¿Qué sucede si un jugador propenso al agotamiento en mayo efectivamente tiene un restablecimiento completo? Estamos a punto de descubrir esta temporada cuando James Harden y los Houston Rockets ingresen a los playoffs de la NBA 2020.

El colapso de playoffs más extraño que he visto provino de los Rockets en 2017.

Fue más extraño que LeBron James en 2010 para los Celtics, un equipo dominante liderado por tres miembros del Salón de la Fama. Fue mucho peor que la derrota de los Rockets en el Juego 7 ante los Golden State Warriors en 2018 cuando fallaron 27 triples consecutivos.

Estos son los equipos que eliminaron a los Rockets de la postemporada desde 2015:

2015: Guerreros
2016: Guerreros
2017: Espuelas
2018: Guerreros
2019: Guerreros

Es difícil culpar a los Rockets por perder ante los Warriors, una de las dinastías más dominantes en la historia de la NBA, especialmente en 2018 cuando Chris Paul sufrió una lesión en los isquiotibiales. Recibieron una serie de llamadas podridas (independientemente del absurdo de los Rockets filtrando el informe), y una de las peores caídas de todos los tiempos.

Pero esa serie contra los San Antonio Spurs se destaca como el momento más condenatorio de la carrera de playoffs de Harden. Estuvo en el banquillo para el histórico regreso de Houston contra los Clippers en 2015, pero la victoria eclipsa ese detalle. En la serie Spurs, sucedió lo contrario. Kawhi Leonard resultó lesionado por los Juegos 5 y 6 de esa serie y los Rockets los perdieron a ambos.

Houston había empatado series en el Juego 4. Los Spurs estaban tratando de mantener sus dos grandes alineaciones en el piso y luchando. El gran volumen de 3 de los Rockets les estaba dando problemas.

De regreso a San Antonio para el Juego 5, el escenario estaba listo para que los Rockets tomaran una ventaja dominante. Harden anotó 33 puntos, pero disparó solo 11 de 24 desde el campo y tuvo un -6 más / menos.

Lanzó 2 de 7 en el último cuarto y tiempo extra, acumuló cuatro pérdidas de balón y Manu Ginóbili bloqueó su potencial de 3 puntos.

Los cohetes necesitaban más.

El juego 6 fue peor. Harden disparó 2 de 11 desde el campo por solo 10 puntos y los Rockets fueron superados por 28 con él en el piso cuando los Spurs enviaron a un muy buen equipo de Rockets a casa.

Se especuló después de que Harden sufrió una conmoción cerebral en el Juego 5 (lo que explicaría por qué desapareció por completo en el Juego 6), pero ni Harden ni nadie con los Rockets lo han confirmado.

Después de ese juego, se formó una narrativa: los Rockets confiaron tanto en Harden durante 82 juegos de la temporada regular que simplemente no le quedaba suficiente para los playoffs. “Harden se queda sin gasolina” nació en 2017.

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Cuando la temporada de la NBA se reanude el 31 de julio, los Rockets habrán estado inactivos durante 143 días. La temporada baja de los Rockets desde su eliminación el 10 de mayo de 2019 y su primer juego de temporada regular de esta temporada duró 167 días, sin contar tres semanas para el campamento de entrenamiento y la pretemporada.

Esa pausa es la razón por la cual varios ejecutivos de la liga en las últimas semanas han descrito esto como una atmósfera de juego más independiente que cualquier cosa que se parezca a una “continuación” o “reanudación” de la temporada de la NBA. Básicamente han tenido una temporada baja.

Hay equipos que se beneficiarán de recuperar a sus jugadores saludables para el juego en Orlando, como los Portland Trail Blazers (Jusuf Nurkic, Zach Collins) y los Philadelphia 76ers (Ben Simmons). Pero lo que están obteniendo los Rockets es otra dimensión por completo.

Descansado, preparado, condicionado, no, flaco Harden.

Harden tiene que recuperar algo de peso antes de que se reanuden los juegos de la NBA: será golpeado en la tercera fila (vacía) con ese peso, pero es una señal de cuán seriamente se ha acercado a la suspensión y cómo su condicionamiento no se retrasará.

