En uno de los mejores partidos de primera ronda en el nivel Masters 1000 de los últimos años, no. 10 y el dos veces campeón de Madrid, Novak Djokovic, anotó solo su sexta victoria de la temporada 2018 después de un duro triunfo por 7-5, 6-4 sobre el ex finalista Kei Nishikori en una agotadora hora y 59 minutos.

Fue su decimocuarto encuentro desde 2010 y la duodécima victoria para Novak, quien aún no ha perdido contra los japoneses desde esa desgarradora derrota en la semifinal del US Open en 2014. El serbio jugó un muy buen partido, golpeando con profundidad y precisión y moverse por la cancha bellamente para limitar el alcance de Kei y obligarlo a perseguir disparos arriesgados desde la línea de fondo.

Novak ganó solo cinco puntos más en general y logró salvar cinco de seis oportunidades de quiebre para mantener la presión sobre su rival, rompiéndolo tres veces para concluir el encuentro en sets seguidos y pasar a la segunda ronda. Novak tuvo 26 ganadores y 33 errores no forzados, mientras que Kei se situó en 21 ganadores y 26 errores, luchando duro y simplemente quedando corto.

Djokovic tuvo la ventaja en las manifestaciones más rápidas y extendidas, mientras que Nishikori obtuvo alguna ventaja en los intercambios de rango medio, que no fue suficiente para un triunfo general o al menos un set. El jugador japonés tuvo un comienzo prometedor, creando dos oportunidades de quiebre en el juego de apertura pero desperdiciando ambas.

Ahorró una oportunidad de descanso en el juego cuatro con un ganador de derecha, nivelando el marcador en 2-2 después de 24 minutos de tenis de alta calidad, con más de lo mismo por venir. Nishikori sacó la primera sangre con un descanso en el amor en el juego cinco, pero se mantuvo al frente solo por unos minutos, cometiendo una doble falta en el próximo juego para perder la ventaja y volver a contender a Novak.

El serbio se defendió de dos oportunidades de descanso en 3-3 con los ganadores, acercándose a la apertura después de ganar dos puntos de set en 5-4. Sin embargo, no se podía negar a Kei, disparando un golpe de derecha sólido y un ganador del servicio para mantenerse en contacto y prolongar el set que tenía casi una hora de antigüedad.

Novak finalmente encontró la manera de tomar el servicio del rival en el juego 12, cerrando el set con un ganador de regreso después de 65 minutos, rugiendo en su camino hacia el banquillo. Un ganador del servicio de Novak repelió una oportunidad de descanso en el juego de apertura del set número dos y ambos sirvieron bien en los próximos ocho juegos, sin nada para los que regresaron.

Nishikori tuvo cuatro puntos de juego en 4-5, pero Djokovic se quedó en el juego y convirtió su primer punto de partido cuando Nishikori envió un revés largo, luchando hasta la segunda ronda donde se encontraría con Kyle Edmund. Luchando con una lesión en el codo, Djokovic no jugó a su nivel habitual en los primeros cinco meses de 2018, sufrió pérdidas tempranas en Melbourne, Indian Wells, Miami, Montecarlo y Barcelona y esperaba una mejor carrera en Madrid.