupaciones por lesiones y pase lo que pase en el vestuario con Rudy Gobert, es suficiente para pensar que Utah se enfrenta a él para vencer a Denver por el tercer lugar.

Nadie sabe qué esperar de los Rockets. Después de la transición a la pelota pequeña a tiempo completo, prendieron fuego al mundo con grandes victorias, incluida una contra los Lakers. Luego comenzaron a estrellarse tarde en la tierra.

Con solo ocho juegos restantes, los Rockets también se enfrentan a una batalla cuesta arriba porque son tres en la columna de victorias de Denver.

Por ejemplo, si Houston va 6-2 en el juego de la temporada regular, Denver puede ir 4-4 y aún así mantener a Houston en tercer lugar.

Por supuesto, en segundo lugar están los Clippers. ¿Las posibilidades de Denver de avanzar más allá de la segunda ronda son mejores frente al otro equipo de Los Ángeles?

La respuesta corta es sí.

Los Nuggets terminaron 1-1 frente a los Clippers esta temporada, con Paul George perdiendo la victoria de los Nuggets en Denver, y los Clippers rompieron absolutamente los Nuggets en la revancha, 132-103.

Ahora, es completamente posible que los Clippers sean mucho mejores, y con toda su fuerza con su mejor esfuerzo pueden dominar a los Nuggets. Pero es imposible ver ese partido y pensar que Denver estaba listo para igualar la intensidad con la que jugaron los Clippers.

En ese juego, los Clippers hicieron un esfuerzo de playoffs, enviando un mensaje temprano y con frecuencia. Denver fue tomado por sorpresa por un equipo que lo trajo en un juego de temporada regular y nunca se ajustó. Los jugadores de Denver admitieron después de ese juego que tenían que hacer un mejor trabajo para alcanzar el nivel de su oponente.

Pero no estoy convencido de que con ambos equipos aportando el máximo esfuerzo, la brecha es muy amplia entre estos equipos, y en muchos casos, me gusta el enfrentamiento para Denver.

Los Clippers, sin duda, tienen la ventaja en el ala con Kawhi y George, pero notablemente en la victoria de los Nuggets, Jerami Grant hizo un buen trabajo con Leonard. Hay alguna evidencia de que Grant tuvo un éxito similar en OKC antes de unirse a los Nuggets esta temporada. Es útil tener un enfrentamiento capaz, incluso si pierde cuatro de siete veces.

Ivica Zubac es un buen centro disimulado y una querida analítica. Pero Jokic ha demostrado consistentemente que si Zubac lo desafía adentro, puede golpear desde el rango o quemarlo al pasar. Montrezl Harrell es una responsabilidad defensiva aún mayor.

Patrick Beverley es un defensor de la pelota obstinado, y su habilidad para desafiar a Jamal Murray debería ser un gran enfrentamiento. Pero los Clippers también cambian rutinariamente, y Beverley no ha tenido éxito en sus intentos de presentar cargos contra Jokic, quien simplemente le dispara.

Los Nuggets serán desvalidos frente a los Clippers, y por una buena razón. Pero sus posibilidades de ganar esa serie probablemente serán mucho más cercanas que las probabilidades implícitas en el precio de esa serie.

Mientras tanto, los Rockets se enfrentan tan bien contra los Lakers como cualquier equipo puede hacerlo. Su volumen de 3 puntos contrarresta el dominio de los Lakers en su interior. Los Lakers son 23º en marcas de 3 puntos por cada 100 posesiones; la forma más fácil de vencerlos ofensivamente es con las matemáticas, cambiando sus 2 por tus 3.

Houston es probablemente el enfrentamiento más duro en el Oeste para los Lakers, fuera de los Clippers.

LAS APUESTAS

Una vez más, FanDuel está ejecutando una promoción de Colorado, aumentando las probabilidades de que los Nuggets alcancen, no ganen, las Finales de la Conferencia Oeste en +300. Dada la forma en que coinciden con los Clippers, hay valor allí.

Esas probabilidades implícitas ponen las posibilidades de los Nuggets en solo un 25% para superar un enfrentamiento de primera ronda con Houston, Utah u OKC, y luego a través de los Clippers (suponiendo que los Clippers avancen). Con las circunstancias inestables en juego, y con la aparición de un Jokic flaco, eso probablemente proporciona + EV.

En cuanto a las probabilidades del título del Oeste, es una idea divertida pensar que los Nuggets vencerán las probabilidades y saldrán a la cima, jugando a los sueños de los ejecutivos de TV de la final de los Lakers.

Pero incluso si los Lakers tienen que pasar por Houston, probablemente ganen esa serie, y si los Nuggets molestan a los Clippers, sus posibilidades frente a los Lakers son escasas. Serán perros más bajos que los +1200 que son actualmente, pero es mejor ver si Houston (o algún equipo imprevisto) puede eliminarlos. Si los Nuggets realmente llegan allí? Tal vez las circunstancias son diferentes.

Los Nuggets tienen una oportunidad real de llegar a las Finales de la Conferencia Oeste. Sin embargo, ganarlos es una tarea significativamente más difícil dados los enfrentamientos.