Secretario del Tesoro Steven Mnuchin (Foto oficial de la Casa Blanca por Keegan Barber)

¿Es la segunda vez el encanto? Después de una primera ronda que dejó a la mayoría de las pequeñas empresas y los solicitantes de la industria de la música sin fondos de emergencia, el Programa de Protección de Cheques de Pago del Gobierno de los EE. UU. Se ha reabastecido con cientos de miles de millones de dólares.

Trump firmó el proyecto de ley de estímulo complementario de $ 484 mil millones esta tarde (viernes), que incluye un reembolso sustancial para el controvertido Programa de Protección de Cheques de Pago (PPP). Del tramo de $ 484 mil millones, $ 250 mil millones se asignarán a PPP, después de que un bote inicial de $ 349 mil millones se agotó rápidamente. Otros $ 60 mil millones se utilizarán para préstamos comerciales de emergencia administrados por la Asociación de Pequeños Negocios (SBA) del gobierno, aunque no está claro qué empresas calificarán para esa segunda asignación.

Lamentablemente, muchas empresas ya se han visto obligadas a cerrar sus puertas mientras esperaban fondos, o, en muchos casos, mientras esperaban escuchar algo de intermediarios desinteresados ​​como Bank of America. A medida que aumentaban esas frustraciones, Bank of America estaba entre varios bancos demandados por priorizar ilegalmente a clientes más grandes para maximizar sus tarifas de procesamiento. Ahora, está listo para las carreras una vez más, con empresas más pequeñas, un grupo que incluye a varios solicitantes potenciales en la industria de la música, que compiten en una cruel lotería por fondos de supervivencia limitados.

El concepto inicial detrás del Programa de protección de cheques de pago parecía loable.

En lugar de despedir trabajadores en medio de cierres generalizados, el Programa ofreció subvenciones a pequeñas empresas para mantener a los empleados en la nómina. Mientras las subvenciones se utilizaran para gastos como nóminas, alquileres de oficinas y servicios públicos, todo sería perdonado y los trabajadores mantendrían sus trabajos. Incluso si los fondos no se usaran para esos gastos, se adjuntaría una modesta tasa de interés del 1%.

Pero a medida que el programa comenzó con $ 350 mil millones en fondos de rescate, las pequeñas empresas, las empresas individuales y los contratistas independientes se frustraron rápidamente por la falta de acceso. Megabancos como Bank of America, Wells Fargo y Chase, aprovechados por la Asociación de Pequeñas Empresas para manejar el procesamiento del préstamo, rápidamente levantaron barreras contra los solicitantes más pequeños. Las compañías más grandes significaban tarifas de originación más altas, de las cuales los bancos recaudaron miles de millones, mientras que las compañías que eran cualquier cosa menos “pequeñas empresas” absorbieron la mayoría de los fondos.

El PPP estipulaba que las empresas con más de 500 empleados no calificarían. Pero gracias a una escapatoria creada por cabilderos y escrita en el proyecto de ley de estímulo, las empresas que cotizan en bolsa con miles de empleados y cientos de millones en capitalizaciones bursátiles comenzaron a engullir los fondos.

Según una investigación realizada por Associated Press, al menos 94 empresas que cotizan en bolsa obtuvieron jugosos préstamos PPP. Eso incluye la cadena de restaurantes Shake Shack, que emplea a miles en los Estados Unidos y está valorada en aproximadamente $ 1.6 mil millones, y otras cadenas como Potbelly, Ruth’s Chris Steak House, Sweetgreen y Taco Cabana. La AP también descubrió que un número considerable de compañías que recibían ayuda ya estaban en serios problemas financieros antes del brote de COVID-19, y muchas de ellas superaron el límite de préstamo de $ 10 millones. Una empresa incluso fue condenada por fraude contable por la SEC.

Shake Shack recibió un préstamo de $ 10 millones, al igual que las otras cadenas de restaurantes. Todos ellos devolvieron sus fondos PPP en medio de una fuerte reacción pública, aunque otras compañías que cotizan en bolsa se han negado. “La intención de este dinero no era para las grandes empresas públicas que tenían acceso al capital”, dijo el secretario del Tesoro Steven Mnuchin, aunque el daño parece estar hecho en gran medida. De hecho, una serie de empresas que cotizan en bolsa y que no están orientadas al consumidor tienen pocas probabilidades de ceder; otros han argumentado que necesitan el dinero a pesar de su tamaño y acceso a los mercados de capitales.

Cualquiera puede adivinar si eso cambia esta vez, aunque es probable que la segunda ronda de fondos PPP se reclame muy rápidamente.

“Me preocupan los informes de compañías que cotizan en bolsa con acceso a capital y relaciones bancarias que reciben dinero rápidamente, mientras que muchas tiendas de ma & pa ni siquiera pueden recibir una llamada o $ 1”, se quejó la senadora Martha McSally (R-AZ). “La próxima ronda de fondos debe centrarse en las pequeñas empresas, con una mejor supervisión y transparencia”.

No está claro si esas modificaciones tienen lugar, aunque ahora es una situación de vida o muerte para muchas pequeñas empresas en todo el país.