Nacida como Barbara Ann Humphrey, el 25 de abril de 1950, en Marlin, Texas, el virtuoso de la flauta Bobbi Humphrey tuvo la distinción de ser la primera Instrumentalista afroamericana para firmar con Blue Note Records. Fue llevada al icónico sello de jazz en 1971 por el entonces presidente y director de A&R de la compañía, el Dr. George Butler, quien ayudó a dar forma a la trayectoria del sello en los años 70, cuando era una impronta subsidiaria de United Artists Records. Marcó el inicio de una serie de álbumes clásicos para Nota azul, incluyendo Flute-In, Dig This y Blacks And Blues.

Escucha Blacks And Blues ahora mismo.

Criada en Dallas, Texas, Humphrey estaba estudiando en la Universidad Metodista del Sur de la ciudad a fines de los años 60 cuando conoció e impresionó a la leyenda de la trompeta de jazz Dizzy Gillespie, quien instó a Humphrey a ir a Nueva York a buscar fortuna. Ella siguió su consejo y fue allí en junio de 1971, armada con una cinta de demostración que llevó a un par de compañías discográficas. Cuando George Butler lo escuchó, inmediatamente quiso firmarla. Feliz de complacerlo, Humphrey firmó un contrato con el sello y grabó su debut, Flute-In, una colección de covers de soul y estándares de jazz directos, más tarde ese año.

“Acabo de jugar lo que sentí”

Su seguimiento, Dig This de 1972, tenía un ambiente más funky y contemporáneo, por lo que parecía una progresión natural cuando, en 1973, el flautista de 23 años unió fuerzas con el productor y compositor Larry Mizell. El productor acababa de dirigir el muy exitoso álbum de Blue Note de Donald Byrd, Black Byrd, un disco que colocó al trompetista en la cima de las listas de jazz y R&B de Estados Unidos.

La tarjeta de presentación de Larry Mizell era un nuevo tipo de estilo jazz-funk accesible que consistía en ritmos fluidos y conmovedores reforzados con refinamientos vocales pegadizos. Fue esto lo que Humphrey aprovechó los días 7 y 8 de julio de 1973, cuando entró al estudio Sound Factory de Hollywood y puso su flauta en seis pistas escritas por Mizell, para un álbum que se convirtió en uno de los más exitosos de Humphrey: Blacks And Blues.

Según Humphrey, hablando en una entrevista de 2006, las canciones ya estaban grabadas y todo lo que tenía que hacer era entrar y soplar: “Tocaban la pista en el fondo y solo me decían que tocara. No hubo melodía escrita. Simplemente jugué lo que sentía fuera de mi cabeza contra eso ”.

Surcos irresistibles

El abridor de Blacks And Blues, ‘Chicago, Damn’, comienza con el espeluznante sonido de un vendaval, sin duda aludiendo al apodo de “Ciudad de los vientos” de Chicago, antes de que escuchemos el fuerte tambor de Harvey Mason, seguido de un sintetizador de graves profundos, Los cimientos para un surco pesado. Larry Mizell, su hermano, Fonce, y el tecladista Freddie Perren combinan sus voces en el coro de la canción, y es solo después de eso que escuchamos la melifluosa flauta de Humphrey, tejiendo arabescos que se lanzan sobre el palpitante latido. La canción se publicó como single y alcanzó el número 9 en las listas de R&B de los EE. UU. (No.106 en el Hot 100 de Billboard) en abril de 1974.

También se lanzó como sencillo de Blacks And Blues el alegre Harlem River Drive, famoso por el dúo de hip-hop DJ Jazzy Jeff y The Fresh Prince en su canción de 1987 “A Touch Of Jazz”. Consiste en un coro vocal infeccioso soldado a un surco irresistible con improvisaciones de flauta mercurial de Humphrey revoloteando libremente por encima.

Muestra de forraje

“Just A Love Child” es una balada brillante de midtempo que hace que Bobbi Humphrey haga su debut como vocalista. Su delicada voz, que se complementa con la voz de fondo masculina, es dulcemente femenina pero nunca empalagosa. Ella también contribuye con un solo de flauta maravillosamente rancio.

La canción principal del álbum es un surco espacial en el que largos pasajes instrumentales están marcados por coros vocales armoniosamente armonizados. Está impulsado por el bajo de Chuck Rainey y presenta líneas de sintetizador tenues que se entrelazan con las melodías de flauta de Humphrey. También destaca el piano tintineante de Jerry Peters. La pista alcanzó el número 86 en las listas de R&B de EE. UU. En 1974 y, 18 años después, en 1992, Eric B y Rakim lo probó para su canción “Keep The Beat”.

“Jasper Country Man” es otro surco adictivo con una resaca funkafied. Después de una introducción de batería y conga, la instrumentación se coloca gradualmente en la parte superior. Es más suelto que algunos de los otros cortes en el álbum y, por una vez, carece de un coro vocal, lo que significa que Humphrey tiene rienda suelta para flexionar sus músculos improvisados. La pista de ritmo fue muestreada por el rapero Ice-T para su canción de 1991 “New Jack Hustler”.

‘Baby’s Gone’ encuentra a Bobbi Humphrey nuevamente en el micrófono, además de tocar la flauta, en una canción de ensueño que presenta un solo de guitarra de David T Walker y cuyo ambiente relajado personifica a Blacks And Blues en general.

Blacks And Blues irrumpió en las listas de R & B de EE. UU. (No.18) y pop (No.84) en abril de 1974, pero su éxito fue eclipsado por el del próximo álbum del flautista, Fancy Dancer de 1975. Aun así, Blacks And Blues sigue siendo el álbum de referencia en el canon de Bobbi Humphrey, y el hecho de que todas sus pistas hayan sido muestreadas por una variedad de artistas de hip-hop en las décadas posteriores a su valor.

Blacks And Blues ha sido reeditado en vinilo de 180 g como parte de la serie de reedición Blue Grooves de Blue Note, y se puede comprar aquí.