El 2 de agosto de 1992, el núm. 3 Pete Sampras experimentó lo que describió como un “día difícil en la oficina y para olvidar”, en los Juegos Olímpicos de Barcelona. Es decir, el joven de 20 años sufrió dos derrotas en un solo día a pesar de tener dos sets para amar en ambos, ¡algo que no experimenta tan a menudo!

La temperatura estaba por encima de los 30 grados centígrados, con una humedad que alcanzaba el 70% y hacía que las condiciones fueran muy difíciles para una sesión agotadora en arcilla lenta, lo suficientemente desafiante para un encuentro entre los mejores de cinco. En lugar de eso, Sampras tuvo que luchar en dos de ellos, pasó horas en la cancha y salió de Barcelona con las manos vacías a pesar de una excelente oportunidad para mantenerse en el camino de la medalla.

Primero, el estadounidense se enfrentó a Andrei Cherkasov en la tercera ronda de sencillos, perdiendo 6-7 (7), 1-6, 7-5, 6-0, 6-3 después de tres horas y 49 minutos de una pelea épica, dejando caer 14 de los últimos 17 juegos! De pie como el último jugador estadounidense en el sorteo, Pete reclamó un set de apertura apretado y dominó en el segundo, controlando el ritmo y alejándose solo un set del lugar en los cuartos de final.

Sampras regresó de un colapso en el tercer set y sirvió para enviarlo al desempate en 5-6, solo para rociar dos errores de derecha que entregaron el set a su rival que sobrevivió y extendió sus posibilidades. Con el impulso de su lado, Cherkasov corrió a una ventaja de 4-0 en el cuarto set y Sampras decidió tirarlo y ahorrar algo de energía para el quinto, lo que tampoco lo ayudó.

Andrei, quien jugó bajo la bandera del Equipo Unificado después de venir de la URSS derrumbada, cerró ese conjunto con estilo y ahora era el favorito para realizar el cambio completo y llevar el partido a casa en el decisivo. Pete cometió una doble falta en un punto de quiebre en el octavo juego, enviando a su rival 5-3 al frente y encontrándose en el lado perdedor cuando Cherkasov aguantó unos minutos más tarde para entrar en los últimos ocho.

Como si esto no fuera suficiente, el joven estadounidense pisó la cancha nuevamente después de descansar un poco, jugando el partido de dobles de segunda ronda con Jim Courier (Jim ganó solo siete juegos contra Marc Rosset en singles) contra los españoles Sergio Casal y Emilio Sánchez.

Resultó ser otra épica y los estadounidenses desperdiciaron una ventaja colosal para golpear la puerta de salida, con Casal y Sánchez prevaleciendo 5-7, 4-6, 6-3, 6-2, 6-2, recuperando su juego después de la segundo set y jugando cada vez mejor en los tres restantes para alcanzar los cuartos de final donde perderían ante Boris Becker y Michael Stich en cinco sets.

“Bajé, 3-0, 4-0, y pensé que bien podría empacar ese set y prepararme para el quinto.

Es difícil cuando no estás exactamente hundiéndote pero ahorrando energía para el quinto set, y eso fue lo que hice. He estado en Europa durante dos meses y esperaba esto con ansias, pero personalmente, esperaba con ansias los Grand Slams.

Este es un torneo masivo, pero no está en la misma categoría que uno de los Grand Slams. Está más adaptado para los españoles, y está bien, son sus Juegos Olímpicos y pueden hacer lo que quieran. Quizás podamos conseguir algo más rápido en Atlanta.

Estaba ansioso por los Juegos Olímpicos, y quería salir de Barcelona con una medalla de individuales, pero este fue un torneo muy difícil, con el mejor de cinco sencillos e incluso el mejor de cinco dobles, lo cual es absurdo. Además, he jugado mucho este año, y los Juegos Olímpicos llegaron en un momento difícil en el calendario cuando quieres prepararte para el Abierto de Estados Unidos en lugar de estar en canchas de tierra batida aquí. Entonces, es decepcionante, pero la vida continúa “, dijo Pete Sampras.