Roku es un nombre familiar en los Estados Unidos, lo que lo convierte en uno de los mejores y más populares dispositivos de transmisión del mercado. ¿Pero sabías que Roku era casi una parte de Netflix?

De hecho, fueron los ingenieros de Netflix los que desarrollaron el primer dispositivo Roku. Estaba programado para lanzarse en 2007, el mismo año en que Netflix lanzó su ahora omnipresente servicio de video a pedido. Pero solo unas semanas antes de que este “Netflix Player” llegara al mercado, la estrategia cambió y, en cambio, se escindió en su propia empresa.

Aquí está la historia completa, pero primero un poco de contexto.

Una era pasada

Es fácil olvidar en la sociedad actual centrada en el streaming que las cosas eran muy diferentes en 2007. El negocio principal de Netflix era el alquiler de DVD por correo, y todo el concepto de streaming de vídeo estaba en su infancia. Incluso las primeras versiones de Vimeo y YouTube estaban comenzando a despegar. Se lanzaron en 2004 y 2005, respectivamente.

A diferencia de su principal rival Blockbuster, Netflix vio la escritura en la pared. Al ver la escritura en la pared para el alquiler de DVD, lanzó un servicio de transmisión de video a principios de 2007. Esto fue justo antes del lanzamiento del primer iPhone y mucho antes de que nuestras vidas se trasladaran a los teléfonos inteligentes y las plataformas digitales.

Para ayudar a sacar el incipiente servicio de transmisión de video de las computadoras de los suscriptores a sus televisores, Netflix necesitaba un nuevo tipo de dispositivo. Las cajas DVR como TiVo eran comunes en ese momento, pero solo le permitían grabar programas de televisión localmente, no transmitirlos desde un servidor remoto.

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Si bien el catálogo de transmisión de Netflix creció lentamente a partir de las aproximadamente 1000 películas ofrecidas inicialmente, la compañía reunió en secreto un equipo interno para desarrollar esta nueva caja de transmisión. Trabajando bajo el alias “Proyecto Griffin”, un equipo de 20 ingenieros trabajó en estrecha colaboración con el fabricante chino Foxconn para preparar el dispositivo para su lanzamiento.

El equipo había estado trabajando en la tecnología durante años, antes de que se lanzara el servicio de transmisión. Según un informe de Fast Company, Netflix inicialmente jugó con la idea de un reproductor de DVD conectado antes de decidirse por una caja de transmisión dedicada. La clave, por supuesto, fue la asequibilidad, ya que el verdadero objetivo era llevar Netflix a más hogares.

Este dispositivo, llamado Netflix Player, fue preparado para revolucionar la forma en que la gente transmite los medios. Pero solo unas semanas antes de su lanzamiento, hubo un cambio importante de planes.

El nacimiento de Roku

El director ejecutivo de Netflix, Reed Hastings, entendía mejor que nadie el lado comercial de la transmisión por secuencias en ese momento, y sabía que el lanzamiento de hardware de transmisión de primera persona pondría a Netflix en competencia directa con sus socios de hardware. Si Netflix quería permanecer neutral, tenía que abandonar cualquier sueño de su propio dispositivo de transmisión.

En diciembre de 2007, Hastings sorprendió a la compañía al anunciar que Netflix Player nunca vería la luz del día. En ese momento, estaba listo para su lanzamiento: el dispositivo se había finalizado, se habían impreso los materiales de marketing y los anuncios estaban en proceso de filmación.

El reproductor de Netflix estaba listo para enviarse, con materiales de marketing impresos y anuncios de televisión en camino.

En cambio, la tecnología y los ingenieros que desarrollaron la caja de transmisión se escindirían en otra empresa dirigida por Anthony Wood. Wood, vicepresidente de Netflix en ese momento, había fundado Roku en 2002, pero no fue hasta este momento que la compañía realmente tomó impulso.

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Netflix invirtió $ 6 millones en la empresa recién incorporada, y el primer dispositivo de transmisión de la marca Roku se lanzó en 2008. Costaba $ 99, lo que suena caro en comparación con los dispositivos de transmisión actuales, pero era mucho más barato que otras opciones en ese momento. Por ejemplo, el primer decodificador de Apple TV costó $ 300.

Esta fina capa de separación permitió a Netflix continuar las conversaciones con los principales fabricantes como Sony, LG y Samsung. Al renunciar al negocio del hardware, Netflix logró que su servicio de transmisión se agregara a millones de dispositivos en todo el mundo.

¿Fue la decisión correcta?

Aunque fue controvertido dentro de Netflix en ese momento, la decisión de matar al Netflix Player fue sin duda la correcta. Netflix ya estaba luchando para llegar a acuerdos de licencia con compañías de medios, y en 2008 acabó con su unidad de producción propia Red Envelope Entertainment. No sería hasta 2012 que Netflix comenzaría a producir contenido original nuevamente, y para entonces ya era un claro líder de mercado.

Si Netflix hubiera decidido seguir el camino del hardware, es posible que nunca hubiera llegado a ese punto. Hoy en día, casi todos los televisores enviados tienen un gran botón rojo de Netflix, y el servicio cuenta con más de 180 millones de suscriptores en todo el mundo.

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Por su parte, Roku también ha sido un éxito rotundo, al menos en Estados Unidos. La novena generación de dispositivos de la compañía se lanzó el 15 de octubre de 2020. El Roku Ultra de primera línea, listo para 4K, aún mantiene el precio de $ 100 del primer dispositivo, pero el dispositivo más barato en la línea Roku cuesta solo $ 30. A ese precio, casi cualquiera puede unirse a la revolución del streaming.

Esta es la undécima publicación de nuestra serie “¿Sabías que?”, En la que nos sumergimos en los libros de historia de Android y la tecnología de consumo para descubrir hechos o eventos importantes e interesantes que se han olvidado con el tiempo. ¿Qué quieres que cubramos a continuación? Háganos saber en los comentarios y consulte nuestras entradas anteriores en la serie a continuación.