Roger Federer tuvo que saltarse las primeras semanas en tierra batida en 2003, pero una vez que pisó las canchas rojas, no fue fácil detenerlo. El suizo reclamó el título en Munich, venciendo a los cinco rivales en menos de cinco horas y creando confianza antes del evento Masters 1000 en Roma, en el que no tuvo buenos resultados en el pasado.

Todo cambió ese año, jugando a un alto nivel y avanzando a la tercera final del Masters 1000 después de las victorias sobre Paul-Henri Mathieu, Mariano Zabaleta, Tommy Robredo, Filippo Volandri y Juan Carlos Ferrero, que tuvieron que retirarse en el segundo set.

Eso ayudó a Roger a conservar algo de energía, pero no pudo llegar hasta el final, perdiendo ante Felix Mantilla 7-5, 6-2, 7-6 en dos horas y 41 minutos después de tener oportunidades tanto en el primer como en el tercer set. Mantilla salvó 14 de 17 oportunidades de descanso, entregando un mejor tenis cuando más importaba y cerrando el trato en sets seguidos para lo que fue su décimo y también el último título ATP, el primero en el nivel Masters 1000.

El español agarró solo siete puntos más que el suizo, teniendo la ventaja en los intercambios más cortos y de rango medio, mientras que Federer tuvo los mejores números en los rallies más avanzados, no lo suficiente como para tomar al menos un set.

Roger desperdició sus oportunidades en las etapas finales del primer set y se rompió en el peor momento posible con 5-6 para entregar el set a su rival. Desde 2-0 en el set número dos, el joven perdió los siguientes ocho juegos para encontrarse 7-5, 6-2, 2-0 abajo, impulsando a Mantilla más cerca de la línea de meta.

De repente, Federer comenzó a jugar mejor y recitó cuatro juegos seguidos para abrir una ventaja de 4-2, luciendo bien para tomar el set después de servir en 5-4. No obstante, desperdició dos puntos de set para mantener al rival en el set, con Mantilla repeliendo no menos de siete oportunidades de quiebre en el undécimo juego para establecer un tie break donde Federer salvó dos puntos de partido, perdiendo un corte de revés en su punto de set y enviando un golpe de derecha largo en 8-9 para empujar al rival por encima.

A pesar del cansancio, el suizo dijo que jugaría en Hamburgo la próxima semana, sin retirarse tan fácilmente y queriendo perseguir la defensa del título. “He estado jugando durante dos semanas y el cuerpo comenzó a doler hace un par de días”.

Viajaré a Hamburgo y jugaré; Soy el campeón defensor y no me retiro por algunas pequeñas razones. No sentí que perdí ocho juegos seguidos, pero que simplemente no salió bien, a pesar de hacer lo correcto en la cancha.

Estoy saliendo de la cancha y sentí que tenía que ganar hoy; todos los puntos importantes fueron a su manera. No es fácil aceptar eso porque trabajé duro para regresar en los sets dos y tres. Al final, debo decir que jugó un buen partido y mereció ganar “.