Una especie de ave no voladora se extinguió hace más de 130,000 años, pero luego apareció nuevamente después de que la evolución le dio una segunda oportunidad.
Las aves evolucionaron independientemente, separadas por miles de años, pero lo hicieron exactamente en la misma isla.
Cuando las especies evolucionan dos veces, se conoce como “evolución iterativa”.
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Cuando una especie animal se encuentra al borde de la extinción, a menudo se puede hacer poco para cambiar las cosas. Ese fue el caso en el atolón de coral de Aldabra, donde una especie de riel no volador, un ave de tamaño mediano del tamaño de un pollo, se extinguió hace aproximadamente 136,000 años. Aldabra fue tragada por los mares en ascenso y las aves no voladoras no pudieron escapar, y de un solo golpe, la especie entera fue aniquilada.

Ese sería típicamente el final de la historia. Los animales extintos no regresan … ¿o sí? En un raro e increíblemente interesante giro de los acontecimientos, Aldabra resurgió del océano, y solo unos pocos miles de años después las aves no voladoras habían regresado.

No todas las especies de raíles no vuelan. De hecho, la mayoría puede volar, y se sabe que colonizan islas dentro del alcance de su Madagascar natal. Cuando llegaron los rieles a Aldabra, los investigadores creen que la falta de depredadores, la abundancia de alimentos y el paso del tiempo provocaron la formación de una nueva rama del árbol genealógico. Las aves que se quedaron en la isla evolucionaron lejos del vuelo, convirtiéndose en habitantes del suelo y, lamentablemente, fueron aniquiladas.

Cuando Aldabra emergió de las profundidades, los rieles se movieron una vez más y, como una repetición evolutiva, las aves que permanecieron allí evolucionaron para perder su capacidad de volar por segunda vez. Los investigadores pudieron probar esto comparando fósiles de antes y después del evento de extinción en Aldabra. Los rieles no voladores todavía se pueden encontrar en la isla hoy.

“Estos fósiles únicos proporcionan evidencia irrefutable de que un miembro de la familia ferroviaria colonizó el atolón, muy probablemente de Madagascar, y se voló sin vuelo de forma independiente en cada ocasión”, dijo el Dr. Julian Hume, investigador principal, en un comunicado. “La evidencia fósil presentada aquí es única para los rieles, y personifica la capacidad de estas aves para colonizar con éxito islas aisladas y evolucionar sin vuelo en múltiples ocasiones”.

Los científicos lo llaman “evolución iterativa”, y es bastante raro que surjan circunstancias que permitan que una especie evolucione dos veces, especialmente en un período de tiempo tan corto.

“No conocemos ningún otro ejemplo en rieles, o de aves en general, que demuestre este fenómeno tan evidentemente”, dijo el coautor del estudio, el profesor David Martill. “Solo en Aldabra, que tiene el registro paleontológico más antiguo de cualquier isla oceánica dentro de la región del Océano Índico, hay evidencia fósil disponible que demuestra los efectos del cambio del nivel del mar en los eventos de extinción y recolonización”.

Aguas azules alrededor del Centro de Investigación Piccard en la isla de Aldabra, Fuente de la imagen: Majority World / Shutterstock

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