La luna Europa de Júpiter puede tener un vasto océano de agua debajo de su superficie, y los nuevos datos de Galileo respaldan esa teoría.
Los investigadores descubrieron que la falta de protones sobre el polo norte de Europa podría indicar una columna de agua activa.
Las fuerzas de marea evitan que el agua se congele, pero si la vida existe allí sigue siendo un misterio.
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La luna Europa de Júpiter es un lugar increíblemente interesante. Es una bola masiva de hielo que los científicos creen que esconde un vasto océano de agua líquida. Probar que hay agua enterrada debajo de la corteza es complicado, pero un nuevo estudio revela que los datos recopilados hace dos décadas respaldan esa teoría.

Como informa Gizmodo, un nuevo artículo publicado en Geophysical Research Letters se centra en las lecturas tomadas por la nave espacial Galileo de la NASA en el año 2000. Durante esa misión, el Detector de Partículas Energéticas de Galileo estuvo constantemente atento a las partículas cargadas que se movían rápidamente a través del espacio. Cuando la nave espacial cruzó el polo norte de Europa, su detector de partículas notó una escasez de protones.

Al principio, los científicos que estudiaban los datos no pudieron explicar por qué y atribuyeron los datos extraños a Europa, lo que posiblemente obstaculiza el instrumento y evita que detecte las partículas. Ahora, en retrospectiva a su favor, a los investigadores se les ocurrió una explicación diferente y extremadamente emocionante.

Observaciones más recientes de Europa realizadas por el telescopio espacial Hubble revelaron lo que parecen ser columnas de agua lanzadas al espacio. Al simular las condiciones de la atmósfera de Europa y la columna de vapor de agua, los investigadores descubrieron que la falta de protones durante el sobrevuelo de Galileo es evidencia de que pasó por una columna activa.

“Lo nuevo aquí es que parte de la disminución puede explicarse mediante el intercambio de carga, un proceso mediante el cual los protones se eliminan después de que pierden su carga eléctrica en la delgada atmósfera de Europa”, explican los investigadores. “Además, vemos que hay una disminución especial, que puede explicarse por una columna de vapor de agua en erupción, que proporciona evidencia adicional de una columna activa durante el sobrevuelo E26 de Galileo”.

Durante mucho tiempo se creyó que los mundos helados como Europa y Encelado de Saturno eran sólidos. Más recientemente, los científicos han ofrecido explicaciones de cómo el agua en forma líquida podría existir en lo profundo debajo de la corteza congelada. Las fuerzas de marea de sus planetas anfitriones proporcionan suficiente energía para evitar que el agua se congele por completo, y las grietas en la corteza helada permiten que parte de ese líquido salga al espacio.

Por supuesto, la gran pregunta sigue siendo: si estas lunas heladas tienen enormes océanos escondidos dentro, ¿eso significa que la vida podría existir allí? Simplemente no lo sabemos. Sería muy oscuro en esos océanos subterráneos, pero como hemos visto en nuestro propio planeta, la vida todavía puede existir en ausencia de luz solar. Las futuras misiones podrían revelar los secretos que se esconden dentro de Europa y Encelado, pero por ahora, solo tendremos que esperar y preguntarnos.

La luna de Júpiter Europa Fuente de la imagen: NASA

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