Los cambios están en el horizonte para los Denver Nuggets.

Si COVID-19 no hubiera interrumpido la temporada de la NBA junto con la función del resto del planeta en los últimos dos meses, es muy posible que los Nuggets ya hayan sido eliminados en un enfrentamiento de primera ronda con los Houston Rockets, Dallas Mavericks, o Oklahoma City Thunder.

También es completamente posible que hubieran sorprendido a los Clippers de Los Ángeles al dividir los dos primeros juegos de la serie en Los Ángeles y subir 3-1 en Denver esta semana. Ambas cosas fueron igualmente probables, dado que durante toda la temporada Denver mostró que sus mejores actuaciones podrían vencer a casi cualquier persona y las peores actuaciones podrían perder literalmente a cualquiera en la liga, incluidos los Atlanta Hawks y Cleveland Cavaliers.

La reconstrucción de Denver ha sido constante y paciente. La temporada pasada fue la primera vez que los entrenadores o la oficina central de los Nuggets aplicaron cualquier expectativa de una aparición en los playoffs, lo que valió la pena cuando lograron el segundo puesto en la Conferencia Oeste.

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Los Nuggets crearon un núcleo joven y volvieron a firmar a sus jugadores a acuerdos razonables basados ​​en su valor hasta el contrato de Jamal Murray el verano pasado, que se basó en su potencial. Nikola Jokic se estableció como la piedra angular de la franquicia, y por un tiempo, Gary Harris jugó como el segundo mejor jugador del equipo hasta su lesión hace un año, del que ha luchado para recuperarse desde entonces. Will Barton ha sido un sexto hombre versátil y un abridor de calidad. Han agregado jugadores de banco de bajo costo y alta eficiencia como Monte Morris y Torrey Craig.

Los dos cambios importantes del equipo fueron el contrato de $ 90 millones para el cuatro veces agente libre All-Star Paul Millsap, y Jerami Grant, a quienes agregaron para una selección de primera ronda en un año de contrato.

Los resultados fueron fenomenales. Denver tiene un récord de 97-50 en las últimas dos temporadas regulares. No estaban aplastando al notoriamente frugal grupo de propietarios de Kroenke con exorbitantes impuestos de lujo, tienen una estrella en Jokic, han sido un equipo con un futuro brillante durante varios años, y eso no ha cambiado.

Pero nada de oro puede permanecer, y muy pocos equipos resisten la prueba del tiempo de principio a fin. A pesar de todas las victorias, se hizo evidente esta temporada que algo faltaba en los Nuggets. La pregunta es exactamente qué y qué significa para el futuro.

EL LADO DE LOS JUGADORES

Los Nuggets han mantenido durante toda la temporada, con pocas excepciones, que están bien. Abrieron la temporada hablando sobre cómo aprendieron de la carrera del año pasado que tienes que ahorrar energía para los playoffs. El entrenador Michael Malone dijo en el día de los medios que el equipo estaba planeando una temporada de “100 juegos” en lugar de una temporada de 82 juegos.

Los jugadores señalan su historial y sus esfuerzos por conservar energía como razones para ignorar la preocupación. Sabían que no siempre jugaban bien, pero no era un problema porque sabían que podían jugar bien. Las cosas que arreglar estaban bajo su control.

Malone a menudo comentaba ante la idea impulsada por los medios que había problemas para un equipo con el récord que tenían, incluso cuando él mismo parecía más enojado y tenso durante toda la temporada. Este sentimiento persistió a pesar de una extensión del contrato que Malone firmó a principios de la temporada, una extensión que sorprendió a algunos miembros de los medios (incluido este escritor).

Entonces, ¿por qué persistía la sensación de que las cosas no estaban del todo bien?

Bueno, para empezar, durante los primeros tres meses de la temporada, hasta noviembre, los Nuggets ocuparon el puesto 18 en calificación ofensiva. Su defensa (No. 1) los llevó a comenzar el año. Luego, después del 1 de diciembre, saltaron al cuarto en ofensiva y al 17 en defensa. No eran el mismo equipo.

Garrett Ellwood / NBAE a través de .. En la imagen: Nikola Jokic # 15 de los Denver Nuggets observa en el grupo.

Luego está el factor de reventones. Entre los con destino a los playoffs antes de la suspensión de la temporada, los Nuggets estaban empatados en el puesto 15 en número de victorias de dos dígitos en la temporada. ¿Por que importa? Esos juegos son juegos para sentirse bien. Prueban que puedes dominar absolutamente. En cambio, los Nuggets encontrarían victorias estrechas frente a buenos equipos y victorias limitadas frente a equipos malos.

También estuvieron empatados entre los equipos con destino a los playoffs por apenas noveno en la menor cantidad de pérdidas de dos dígitos. Ganaron pequeños, perdieron pequeños; empataron por el primer lugar en número de victorias por tres puntos o menos.

