Las aerolíneas podrían estar tratando de tranquilizar a los pasajeros de que volar durante la pandemia de coronavirus será seguro, pero en este momento no hay garantías.
Sabemos que un paciente de SARS infectó a 22 personas en un avión durante un vuelo de tres horas desde Hong Kong a Beijing durante la pandemia de 2003.
La investigación que siguió muestra que toser dentro de la cabina podría exponer a otras personas a un patógeno, incluso si se aplican medidas de distanciamiento social en los vuelos.
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Le mostré un estudio aterrador de China hace unos días que nos dijo que pasará un tiempo hasta que podamos volver a confiar en los restaurantes. La economía se abrirá lentamente y probablemente te mueras por comer fuera, pero ese estudio sugirió que las medidas de distanciamiento social en un restaurante podrían no ser lo suficientemente buenas como para detener la posible propagación del coronavirus. El problema no es la comida, es el sistema de ventilación en espacios cerrados que puede promover la transmisión. Los investigadores descubrieron que una sola persona con COVID-19 era responsable de infectar a otras dos familias que comían en el mismo restaurante, después de haber estado expuestas durante aproximadamente una hora. La unidad de aire acondicionado puede haber propagado el virus a otras mesas, según la investigación.

Ahora estoy a punto de mostrarle un clip de lo que sucede cuando alguien tose dentro de la cabina de un avión, y la conclusión podría ser aún peor. Pasará un tiempo antes de que estemos a gusto volando. A diferencia de los restaurantes, los aviones tienen sistemas de filtrado de aire más avanzados que pueden prevenir infecciones. Sin embargo, parece claro que no será suficiente para reducir la exposición al virus.

Volvamos a la historia del restaurante primero. El paciente A1 en la tabla de abajo estaba infectado con el nuevo coronavirus pero no mostraba síntomas cuando salía a comer. La persona A1 luego infectó a otros miembros de su familia, así como a personas en dos partes adicionales:

Fuente de la imagen: CDC

Ahora veamos el video aterrador que mencioné antes:

El clip muestra lo que sucedería cuando alguien tose dentro de un avión. La simulación fue realizada por la Facultad de Ingeniería Mecánica de la Universidad de Purdue. Parte de un estudio para Boeing de 2014 que analiza posibles cambios en el flujo de aire con el sistema de ventilación del avión que podrían reducir el riesgo de infección por un contagio como el SARS.

El clip muestra que las gotas pueden viajar alrededor de la persona que tose y tomar un tiempo para calmarse. El video no se creó para COVID-19, pero se puede aplicar a la enfermedad. Esto se debe a que el nuevo coronavirus se transmite a través de gotas que una persona expulsa al estornudar, toser o incluso respirar o hablar. Otras personas pueden inhalar esas gotas directamente o indirectamente al tocar una superficie donde aterrizaron y luego tocarse la cara.

Los funcionarios de la aerolínea le dirán que los aviones tienen un sofisticado sistema de filtración de aire que puede eliminar el 99.999% “incluso de los virus más pequeños”. Eso es Delta, por cierto, hablando de filtros HEPA para The Washington Post. Pero incluso con esos filtros en su lugar, no hay garantía de que el virus en aerosol llegue a los filtros del avión antes de infectar a otros pasajeros cerca de una persona enferma.

La investigación no puede decir qué tan lejos pueden viajar estas gotas, y hemos visto un número cada vez mayor de clips que miran los aerosoles del SARS-CoV-2 que podrían ser infecciosos. Algunas personas creen que solo hablar es suficiente para que una persona infectada expulse pequeñas microgotas que contienen el virus. Y estos pueden flotar en el aire durante bastante tiempo más que las gotas más grandes que aterrizan en las superficies.

Lo que es interesante en el informe de Post que aborda la investigación anterior es la razón por la que se realizó en primer lugar. La anécdota involucra al precursor del SARS-CoV-2 llamado SARS, que causó el brote mortal en 2003 que mató a 774 personas en todo el mundo:

El 15 de marzo de ese año, un Boeing 737 despegó de Hong Kong para un vuelo de tres horas a Beijing, con un hombre febril de 72 años sentado en 14E, un asiento del medio.

De las 120 personas a bordo, 22 fueron diagnosticadas más tarde con casos confirmados o probables de SARS, según una reconstrucción publicada en el New England Journal of Medicine ese año. Los investigadores dijeron que la explicación “más plausible” fue que fueron infectados en el avión por el hombre en 14E. Murió de neumonía atípica unos días después del vuelo.

Los investigadores dijeron que las personas que se encuentran dentro de tres filas frente a la persona infectada son las que corren más riesgo. Pero dos asistentes de vuelo y dos personas sentadas siete filas delante de este paciente en particular también estaban infectados. Los investigadores creen que estas personas no pudieron haberse infectado antes de unirse al mismo vuelo, aunque esa hipótesis no se puede descartar. Aún así, la investigación demostró que una enfermedad infecciosa puede propagarse fácilmente dentro de un avión.

El profesor de la Universidad de Purdue, Qingyan Chen, ayudó a dirigir el importante proyecto de investigación financiado por la FAA sobre transmisión de enfermedades como el SARS:

Sus resultados, publicados el año pasado, fueron sorprendentes. Descubrieron que los pasajeros sentados con un paciente de SARS en una sección de siete filas de un Boeing 767 tendrían una probabilidad de 1 en 3 de enfermarse en un vuelo de cinco horas. En un vuelo 737 más corto, el riesgo era de 1 en 5.

No está claro si sucedería lo mismo con el nuevo coronavirus, pero esta investigación es una prueba de que podrían ser necesarias varias medidas para tranquilizarnos al volar durante la pandemia. Es posible que se requieran controles en los aeropuertos, usar máscaras faciales, asientos de distancia social y cambios en el flujo de aire de CA.

Chen dijo que cambiar el sistema de ventilación para que el flujo de aire corra desde el piso hacia arriba reduciría el riesgo de transmisión a la mitad para el SARS. El experto también señaló que todavía hay incertidumbres sobre la forma en que el SARS-CoV-2 se comporta en el aire, y eso sigue siendo motivo de precaución. Chen también dijo que los aerosoles de las heces podrían representar un riesgo para las personas dentro del avión, citando investigaciones recientes sobre el tema.

El Post explica que las aerolíneas podrían explorar el uso de un cierto tipo de luz UV que podría ser inofensiva para la piel y los ojos, pero podría matar el virus en gotas y trabajar junto con el sistema de filtrado para reducir el riesgo. Sin embargo, no hay garantía de que tales medidas se implementen ampliamente, y estos productos UV todavía se están estudiando.

Dicho esto, si tiene que volar, debe tomar todas las precauciones posibles y esperar que nadie tenga el virus a su alrededor. Definitivamente vale la pena leer el artículo completo de la publicación.

Fuente de la imagen: Qingyan Chen / Escuela de Ingeniería Mecánica de la Universidad de Purdue a través de YouTube

Chris Smith comenzó a escribir sobre gadgets como un pasatiempo, y antes de darse cuenta estaba compartiendo sus puntos de vista sobre temas tecnológicos con lectores de todo el mundo. Cada vez que no escribe sobre dispositivos, lamentablemente no se mantiene alejado de ellos, aunque lo intenta desesperadamente. Pero eso no es necesariamente algo malo.