A pesar de lo grandioso que fue Michael Jordan para los Chicago Bulls, también jugó con varios compañeros increíbles a lo largo de los años.

Puede que Toni Kukoc no obtenga el mismo reconocimiento que Scottie Pippen o Dennis Rodman, pero fue vital para la segunda turba de los Bulls entre 1996 y 1998.

El croata de 6 pies 11 pulgadas era de hecho un jugador adelantado a su tiempo. En aquel entonces, no muchos jugadores europeos lograron encontrar su equilibrio en los Estados Unidos.

Con su golpe suave, Kukoc podría haber sido fácilmente uno de los delanteros más solicitados en el juego de hoy. También fue un punto confiable hacia adelante e incluso una vez fue llamado el “Magic Johnson zurdo” por sus hazañas de juego.

El episodio 5 de las docuseries “The Last Dance” de ESPN mostró la relación bastante interesante de Kukoc con Jordan y Pippen.

Resulta que las superestrellas de los Bulls tenían cierto desdén por Kukoc al principio, lo cual no fue del todo culpa suya.

Kukoc estaba en los titulares en el extranjero al mismo tiempo que los Bulls se estaban estableciendo como el mejor equipo de la NBA. Esto llamó la atención del gerente general de Chicago en ese momento, Jerry Krause, quien llegó a afirmar que Toni sería el futuro de los Bulls después de seleccionarlo en la segunda ronda del Draft de la NBA de 1990.

Jordan, que ya tenía una relación difícil con Krause para empezar, tomó esto como un gran desaire. En las propias palabras de Jordan, sentían que Krause estaba lamentando algunas perspectivas europeas mientras “descuidaba a sus propios hijos”.

Mientras tanto, Pippen estaba molesto porque Krause estaba ahorrando dinero para cuando Kukoc estaba listo para venir, lo que tuvo un impacto en sus propias negociaciones contractuales.

Sin siquiera saberlo en ese momento, Kukoc estaba ahora en el radar de Jordan y Pippen mucho antes de que se cruzaran.

Kukoc aprendió esto de la manera difícil en los Juegos Olímpicos de 1992, ya que Jordan y Pippen se adaptaron para el Dream Team dominante, mientras que Toni golpeó a su Croacia natal. Magic Johnson recuerda que Jordan exigió la asignación de Kukoc:

“Él dijo:‘ Toni Kukoc, lo tengo esta noche. Voy a cerrarlo “, dijo Magic Johnson, a través de NBC Sports Chicago. “Todo el autobús quedó en silencio. Entonces estábamos cabalgando. “¿Todo bien?” ‘No, lo tengo. Solo tengo que demostrarle que lo voy a levantar y no me va a dar una canasta. “Se está preparando como si estuviera protegiendo a uno de nosotros en las finales”.

Jordan planeaba formar equipo con Pippen para cerrar Kukoc:

“Recuerdo que Scottie Pippen y yo, todo lo que escuchamos en Chicago fue lo genial que era Toni Kukoc”, dijo Jordan, “ya sabes, de Jerry Krause y lo que sea. Hicimos un pacto de que no íbamos a dejar que este tipo hiciera nada contra nosotros. Fue como, ‘OK, lo tienes en la primera mitad. Lo conseguí en la segunda mitad. “Vamos a asegurarnos de que este niño no eclipsará al Dream Team”.

La estrella internacional muy promocionada fue sacada de su pedestal, ya que el dúo de los Bulls lo frustró durante toda la noche en la victoria de 33 puntos del Equipo USA. Kukoc logró solo cuatro puntos y giró la pelota siete veces. Después del juego, Pippen incluso les dijo a los periodistas que Kukoc no estaba preparado para la NBA.

El Dream Team y Croacia una vez más se enfrentaron en el juego de la medalla de oro, con Kukoc buscando la redención por su pobre salida la última vez. Aunque los estadounidenses una vez más demolieron a sus contrapartes por 33 puntos, Kukoc jugó mucho mejor esta vez y mostró su gran conjunto de habilidades, aportando 16 puntos, nueve asistencias y cinco rebotes.

Kukoc incluso logró ganarse el respeto de MJ después, ya que Jordan afirmó que Kukoc fue mucho más duro de lo que le dieron crédito.

Kukoc finalmente dio el salto a la NBA al año siguiente para unirse a los Bulls. Chicago originalmente lo seleccionó en el puesto 29 en general en 1990, pero decidió quedarse en Europa por tres años más. En “The Last Dance”, Toni reveló que eligió tocar cerca de casa en ese momento debido al estado problemático de su país devastado por la guerra.

El delantero zurdo estaba ansioso por formar un equipo con Jordan después de que los Bulls acabaran de terminar su primera carrera de tres turbas en 1993. Sin embargo, MJ se retiró sorprendentemente y Kukoc jugó como relevista de Pippen y Horace Grant.

Después de ganar la confianza del entrenador en jefe Phil Jackson, Kukoc se convirtió en una parte integral de los Bulls sin Jordan. En el Juego 3 de las Semifinales de la Conferencia Este contra los Knicks de Nueva York en 1994, Jackson incluso diseñó una jugada crucial para Kukoc. Esto enfureció a Pippen, quien se sintió irrespetado por ser la segunda opción de los Bulls.

Kukoc golpeó al ganador del juego de 23 pies, pero los Bulls finalmente perdieron la serie en siete juegos. Jordan regresó al año siguiente y Kukoc aceptó voluntariamente ser el sexto hombre del equipo.

El resto, como sabemos, es historia. El croata ganó el sexto premio al Hombre del Año en 1996 después de reforzar el banco del equipo durante su temporada de 72 victorias. Ganaron su cuarto título de la NBA con Kukoc jugando un papel aún más importante en el tiempo de playoffs.

Los Bulls completaron su segundo triple turba en las siguientes temporadas, con Kukoc promediando el tercer mayor número de puntos en el equipo durante ese período.

La volcada de Kukoc en el Juego 6 de las Finales de 1997 contra los Utah Jazz culminó una de las secuencias finales más gloriosas del baloncesto.

La relación de Toni Kukoc con Michael Jordan puede haber comenzado con el pie equivocado, pero se aseguró de que terminara con el correcto.