Existe una seria pregunta sobre si Harden realmente se ralentiza y se queda sin vapor en las series de playoffs.

Promedios de playoffs de James Harden por número de serie

Juegos 1-5
Juegos 6-7

Puntos
22,7
22,9

Rebotes
5 5
5.4

Asistencias
5.4
5.6

FGA
16,5
16,3

FG%
39,9%
42,1%

3pt%
36,6%
33,0%

PIE%
79,0%
88,0%

Roba
2,41
1,69

Bloques
0,5
0,5

Pérdidas de balón
4 4
3.4

Pases
48,5
47,8

Asistencias potenciales:
13,7
13,7

Los números de Harden son estables. Pero los números de los Rockets no lo son.

Houston pasa de una calificación ofensiva de 109 en los Juegos 1-5 de una serie a 103.5 en los Juegos 6 y 7. Houston tiene una calificación neta de 0.0 en los Juegos 1-5 y -9.9 en los Juegos 6 y 7.

La calidad del oponente importa aquí; Houston no está jugando el Juego 6 contra sus oponentes de primera ronda, pero la caída es dura.

Aquí hay una mirada más amplia por juego de playoff de la calificación neta de los Rockets cuando está en la cancha, desde 2015:

Obviamente, este es un tamaño de muestra pequeño, y esa muestra disminuye a medida que avanza Harden. Pero la variación y las tendencias son al menos notables.

Tal vez no sea agotamiento, porque su juego por actuaciones se mantiene estable. Tal vez es solo suerte al azar y la calidad del oponente.

Incluso si ese es el caso, un Harden más descansado y mejor acondicionado ciertamente no es algo malo.

Hay una razón por la cual los Rockets tienen la tercera probabilidad más baja del campeonato de la NBA en la Conferencia Oeste:

Aún mejor, los Rockets tienen +700, lo que les da una probabilidad del 12.5% ​​de ganar el título de la Conferencia Oeste.

La ventaja de los Nuggets sobre los Thunder y Rockets (cuatro juegos) hace que sea poco probable que caigan al cuarto o quinto lugar, especialmente con la lesión de Bojan Bogdanovic por el Jazz.

Entonces los Rockets probablemente tendrán que pasar por los Lakers. Los Lakers tuvieron marca de 17-10 contra los 13 mejores equipos de la liga esta temporada, en comparación con un récord de 15-11 de Houston contra esa misma competencia, una brecha, pero no monstruosa. Sus calificaciones netas en tales juegos fueron comparables. La alineación de pelota pequeña de Houston venció a los Lakers al final de la temporada, yendo 1-1 contra LeBron and Co.

Los Rockets presentan dos problemas particulares para los Lakers. Primero, los Lakers son un equipo de 15 inferiores en intentos de 3 puntos por cada 100 posesiones. El gran volumen de los Rockets presenta un problema matemático para el Lakeshow. En segundo lugar, el enfoque de la pelota pequeña significa que la tentación de los Lakers será alimentar a Anthony Davis una y otra vez.

Davis es un monstruo, una bestia, un increíble jugador versátil. Pero tener que cargar con la carga frente a defensores duros que desafiarán su captura y le darán un tratamiento físico (que los jugadores más pequeños saldrán con más frecuencia) es una propuesta más arriesgada que simplemente llenar los vacíos.

Durante cinco temporadas seguidas, Harden se ha quemado hasta la mecha tratando de capturar MVP, con solo una para mostrarlo. Mostró agotamiento real durante una depresión de mitad de temporada este año. Pero con tres meses libres antes de una reanudación de ocho juegos y la postemporada, Harden está en una posición privilegiada para dar su mejor desempeño.

Los cohetes son una jugada de varianza. Siempre vivirán y morirán con su habilidad para hacer 3 abiertos. Pero Harden ha estado en el Juego 6 en la segunda ronda, o más tarde en todas menos una temporada de las últimas cinco. Todos los jugadores estarán descansados, pero con Harden, tal vez el descanso prolongado sea la diferencia que lo desbloquee.