A pesar de todo lo que se habla sobre Giannis Antetokounmpo en Milwaukee y el eventual regreso de Kevin Durant a la cancha en Brooklyn, ninguno de los jugadores representa al mayor rival de LeBron James: Kawhi Leonard

No, ni siquiera Durant, quien se enfrentó a James en tres Finales de la NBA, más recientemente venciendo a LeBron en años consecutivos en 2017 y 2018 mientras Durant estaba con los Golden State Warriors y James era miembro de los Cleveland Cavaliers.

El jugador que actualmente es la mayor amenaza para James reside en la misma ciudad en la que juega James. Es difícil imaginar que Leonard sea un rival legítimo de cualquiera que tenga su personalidad. Él no habla basura. No muestra mucha emoción. No despeina ninguna pluma.

Simplemente se dedica a sus asuntos y silenciosamente destruye todo a su paso, al igual que su ex compañero de equipo de los San Antonio Spurs, Tim Duncan.

Pero incluso Duncan se parece a Kevin Garnett o Russell Westbrook cuando se trata de Kawhi.

Sin embargo, eso no significa que no tenga la atención de LeBron.

La rivalidad comenzó a florecer hace siete años, cuando los Miami Heat de James y los Spurs de Leonard se enfrentaron en la primera de las dos reuniones consecutivas de las Finales de la NBA. Leonard era solo un niño de 21 años en ese momento y no había recibido mucha atención fuera de Texas. Pero incluso entonces, la defensa de Kawhi había confundido tanto a LeBron (pico LeBron, nada menos) que James hizo esta famosa cara “maldita” cuando Leonard volvió al piso en el Juego 5 de esa serie.

Por supuesto, el Heat finalmente ganaría ese enfrentamiento en siete juegos, con James llevándose los honores de MVP de las Finales. Pero al año siguiente, Leonard marcó una destrucción de cinco juegos de ese mismo escuadrón de Miami en una revancha de las Finales, ganando un premio MVP de las Finales él mismo.

Fue en ese momento que la rivalidad entre los dos delanteros pequeños realmente comenzó a crecer.

No, Leonard aún no estaba al nivel de James, pero su ascensión era obvia. De hecho, en los próximos años, LeBron se erizó cada vez que recibía preguntas sobre Kawhi en entrevistas, desviando el crédito a los Spurs en su conjunto en lugar de apurar a su predecesor.

LeBron vs.Kawhi solo sucedió dos veces al año, ya que James se quedó en el Este y Leonard permaneció en San Antonio hasta 2018, pero cada vez que se enfrentaban, la tensión era palpable.

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Luego, la idea de que las dos superestrellas se convirtieran en compañeros de equipo se convirtió en algo realista durante el verano de 2018, cuando Leonard pidió salir de San Antonio e hizo que los Lakers (que acababan de firmar con LeBron) lo siguieran.

Sin embargo, los Spurs no querían tener nada que ver con enviar a Kawhi a Los Ángeles y finalmente lo cambiaron a los Toronto Raptors, donde ganó su segundo campeonato (así como su segundo MVP de las Finales) la temporada pasada.

El potencial de un dúo LeBron-Kawhi surgió nuevamente el verano pasado cuando Leonard llegó a la agencia libre, pero Leonard rechazó a James (y Anthony Davis), optando por firmar con Los Angeles Clippers para jugar junto a Paul George.

Instantáneamente, la idea de un enfrentamiento entre los Lakers y los Clippers hizo que todos estuvieran al borde de sus asientos desde el Día 1, y vimos tres avances de ese posible choque durante la temporada regular 2019-20, con Leonard venciendo a James en dos de esos enfrentamientos.

Si bien existe un respeto mutuo entre LeBron y Kawhi, solo tienes la sensación de que estos dos tipos no se quieren mucho. James en particular ha mostrado su disgusto por Leonard. Tal vez no con fervor, pero parece bastante claro que LeBron no es exactamente el fanático número 1 de Kawhi.

¿Y en cuanto a Leonard? Sí, es reservado, pero es un competidor, y Stephen A. Smith de ESPN incluso informó después de su segunda reunión esta temporada que Leonard le dijo a alguien que le dijera a James que “deje de tener tanto miedo de protegerme”.

¿Qué tan cierto es eso? Quién sabe, pero confundir el comportamiento reticente de Leonard con la debilidad es un gran error, por lo que no me sorprendería si Kawhi intentara transmitir ese mensaje a LeBron.

En general, Leonard posee un récord de 15-9 sobre James, incluidos los playoffs. Esa es una muesca bastante buena en el cinturón de Kawhi, ya que tampoco es que James haya jugado en equipos de magdalenas.

La mejor parte es que esta rivalidad apenas está comenzando.

Ambos muchachos están jugando en Los Ángeles ahora, y parece un bloqueo que se encontrarán en los playoffs en algún momento. Demonios, incluso si no lo hacen, ahora se enfrentan entre sí un mínimo de cuatro veces al año en lugar de solo dos veces, lo que es suficiente por sí solo para agregar más combustible al fuego.

Además, por primera vez desde los años más jóvenes de LeBron, hay algunos que realmente no creen que sea el mejor jugador de la NBA, y algunas personas le dan ese título a Kawhi.

No lo pongas torcido: esta es una verdadera rivalidad, y es una que solo se pondrá más caliente en los próximos años.