Si la NBA decide jugar la postemporada en algún momento de este año, los Memphis Grizzlies serán el octavo sembrado en la Conferencia Oeste. Esto se deriva del sorprendente crecimiento de su joven núcleo que incluye al novato Ja Morant, Dillon Brooks, Jaren Jackson Jr. y el veterano centro Jonas Valanciunas, entre otros.

Sin embargo, ¿qué pasa si la NBA decide continuar la temporada regular? Los Grizzlies, 32-33, tienen una ventaja de tres juegos y medio en los Portland Trail Blazers, New Orleans Pelicans y Sacramento Kings. Esta fue una carrera de playoffs antes del receso de la liga. ¿Podría uno de estos tres equipos salir corriendo para meterse en los playoffs si se reanuda la temporada? ¿Quién tiene la mejor oportunidad de hacerlo?

Este es el caso a favor y en contra de los tres equipos que atrapan a los Grizzlies, así como un veredicto.

El caso de los Portland Trail Blazers

En medio de una temporada inmensamente decepcionante, los Trail Blazers siguen siendo uno de los equipos más talentosos de la NBA con Damian Lillard y CJ McCollum dirigiendo el espectáculo. También obtuvieron un puntaje constante de Carmelo Anthony.

El grupo del entrenador en jefe Terry Stotts tiene mucha continuidad. Han superado la primera ronda de los playoffs en numerosas ocasiones y han encontrado la manera de llegar al baile de primavera. La clave es que estén presionando a la defensiva. Incluso con numerosas lesiones en anotadores probados, se las han arreglado para mantenerse ofensivos.

¿Pueden enderezar el barco a la defensiva durante cuatro semanas? Lo han hecho antes; ¿Por qué no pueden hacerlo de nuevo?

El caso contra los Portland Trail Blazers

Con 16 juegos restantes en la temporada regular, eres lo que eres: los Trail Blazers son un equipo de bajo rendimiento que parece haber perdido su ventana de campeonato. Con una lista que se ha estancado durante toda la temporada, ¿por qué eso cambiaría de repente?

Han luchado poderosamente a la defensiva; Portland es 26º en la NBA en puntos de oponente por juego (115.2). Ha habido pocos, si hay alguna señal de una luz al final del túnel para ellos con o sin Damian Lillard en el suelo. Sus goleadores son jugadores establecidos sin espacio para crecer. Ocasionalmente, un equipo tiene un año libre, y los Trail Blazers están teniendo una temporada tediosa.

Han sido el mismo equipo todo el año.

CP

El caso de los pelícanos de Nueva Orleans

Todo lo que se necesitó fue que Zion Williamson hiciera su debut en la NBA para conocer a los Pelicans. Durante los 20 juegos que Williamson apareció en los Pelicans, era un equipo diferente al que tenía a la gente pensando que vender en la fecha límite de intercambio era la ruta sensata.

Williamson proporcionó su ofensiva con otra dimensión con su juego agresivo e intercambiable dentro y fuera del juego, quitando algo de presión a Jrue Holiday y Brandon Ingram. Mientras tanto, han sido respetables defensivamente y han ganado 11 de sus últimos 20 juegos, que es un ritmo que podría llevarlos a Memphis en la última semana de la temporada.

Están calientes, mejorando y jugando sin nada que perder, ya que fueron considerados muertos en el agua hace meses. Esto podría convertirlos en un equipo peligroso en la Conferencia Oeste.

El caso contra los pelícanos de Nueva Orleans

El optimismo es fuerte y el futuro es brillante, pero dar un empujón a los playoffs está lejos de ser un hecho para los pelícanos. Para empezar, algunos de sus jugadores de rotación de alto minuto están en ofertas de novatos. Tener que acumular ganancias a una tasa más alta será un desafío, ya que requiere un aumento considerable en la producción.

También es posible que el entrenador en jefe Alvin Gentry sea prudente con las actas de Williamson, ya que ha sufrido sustos de lesiones durante el último año. Si hacen todo lo posible para llegar a los playoffs, que no se esperaba que comenzaran, corren el riesgo de que uno de sus jóvenes se lastime en los juegos, algunos podrían argumentar “no importa”.

Perseguir los playoffs podría ser una carrera emocionante para los Pelicans. También podría ser uno que les recuerde que tienen mucho camino por recorrer y que tal vez se vean obstaculizados por los deseos del entrenador / la gerencia.

El caso de los Sacramento Kings

Los Kings fueron durmientes para llegar a los playoffs esta temporada en base a su núcleo joven estelar: Buddy Hield, De’Aaron Fox, Marvin Bagley y Bogdan Bogdanovic. Y no tuvo exactamente un gran comienzo, ya que perdieron sus primeros cinco juegos de la temporada y han sido inconsistentes en todos los aspectos del juego. Sin embargo, hay otra parte de esta historia.

Antes del receso de la liga, los Kings fueron ganadores de 13 de sus últimos 20 juegos y ascendieron lentamente en la clasificación de la Conferencia Oeste. En ese lapso, lograron algunas victorias impresionantes, derrotando a Los Angeles Clippers y Memphis Grizzlies, a quienes persiguen, dos veces cada uno, así como al Miami Heat. Los Kings están terminando los juegos, parecen gelificar y están a la altura de las expectativas.

¿Quizás lo han descubierto?

El caso contra los Sacramento Kings

Los Kings están en el mismo lugar que el año pasado en este momento, pero esta vez se podría argumentar que deberían haber sido un equipo de playoffs; Casi nadie pensaba que los Grizzlies serían mejores que los Reyes. Parte del problema posiblemente proviene del coaching.

Luke Walton fue contratado para ser el puente que llevó a los Kings a los playoffs, y ha habido un crecimiento mínimo de la lista, en general, esta temporada. Después de una ausencia prolongada del piso, el ímpetu de Sacramento podría detenerse, y podrían volver a sus viejas costumbres.

Han luchado por doblar una esquina colectiva esta temporada y han sido inconsistentes en ambos extremos del piso.

CP

El veredicto: los Trail Blazers tienen la mejor oportunidad de robar la octava semilla

Los Trail Blazers han estado allí antes, y saben lo que pueden hacer. Desde el punto de vista del talento, son los mejores de los tres equipos que persiguen un puesto en los playoffs en el Oeste y los más propensos a robar la octava semilla de los jóvenes Grizzlies.

Los Kings han sido un grupo volátil, y los Pelicans podrían ser retenidos por fuerzas internas; los Trail Blazers podrían estar jugando para el trabajo de su entrenador en jefe. Si se pierden los playoffs después de una aparición en las Finales de la Conferencia y los Golden State Warriors entran en una cueva durante un año, Stotts podría ser despedido.

¿Portland atrapará a Memphis en la Conferencia Oeste? Es difícil decir objetivamente que sí. Los Grizzlies son un grupo joven y confiado, imperturbable ante la competencia y solo van a mejorar. Pero si algún equipo les va a correr por su dinero, son los Trail Blazers; tienen la lista para salir con cualquiera.