Un nuevo estudio muestra que una persona que habla en voz alta puede emitir pequeñas gotas que transportan el nuevo coronavirus, que luego puede flotar durante varios minutos en el aire.
La investigación ofrece pruebas de que el distanciamiento social y el uso de máscaras faciales pueden proteger a las personas de las infecciones.
Los hallazgos también pueden explicar cómo los pacientes asintomáticos pueden transmitir el virus sin estornudar ni toser.
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Las gotas microscópicas que contienen el nuevo coronavirus ayudan a que el virus se propague a otros con facilidad. Lo sabemos desde hace meses, y es por eso que se requiere el lavado de manos, el distanciamiento social y el uso de equipo de protección, como máscaras faciales. Si esas gotas llegan a los ojos, la boca o la nariz, puede infectarse. Y ni siquiera tiene que inhalar aire lleno de gotas para que suceda. Esas gotas pueden aterrizar en las superficies después de estornudar o toser y así es como el virus puede infectarlo. Pero cada vez hay más pruebas que sugieren que solo hablar es suficiente para propagar el virus, y un nuevo estudio proporciona más pruebas.

En las últimas semanas, vimos algunos experimentos que respaldaron la misma idea. Las gotas más grandes viajarán en el aire hasta 6 pies, y aterrizarán en superficies, y el aire acondicionado las llevará mucho más allá de esos 6 pies que se consideran seguros. Pero las microgotas que se expulsan mientras una persona habla puede permanecer en el aire durante un período más prolongado, especialmente en habitaciones que no están bien ventiladas. Y estos aerosoles podrían ser suficientes para que una persona infectada transmita COVID-19 a otros.

Investigadores del Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y del Riñón y la Universidad de Pensilvania utilizaron láseres y cámaras para registrar esas pequeñas gotas y evaluar su comportamiento en el aire. Descubrieron que hablar en voz alta puede emitir muchas gotas por segundo, que permanecerán en el aire durante varios minutos:

Las observaciones de dispersión de luz láser altamente sensibles han revelado que el habla en voz alta puede emitir miles de gotas de fluido oral por segundo. En un ambiente de aire cerrado y estancado, desaparecen de la ventana de visión con constantes de tiempo en el rango de 8 a 14 min, que corresponde a núcleos de gotas de ca. Diámetro de 4 μm, o gotas de 12 a 21 μm antes de la deshidratación.

El estudio reconoce que las cámaras no pueden atrapar todas las partículas pequeñas que pueden ser expulsadas mientras una persona está hablando, y explica que la carga viral en la saliva puede variar de un paciente a otro. En promedio, los investigadores dicen que un minuto de hablar en voz alta genera al menos 1,000 núcleos de gotas que contienen viriones que permanecen en el aire durante más de 8 minutos. Pero algunas personas pueden expulsar hasta 100,000 viriones por minuto de hablar en voz alta. Muchas de esas pequeñas partículas son lo suficientemente pequeñas como para alcanzar las vías respiratorias inferiores cuando son inhaladas por otra persona.

Este estudio y un trabajo similar que ya hemos visto no pueden decir con certeza que hablar en voz alta puede emitir suficiente carga viral para infectar a otros. Pero la evidencia que proporciona es suficiente para respaldar la idea de que la transmisión de COVID-19 es posible a través del habla. Además, el estudio explicaría cómo los pacientes asintomáticos pueden transmitir la enfermedad sin tener que estornudar o toser.

Los investigadores que no participaron en el estudio están de acuerdo con los hallazgos. “Este estudio es la medida más precisa del tamaño, el número y la frecuencia de las gotas que salen de la boca durante una conversación normal y bañan a cualquier oyente dentro del alcance”, dijo Benjamin Neuman a The Washington Post. Neuman es virólogo en la Texas A&M University-Texarkana.

Continuó: “Este estudio no prueba directamente si el virus puede transmitirse al hablar, pero construye un caso circunstancial fuerte de que las gotas producidas en una conversación cercana normal serían lo suficientemente grandes y frecuentes como para crear un alto riesgo de propagar el SRAS -CoV-2 o cualquier otro virus respiratorio entre personas que no usan mascarillas ”.

Con todo eso en mente, usar algún tipo de mascarilla cuando esté fuera de la casa es definitivamente una necesidad. Además, recuerde mantenerse alejado de otras personas y lávese las manos con la mayor frecuencia posible.

El estudio ha sido revisado por pares y está disponible en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. El video adjunto se puede descargar en este enlace. Buscará puntos verdes sobre un fondo negro (como se ve a la derecha en la imagen de arriba). Esas son las gotas emitidas durante el habla, tal como fueron capturadas por la cámara después de ser iluminadas con el láser.

Fuente de la imagen: Darko Vojinovic / AP / Shutterstock

Chris Smith comenzó a escribir sobre gadgets como un pasatiempo, y antes de darse cuenta estaba compartiendo sus puntos de vista sobre temas tecnológicos con lectores de todo el mundo. Cada vez que no escribe sobre aparatos, lamentablemente no se mantiene alejado de ellos, aunque lo intenta desesperadamente. Pero eso no es necesariamente algo malo.