Andre Harrell, una figura fundamental en la música urbana y pionero del soul hip-hop, murió el 8 de mayo a la edad de 59 años. Harrell fue clave en la fusión del R&B y el hip-hop durante el New Jack Swing y eras de soul hip-hop a través de su sello Uptown Records, creando la arquitectura para el paisaje de la música urbana moderna.

Andre O’Neal Harrell nació en el Bronx, Nueva York, en 1960. Mientras crecía en los proyectos de Bronxdale, el padre de Harrell, que trabajaba en el mercado local de Hunts Point, lo alentó a hacer algo que amaba para ganarse la vida. Harrell se tomó eso en serio y cultivó sus instintos empresariales en la escuela secundaria, recaudando dinero con dulces y recogiendo trabajos adicionales con un servicio de mensajería local. Después de graduarse de Lehman College, comenzó a ascender como ejecutivo junior en radio, primero en una estación de gospel y luego en ventas de anuncios en WINNS. Sin embargo, más tarde dijo que su verdadera educación y capacitación profesional se produjeron una vez que logró ingresar a la lista de invitados para los puntos críticos de Nueva York de la época como la de Bentley; clubes donde aprendió todo sobre el negocio de la música y la política.

De artista a ejecutivo

Harrell tenía una visión interna de los días formativos del hip-hop como la mitad del dúo Dr. Jekyll y Mr Hyde, con el amigo de la infancia Alonzo Brown. El grupo ganó notoriedad local y obtuvo éxito con su éxito de 1981 “Genius Rap”. Los raperos vestidos de traje fueron los primeros precursores del estilo de vida hip-hop que Harrell’s Uptown Records luego popularizaría. Poco después, Harrell se conoció y se hizo rápidamente amigo de Def Jam fundador Russell Simmons, quien lo alentó a unirse al equipo de Rush Management. Andre ascendió rápidamente a Vicepresidente, y preparando a la superestrella actúa como LL Cool J lo llevó a retirar sus propias actividades artísticas y a centrarse en desarrollar y promover el talento.

El descubrimiento del rapero de Mt Vernon, Heavy D, a quien Simmons no le interesaba firmar, estimuló a Harrell a formar su propia compañía, y fundó Uptown Records como una subsidiaria de MCA en 1986. La escena del hip-hop estaba llena de jóvenes sellos de rap como Def Jam y Tommy Boy Records, pero Harrell era un aficionado al R&B y vio el futuro del género en el nuevo sonido emergente de jack swing. Uptown fue creado como un lugar para fusionar el hip-hop y el R&B, no solo la música, sino también las culturas, para capturar el estilo y la energía sin filtro del “ghetto fabuloso” de Harlem.

Cambiar la cara y el aspecto del R&B

Uptown lanzó rápidamente lanzamientos exitosos del grupo de hip-hop Heavy D & The Boyz, el cantante de R&B Al B Sure y el grupo de R&B Guy, liderados por el nuevo productor de jack swing Teddy Riley. El joven sello no solo vendía música, sino un estilo de vida. Como su ídolo Fundador de Motown Berry GordyHarrell tenía un agudo instinto para el desarrollo del artista y la imagen. El afable personaje de Heavy D “amante del sobrepeso” y el contenido lírico inocuo prepararon al rapero para la primera ola de crossover convencional. Las imágenes creadas en la zona alta fueron más tarde una parte central de los recién llegados Mary J Blige y Jodeci que cambiaron la cara y el aspecto del R&B al mezclar el hip-hop y el estilo urbano.

Harrell amplió el alcance de Uptown al cine y la televisión en 1991 con Strictly Business, una película protagonizada por Tommy Davidson y Halle Berry de In Living Color en su primer papel principal. El éxito de la película llevó a MCA a otorgar un acuerdo multimedia de $ 50 millones con Harrell en 1992, impulsando al jugador de 32 años a un círculo exclusivo de magnates de entretenimiento Black. “Un tipo como Andre no aparece en la escena, pero de vez en cuando”, dijo el presidente de MCA, Al Teller. le dijo al LA Times en el momento. “En última instancia, este negocio se trata de un juicio creativo instintivo, y los instintos de Andre sobre artistas y música y lo que el público quiere son absolutamente excelentes”.

En los siguientes dos años, Uptown fue el sello discográfico urbano líder bajo el liderazgo de Andre. Él negoció la primera etiqueta centrada MTV Unplugged especial y álbum (que no se ha vuelto a hacer desde entonces); lanzó un programa de televisión llamado New York Undercover, un giro hip-hop en Miami Vice coproducido con el veterano procesal Dick Wolf; y fue mentor de un joven y ambicioso interno convertido en ejecutivo de A&R llamado Sean Combs, que estaba aprendiendo una fórmula que pronto emularía como fundador y CEO de Bad Boy Entertainment.

Un “empresario de entretenimiento de estilo de vida”

En 1995, Harrell dejó Uptown Records para pisar los zapatos de su ídolo Berry Gordy al timón de un Motown en apuros. Permaneció en el cargo durante dos años, y luego se unió a Bad Boy Entertainment como presidente, prestando su sabiduría y experiencia a la etiqueta de rápido crecimiento junto a Combs. En los años que siguieron, Harrell cofundó los registros de Nu America con el cantante / compositor / productor y compañero fundador del sello Kenneth “Babyface” Edmunds, y, demostrando que todavía tenía el instinto de talento, firmó un joven Robin Thicke. Cuando Combs fundó REVOLT, llamó a Harrell como Vicepresidente, donde Harrell permaneció hasta su muerte.

El año pasado, BET anunció una miniserie basada en el legado de Harrell y Uptown Records. Las carreras que Harrell ayudó a lanzar; incluso Mary J Blige, el estilista de celebridades June Ambrose, el productor de cine Brett Ratner, el productor de hip-hop Pete Rock y Sean “Diddy” Combs son solo parte del impacto de Andre.

En una entrevista con Upscale, Andre Harrell se refirió a sí mismo como un “empresario de entretenimiento de estilo de vida”; Fue el primer ejecutivo en ver el valor de destacar todos los aspectos de Blackness para el entretenimiento en lugar de segmentar en función de la audiencia. Vio que ese borde complementaba el esmalte, tanto en estética como en música. Él vio un futuro cuando la cultura hip-hop sería la cultura dominante.