En Barcelona 2016, Rafael Nadal sobrevivió a un duro desafío del dos veces campeón defensor Kei Nishikori para vencer al japonés 6-4, 7-5 en dos horas y cuatro minutos, logrando la novena corona en uno de sus eventos favoritos donde nunca perdido después de llegar a la semifinal!

Fue el 49º título ATP en arcilla para el gran español, igualando el récord de Guillermo Vilas y luciendo bien para pasar al argentino en el resto del swing de arcilla esa primavera. Fue la segunda corona consecutiva para Nadal después de Montecarlo y la última de la temporada, ganando títulos consecutivos por primera vez desde el verano de 2013 después de luchar con lesiones en los dos años anteriores.

Fue un encuentro muy apretado, con ambos jugadores sirviendo en porcentajes similares y Nadal, que entregó números un poco mejores para ganar siete puntos más al final. Rafa terminó con 21 ganadores y 18 errores no forzados, mientras que Kei jugó un papel decisivo en la mayoría de los puntos, terminando con una proporción negativa de 29-34.

También tuvieron un número similar de oportunidades de quiebre, con Nadal defendiéndose de diez de 13 y ganando cinco descansos de 12 oportunidades para cruzar la línea de meta primero y asegurar el noveno trofeo en Barcelona, ​​el primero desde 2013.

Nada podría separarlos en los intercambios más extendidos y también dividieron los más cortos y de rango medio, con Rafa teniendo la ventaja en los puntos más rápidos hasta cuatro golpes y Kei que dominó en aquellos con cinco a ocho tiros.

Este partido fue una señal positiva para Nadal en términos de su fortaleza mental, produciendo una actuación de un verdadero campeón y tomando los puntos cruciales para sellar el acuerdo en sets corridos. No podemos decir que superó a Nishikori, pero ciertamente jugó mejor cuando más importaba, ya que el campeón defensor perdió demasiados tiros fáciles, especialmente en los momentos cruciales.

El resultado fue de ida y vuelta, con Nadal teniendo una ventaja temprana en ambos sets y Nishikori rebotando para forzar conclusiones apretadas. Solo dos puntos decidieron el primer set y Nadal escapó de más dificultades al salvar siete de las ocho oportunidades de quiebre.

Por otro lado, Nishikori tuvo que jugar contra dos oportunidades de descanso y no pudo defender ninguna de ellas, lo que le costó caro. Con 1-1, Nadal evitó dos oportunidades de descanso y robó el servicio de Kei en el siguiente para forjar una ventaja de 3-1.

Sin embargo, no pudo mantener el liderazgo por mucho tiempo, como muchas veces en los últimos dos años más o menos. Nishikori retrocedió de inmediato y tuvo una excelente oportunidad de cambiar completamente el marcador, abriendo una ventaja de 40-0 en el regreso en el juego siete.

Nadal dio una fuerte respuesta, tomando cinco puntos seguidos para un agarre vital y haciendo un movimiento crucial en el décimo juego cuando rompió a su rival para agarrar el primer partido y el impulso. Nishikori tuvo muchas oportunidades de tener un impacto más significativo en el regreso, alcanzando al menos un deuce en cuatro juegos de Nadal, pero anotando solo un descanso.

En el segundo set, Kei experimentó más problemas detrás del tiro inicial, jugando contra diez oportunidades de descanso y salvando siete de ellas. El set comenzó con tres quiebres de servicio en los primeros cuatro juegos, dos para Nadal que forjó una ventaja de 3-1.

En lo que fue el juego más largo de todo el encuentro, Rafa repelió dos oportunidades de quiebre y se mantuvo después de seis deuces para mantenerse intacto, estableciendo una ventaja de 4-1 y acercándose a la línea de meta. En lugar de llevar el partido a casa de manera segura, Rafa dejó que Kei volviera al set, nivelando el marcador en 5-5 después de tomar cuatro de los últimos cinco juegos.

Al igual que en el primer partido, Nadal fue más fuerte y más concentrado en los momentos decisivos, rompiendo a Nishikori en 6-5 para concluir la victoria y celebrar otra corona en Barcelona.