Entonces los Nuggets ganaron, simplemente no fueron impresionantes. Si es tres veces campeón de la conferencia, no necesita preocuparse por los puntos de estilo. Cuando eres un equipo que intenta demostrar que perteneces a los contendientes liderados por LeBron James, Kawhi Leonard, Giannis Antetokounmpo y James Harden, esos puntos de estilo se convierten en indicadores de cuánto poder tiene tu lista.

También habría un argumento de que las lesiones jugaron un papel. Harris se perdió un mes de juego. Murray perdió más de una semana. Millsap perdió varios meses con una lesión en la rodilla.

El problema es que cuando los Nuggets tenían poca mano, jugaban lo mejor posible. En enero, obtuvieron victorias que incluyeron un impresionante back-to-back contra los Jazz y Bucks con solo siete jugadores activos. Cuando estaban de espaldas a la pared, jugaban lo mejor posible.

Esas condiciones proporcionaron la motivación adicional que Denver parecía carecer durante toda la temporada cuando estaba completamente saludable. Si su mejor victoria fue en el camino contra los poderosos Bucks consecutivamente después de llegar a las 4 am, su peor derrota fue derrotada por los Clippers, quienes parecieron exponer a Denver como lo que sus críticos han afirmado que son: Un equipo de temporada regular.

Esa acusación duele doblemente dado el contexto anterior; están etiquetados como un equipo de temporada regular que ni siquiera fue tan bueno en la temporada regular más allá de su récord.

Todo esto lleva a una corriente subterránea de que la química simplemente no era la misma que la temporada pasada, lo cual no es sorprendente. La química es voluble y cambia año tras año incluso con el mismo elenco de personajes. Pero ese cambio químico ha coincidido con la peor temporada de Harris en su carrera, con lesiones continuas en Millsap a los 35 años, con un banco que ha retrocedido y una inconsistencia de Jokic, que sigue siendo el mejor centro de la liga, pero solo mejor en sutiles áreas clave de la temporada pasada.

Más que nada, lleva a la idea de que ha llegado el momento de que los Nuggets busquen esa “pieza más” que muchos afirman que faltan, antes de que el estancamiento conduzca a una podredumbre genuina en el núcleo de la cultura del equipo.

A lo largo del año, el equipo pateó los neumáticos en una variedad de propuestas comerciales que habrían constituido cambios significativos, según múltiples fuentes de la liga. Las discusiones nunca alcanzaron la suficiente tracción como para llamar la atención en ese momento y se consideraron dentro de la acción normal de una oficina principal tomando y haciendo las mismas llamadas que ocurren para la mayoría de los equipos cada año.

Pero las discusiones comerciales se centraron principalmente en las actualizaciones de las alas, con jugadores como Jrue Holiday y Zach LaVine, entre otros mencionados por fuentes externas a Denver.

Desde que se discutieron esos intercambios, han ocurrido varias cosas, más allá de la pandemia. Las restricciones contractuales que impiden un intercambio de Bradley Beal expiran después de esta temporada. Beal ha mantenido que quiere quedarse en Washington, y los últimos informes han sido que Washington tiene la intención de quedarse con él.

El gerente general de los Nuggets, Arturas Karnisovas, se unió a los Bulls, aumentando la facilidad de un posible intercambio con Chicago.

Ya sea uno de esos jugadores u otro objetivo fuera de la caja, los Nuggets harán y recibirán llamadas este verano. Eso sucede todos los años, pero es probable que su nivel de interés y ambición en las actualizaciones sea mayor.

LOS ARRANCADORES SOBRE / BAJO PROP

En un episodio de Locked on Nuggets esta semana, puse el más / menos de los titulares que regresan para la próxima temporada en 2.5, si todos en la lista están completamente saludables cada vez que comienza la temporada.

Jokic es una cerradura sin preguntas.

Murray es un interesante punto de discusión. Está en un contacto máximo, pero no pudo dar un salto real esta temporada. Sus números son casi idénticos a los de la temporada pasada, con una eficiencia ligeramente mejor. Tras un examen minucioso, fue un mejor pasador y defensor esta temporada, pero no logró registrar ningún impacto tangible.

Sin embargo, los equipos que valorarían el potencial de Murray palidecerían ante su contrato, y los equipos que pueden pagar su contrato no tienen actualizaciones para ofrecer los Nuggets.

Así que parece probable que Murray también regrese.

Bart Young / NBAE a través de .. Foto: Jamal Murray (27), Gary Harris # 14 y Jerami Grant # 9 de los Denver Nuggets.

