Los investigadores que estudian la respuesta inmune de los pacientes que han sobrevivido al nuevo coronavirus encontraron evidencia que puede responder algunas de nuestras preguntas más apremiantes.
Los investigadores identificaron el papel de las células T en la respuesta inmune, y los primeros hallazgos sugieren que hay razones para confiar en la inmunidad duradera contra COVID-19.
Los estudios indican que el sistema inmunitario de algunas personas pudo haber respondido mejor al nuevo virus después de interacciones previas con los otros cuatro coronavirus humanos que causan resfriados comunes.
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El nuevo coronavirus está aquí para quedarse, nos dijo la OMS a principios de esta semana, haciéndose eco de las observaciones del Dr. Fauci de que hay pocas posibilidades de erradicar el SARS-CoV-2. En otras palabras, se espera que COVID-19 se vuelva endémico, una nueva enfermedad infecciosa con la que tendremos que aprender a vivir. El virus es más mortal que la gripe en este momento porque no hay curas, aunque se han hecho enormes progresos en los últimos meses. Los médicos han experimentado con varias terapias que han mostrado resultados prometedores en los estudios, y los investigadores están creando una nueva clase de medicamentos que tienen como objetivo prevenir las complicaciones de COVID-19.

Todos estos esfuerzos nos ayudarán a tratar la enfermedad de manera más efectiva que antes y, con suerte, reducirán el riesgo de muerte. El objetivo final es que todo el mundo reciba las vacunas, un proceso que podría llevar años completar, suponiendo que las vacunas sean incluso efectivas. Una vez que un gran porcentaje de la población ha sido inmunizada, ya sea a través de la exposición directa al COVID-19 o las vacunas, alcanzaremos la inmunidad colectiva de la que sigue escuchando.

Pero, ¿qué tan buena es la inmunidad a COVID-19? Un par de estudios nuevos arrojan resultados prometedores, lo que sugiere que podemos obtener inmunidad a largo plazo cuando todo está dicho y hecho.

El virus ha estado en humanos durante aproximadamente seis meses, lo que no es suficiente para medir la inmunidad que resulta de una infección. Si la inmunidad dura solo unos pocos años, entonces las vacunas solo traerán protecciones limitadas, y tendremos que hacer nuevas en el futuro. Por otro lado, una inmunidad duradera significaría que una sola inoculación sería suficiente para la protección a largo plazo: se podría obtener el mismo resultado después de sobrevivir a la enfermedad.

Los investigadores han comenzado el estudio de un tipo particular de célula que es el marcador de inmunidad a largo plazo, informa ScienceMag. Estas son las células T asesinas que pueden atacar y destruir las células infectadas.

Dos equipos pudieron probar que las personas infectadas tienen esas células T que atacan al virus y pueden ayudarlas a recuperarse. Además, algunos de los pacientes que no han sido infectados con SARS-CoV-2 podrían tener protección de células T de infecciones previas con uno de los otros cuatro coronavirus humanos que ya conocemos, ya que causan resfriados comunes.

Los inmunólogos del Instituto de Inmunología de La Jolla publicaron un estudio en Cell que dice que los sobrevivientes de COVID-19 observados portaban células T auxiliares (CD4) que reconocían la proteína SARS-CoV-2 que permite que el virus se una a las células humanas y se infiltre en ellas. Las células T auxiliares activan las células B, que luego producen anticuerpos. Pero también presentaron células T que reaccionan a otras proteínas SARS-CoV-2. El 70% de los pacientes convalecientes también tenían células T asesinas específicas de virus (CD8).

El equipo también señaló que la mitad de las muestras de sangre almacenadas recolectadas entre 2015 y 2018 contenían células T auxiliares que detectaron el virus SARS-CoV-2.

Por separado, el trabajo del Hospital Universitario Alemán Charité publicado en forma de revisión previa en medRxiv pinta una imagen similar. Andreas Thiel y su equipo identificaron células T dirigidas a la proteína espiga en 15 de los 18 pacientes observados. Luego analizaron la sangre de 68 personas no infectadas y descubrieron que el 34% ya tiene células T que pueden reconocer el SARS-CoV-2.

Los investigadores creen que una infección previa con uno de los coronavirus humanos más leves que precedió a COVID-19 puede ser responsable de una fuerte respuesta inmune que también funciona contra el nuevo virus.

Estos primeros resultados son muy prometedores, pero no definitivos, y se requiere más investigación. Todavía no está claro cuánto durará la inmunización y si la reinfección es posible en el futuro. Pero los datos indican que una de las razones por las que “una gran parte de la población puede lidiar con el virus es que tenemos una pequeña inmunidad residual de nuestra exposición a los virus del resfriado común”, según el inmunólogo Steven Varga de la Universidad de Iowa.

“Estos documentos son realmente útiles porque comienzan a definir el componente de células T de la respuesta inmune”, dijo a ScienceMag la viróloga Angela Rasmussen, de la Universidad de Columbia. Las fuertes respuestas inmunes “son un buen augurio para el desarrollo de inmunidad protectora a largo plazo”.

La investigación futura también podría ayudar a los investigadores a encontrar caminos adicionales cuando se trata de candidatos a vacunas. La mayoría de los medicamentos actuales se dirigen a la proteína espiga del virus. Pero si las células T pueden reaccionar a otras proteínas del SARS-CoV-2, entonces podrían desarrollarse diferentes vacunas en el futuro. Si más datos lo confirman, estos hallazgos pueden afectar los protocolos de terapia futuros para COVID-19, así como las pruebas y medidas de prevención.

A continuación se incluye una explicación de las células B y T involucradas en las respuestas inmunitarias, más comúnmente conocidas como linfocitos o glóbulos blancos:

Personal médico con equipo de protección. Fuente de la imagen: Carolyn Kaster / AP / Shutterstock

Chris Smith comenzó a escribir sobre gadgets como un pasatiempo, y antes de darse cuenta estaba compartiendo sus puntos de vista sobre temas tecnológicos con lectores de todo el mundo. Cada vez que no escribe sobre aparatos, lamentablemente no se mantiene alejado de ellos, aunque lo intenta desesperadamente. Pero eso no es necesariamente algo malo.