Marte tuvo grandes ríos de agua corriente durante decenas de miles de años, dicen los científicos.
El descubrimiento se basa en imágenes enviadas por el orbitador de Marte de la NASA que revelaron depósitos de sedimentos y signos reveladores de flujo de agua en la superficie del planeta.
Los ríos datan de 3.700 millones de años, por lo que será difícil determinar si alguna vez sostuvieron la vida.
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Si está buscando señales de vidas pasadas en un planeta como Marte que hoy parece seco, polvoriento y muerto, lo primero que debe hacer es determinar si el planeta alguna vez fue capaz de soportar la vida. Marte se parece mucho a la Tierra en que es rocosa, no demasiado grande o demasiado pequeña, y una vez tuvo una atmósfera más robusta. También tenía agua, y una nueva investigación sugiere que tenía mucha.

Los científicos han creído durante algún tiempo que Marte alguna vez fue mucho más azul que rojo, con cuerpos de agua y, si tenemos suerte, la vida. Ahora, un nuevo estudio publicado en Nature Communications sugiere que hace unos 3.700 millones de años, Marte tenía ríos que fluían.

El estudio utilizó imágenes de alta resolución enviadas a la Tierra por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. La cámara HiRISE del orbitador puede producir imágenes asombrosamente detalladas de la superficie del planeta rojo. En este caso, las imágenes que fueron de mayor interés para el equipo de investigación fueron las de la cuenca Hellas, un antiguo cráter de impacto que domina una gran parte del hemisferio sur del planeta.

El paisaje rocoso de la estructura de la cuenca y el borde revela los signos reveladores del flujo de agua. Hace mucho tiempo, los ríos marcianos transportaban material y lo depositaban como lo hacen los ríos en la Tierra, y al estudiar lo que dejaron los ríos, los investigadores pueden usar las imágenes como una huella digital que revela cómo fluyó, se movió y se desvió el agua sobre decenas de miles de años.

Los ríos excavaron en la roca y depositaron sedimentos en capas. Los científicos pueden medir estas capas incluso desde el punto panorámico alto que ofrece el orbitador, y los datos sugieren que los canales del río tenían al menos unos pocos metros de profundidad. Eso es bastante profundo, y sugiere que Marte tenía mucha agua moviéndose hacia y desde varias áreas de su superficie.

La gran pregunta, por supuesto, es si este Marte rocoso y acuoso de miles de millones de años atrás tenía otras cosas que asociamos con un planeta así. Estoy hablando de la vida, por supuesto, ya sea flora o fauna.

El próximo rover de Marte, Perseverance, estará equipado con instrumentos que le permitirán descubrir evidencia de tal vida, y su misión está programada para comenzar pronto. La NASA planea lanzarlo en julio, con una fecha de llegada en febrero de 2021. Si eso va de acuerdo con el plan, es posible que no tengamos que esperar mucho para probar que la vida realmente existía en otro lugar que no sea la Tierra.

Fuente de la imagen: NASA / JPL-Caltech / MSSS

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