El enorme gigante gaseoso Júpiter podría haberse convertido potencialmente en una estrella en los primeros días del sistema solar.
Si Júpiter se hubiera convertido en una estrella, las posibilidades de que la Tierra albergue vida (o exista) son escasas.
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Júpiter es el poderoso rey de nuestro sistema solar. Es, con mucho, el planeta más grande y masivo, y las tormentas que dominan su atmósfera la hacen reconocible al instante. Es grande. Tan grande, de hecho, que en realidad no es una locura imaginar que nuestro sistema solar se sacudiera de una manera que hizo que Júpiter creciera lo suficiente como para convertirse en una estrella.

En una nueva pieza sobre Universe Today, Paul Sutter propone un experimento mental interesante utilizando nuestro conocimiento de Júpiter y lo que los científicos han aprendido sobre la formación de estrellas. La versión corta de la historia es que deberíamos estar muy contentos de que Júpiter no sea más grande.

Las estrellas se convierten en estrellas debido a su masa. Los sistemas estelares nacen de nubes de gas y polvo. La gravedad hace su magia y, finalmente, esa materia comienza a acumularse. Cuanto más grande es el objeto central, mayor es su atracción gravitacional. Crece a un ritmo exponencial, y si hay suficiente materia en las proximidades puede nacer una estrella.

Cuando un objeto acumula suficiente masa, la presión interna se vuelve tan intensa que es capaz de fusión nuclear. Se enciende, y dependiendo de qué tan masivo sea el objeto, se convierte en un tipo específico de estrella.

Júpiter, como sabemos, es bastante grande, pero no lo suficientemente grande como para provocar la fusión en su núcleo. De hecho, tendría que ser alrededor de 20 veces más grande de lo que es para convertirse en una clase de estrella conocida como enana roja.

No estoy seguro de que califique como “casi” ser una estrella, pero considere que Júpiter ya es cientos de veces más masivo que la Tierra, y no sabemos cuánta materia flotaba durante la formación de nuestro sistema. Obviamente, había suficiente para construir el Sol, pero algunas teorías sugieren que una vez hubo mucho más polvo y escombros aquí de lo que vemos hoy en planetas y asteroides.

Se cree que el Cinturón de Kuiper, un amplio disco de material que rodea nuestro sistema solar, contiene solo una pequeña fracción de la masa de lo que alguna vez tuvo. ¿Cuánto de esa masa estuvo alguna vez presente en el sistema solar interno? No lo sabemos, pero cuando un planeta tan grande como Júpiter engullía material a una velocidad exponencial, no está fuera del alcance de la posibilidad de pensar que muy bien podría haber seguido alimentándose hasta que creció al tamaño de una estrella .

Los sistemas binarios en los que dos estrellas orbitan entre sí todavía pueden albergar planetas. Los astrónomos ya han visto estos sistemas, por lo que sabemos que existen. ¿Habría tenido la Tierra, si hubiera existido, suerte en su órbita? ¿Un sistema de dos estrellas habría proporcionado a un planeta en nuestro sistema las condiciones adecuadas para la vida?

Nunca lo sabremos, pero al menos podemos alegrarnos de que Júpiter dejó de comer cuando lo hizo.

Fuente de la imagen: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstädt / Seán Doran

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