Hillard “Sweet Pea” Atkinson, un codiciado vocalista de R&B que cantó con algunos de los nombres más importantes de la música, falleció de un ataque cardíaco fatal el 5 de mayo. Tenía 74 años de edad.

Con su voz áspera y conmovedora, Atkinson fue mejor conocido como cantante en el grupo pionero del arte funk, “mutante R&B” Was (Not Was). Su arte vocal distintivo apareció en pistas exclusivas como “Walk The Dinosaur” y “Where Did Your Heart Go”. También tuvo una carrera célebre como solista y como vocalista de sesión solicitado.

Nacido en Oberlin, OH, Atkinson se mudó a Detroit, donde durante el día trabajó en la planta automotriz de Chrysler. Por la noche, cantaba con un grupo de miembros de United Auto Workers en un grupo llamado Hi Energy. A finales de los 70, conoció a David Weiss (David Was) y Don Fagenson (Don Was) en un estudio local.

“Fue el personaje más extravagante que he conocido”, recordó Was, en una entrevista con Billboard. “Eran las tres de la mañana y salimos al pasillo y él está usando este conjunto naranja: sombrero, camisa, calcetines y zapatos, todos combinados con el mismo tono naranja. Al salir de esa oscura sala de control, parecía que estaba en llamas “.

A partir de ahí, Atkinson se convertiría en un miembro querido de la banda que marca tendencias. Más tarde hizo su debut como compositor en la canción principal del álbum del grupo de 1988, What Up, Dog?

En los años 90, Atkinson se mudó a Los Ángeles, donde tendría una carrera prolífica en el estudio. Como colaborador cercano de Was, respaldó una clientela musicalmente diversa de artistas que fue producida o coproducida. Estos incluyeron a Iggy Pop (Brick By Brick), Bonnie Raitt (Nick Of Time), Bob Dylan (Under The Red Sky) y Brian Wilson (Yo simplemente no estaba hecho para estos tiempos), entre muchos otros. El cantante también se convirtió en miembro habitual de la banda de gira de Lyle Lovett, a partir de finales de los años 80.

En los años 90, Atkinson unió fuerzas con el guitarrista de sesión Was (Not Was) Randy Jacobs, formando The Boneshakers. La banda lanzó dos álbumes de estudio, Book Of Spells (1997) y Shake The Planet (1999), así como varios lanzamientos en vivo con el saxofonista Mindi Abair.

Atkinson también grabó dos álbumes en solitario, con 35 años de diferencia: Don’t Walk Away de 1982 y You Get What You Meerve (2017). El segundo álbum del artista, producido por Keb ‘Mo’ y Don Was y lanzado en Blue Note Records, le trajo lo que se merecía: una gran aclamación de la crítica.

En una declaración, fue recordado con cariño a su amigo como “una figura más grande que la vida”. Cuando firmó con ZE / Island Records en 1981, Chris Blackwell quería crear un cómic a su alrededor, convirtiéndolo en un cantante de soul con superpoderes. Tenía razón sobre el dinero.

Continuó diciendo: “Su voz áspera y fraseología brillante infundieron incluso nuestras canciones más oblicuas con una intensidad emocional y gravedad. No está fuera de lugar decir que todos nosotros montamos las colas de su voz fuera de la oscuridad en Detroit a la tierra de nuestros sueños más salvajes. Todos los chicos de la banda lo admiraban y lo amaban mucho ”.