La adquisición de Grant siempre se describe como un programa de reemplazo para Millsap. Es probable que Millsap regrese con un acuerdo más barato como reserva. Creció en Denver y ha echado raíces. Eso no quiere decir que una oferta convincente de un contendiente en Los Ángeles no pueda persuadirlo, pero parece poco probable. Su permanencia como titular también parece poco probable.

Así que dos están de vuelta, al menos uno se ha ido.

Eso deja a Harris y Will Barton.

Harris es el mejor contrato de valor que pueden ofrecer. Un defensor más que disparó mucho antes de sus lesiones centrales, con dos años restantes en su contrato. También ha sido bueno para el vestuario y la cultura. Es un trabajador duro de bajo mantenimiento que juega de manera inteligente en ambos extremos.

Sus problemas de eficiencia y lesiones significan que un acuerdo requeriría otras piezas para asegurar una actualización importante. En particular, Denver recogió una selección extra de primera ronda en el intercambio de Juancho Hernangomez y Malik Beasley. Así que ahora pueden ofrecer un futuro protegido primero o primero, y las elecciones de Houston.

Barton es complicado. Él y el GM Tim Connelly están cerca, ambos vinieron de Baltimore. Barton ha sido el corazón del equipo en las últimas temporadas, y es muy querido en el vestuario. También está teniendo una temporada excelente, y los llevó en los primeros meses cuando Jokic estaba luchando.

Barton también ha sido el más crítico de la tendencia del equipo a no aparecer durante todo el año. Fue el más crítico del equipo luego de la derrota ante los Clippers.

Barton podría ser necesario incluir en un acuerdo con Harris. Si no es así, es probable que haya un enigma para los Nuggets, lo que nos lleva a Michael Porter Jr.

LA PREGUNTA MPJ

Michael Porter Jr. es el jugador más talentoso de los Nuggets. Eso no es difícil de determinar. Todavía no es el más habilidoso porque no ha tenido tiempo de refinar esos talentos. La mitad del tiempo no está seguro de su asignación a ambos lados del balón.

Pero la capacidad de puntuación natural del niño es una locura.

En enero, cuando comenzó a obtener minutos constantes, los promedios de MPJ por 36: 21 puntos, 11.8 rebotes en divisiones 52-48-81. Eran bananas.

Lo único que lo detiene en este momento es su propia inexperiencia y problemas de salud. Dado el crecimiento y desarrollo natural, es razonable esperar que Porter asuma un rol inicial la próxima temporada.

Esto no solo crea tensión si Harris y Barton todavía están en la lista, ya que ambos merecen comenzar dada su antigüedad, experiencia y producción, sino que insertar a Porter y Grant en la alineación inicial cambia naturalmente la identidad del equipo.

Con Murray, un 2-guardia más alto y más largo adquirido en el comercio, MPJ, Grant y Jokic, ahora tienes longitud y atletismo junto a Murray y Jokic. Le da un impulso a su juego de transición, que ha sido un área problemática esta temporada incluso con los puntos de venta exclusivos de Jokic.

Los Nuggets se vuelven más peligrosos con una lista más larga y atlética. Pero para llegar allí, deben gestionar lo que ya es un grupo talentoso y productivo. eso los llevó a este punto.

CASO PARA EL SUPERIOR

Los Nuggets tienen que lograr ese intercambio, y hay varias cosas que se interponen en el camino. Connelly siempre ha preferido dejar pasar los lanzamientos, esperando el momento adecuado y el trato adecuado para hacer grandes movimientos. Su paciencia ha sido como de tortuga, incluso con movimientos como el intercambio de Ty Lawson y Kenneth Faried a lo largo de los años.

Tiene que haber un acuerdo que realmente los haga mejores y se necesitan dos para bailar tango allí. Si ninguno de esos jugadores o cualquier otro guardia de 2 estrellas está disponible, Denver podría estar mejor manteniendo la continuidad unida, esperando una mejor química con un banco renovado y esperando otra oportunidad en el futuro.

Esta es la función clave: Harris es un buen jugador de la NBA con un buen contrato, lo que lo convierte en el mejor jugador para cambiar por una mejora y el más difícil de dejar pasar.

EL CASO PARA LOS BAJOS

Pero en última instancia, todavía existe la sensación de que Denver sabe lo que tiene con Porter Jr., y que el reloj ya está marcando la extensión máxima de Nikola Jokic. No se puede estancar en Occidente, hay que buscar formas de mejorar.

Los Mavericks tuvieron mucho éxito a mediados y finales de los años 00 con Josh Howard y Jerry Stackhouse, pero finalmente se movieron hacia Jason Kidd y Tyson Chandler, lo que les ayudó a asegurar su primer título.

Denver enfrenta una situación similar en una línea de tiempo acelerada.

Nada es seguro en la NBA, especialmente en estos tiempos, pero esperaría que los Nuggets se vean diferentes cada vez que comience la temporada 2019-20 de la NBA.