Todas las décadas son un período de cambio, pero algunas cambian más que otras. La era pico de Motown llegó durante los años 60, cuando incluso esta compañía discográfica, con un ojo firme en el balance general, se habría visto obligada a reconocer las transiciones que tienen lugar en una sociedad obsesionada con la juventud. La revolución juvenil de los años 60 fue de vital importancia, y si estabas tratando de vender música a los niños, tenías que ser consciente de ello o ser totalmente cuadrado. Motown y la política tardaron en reconocerse, pero cuando lo hicieron, los resultados fueron explosivos.

Si bien ningún sello discográfico trabajó más duro para el éxito que Motown, una historia política en sí misma, el jefe de la compañía, Berry Gordy, sabía que la música del sello tenía que representar, al menos parcialmente, la joven idea con la misma intensidad que tenía grandes ritmos. Después de todo, su lema, al menos durante un tiempo, fue “El sonido de la joven América”. Con ese fin, esta compañía discográfica, asociada casi exclusivamente con el baile y la diversión, puso cierto énfasis en la música de mensajes y un cierto tipo de política. Pero pisó con cuidado, pasando gran parte de los años 60 expresando sus tendencias radicales en un entorno comercial.

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Tome “Bailar en la calle”, por ejemplo. Hace mucho tiempo que se declaró un himno de rebelión y protesta callejera, había pocas señales de Martha y las Vandellas impartiendo este mensaje cuando los niños bailaban el tirón y el bloqueo en 1964. Sin embargo, el tiempo y una asociación con una era en particular pueden hacer aparentes tales conexiones, y una canción puede tener un significado más allá de lo que su escritor originalmente pretendía. A medida que Motown y la política comenzaron a confundirse, las canciones de protesta de Motown no siempre tenían que ser explícitas, pero a veces lo eran.

Enfrentando problemas de frente

Había mucho de qué protestar en los años 60 en Estados Unidos. Segregación, la guerra de Vietnam, violencia policial, falta de igualdad de oportunidades, etc. Vietnam ciertamente tentó a Motown en numerosas canciones sobre extrañar a tu hombre enviado lejos por el borrador, como Los supremes“Te has ido (pero siempre en mi corazón)” (1967) y Martha & The Vandellas “Jimmy Mack” (1967). El primer ejemplo no menciona el sacrificio final, pero su tono fúnebre lo sugiere. El segundo se trata de ser tentado a extraviarse mientras tu verdadero amor está en otro lugar, un lugar que no se especifica, pero escucha ese ritmo de marcha: puedes adivinar dónde está el señor Missing.

Pero Motown también se enfrentó directamente al problema de Vietnam: “Los saludos de Valadiers (This Is Uncle Sam)” (1961), y “War” y “Stop The War Now” de Edwin Starr (ambos 1970) lo explicaron, aunque los artistas adoptó un enfoque muy diferente a lo largo de 10 años. El récord de los Valadiers fue triste, con una charla jokey; Las canciones de Starr eran duras, funky y furiosas. Un ejemplo más gentil de la forma en que Motown y la política se unieron en Vietnam fue cortesía del glorioso éxito de 1970 de The Supremes, “Stoned Love”, que hablaba de poner fin a la guerra entre naciones gracias a la comprensión y el amor. Mucho más oscuro, y terriblemente real, Clay The Victors ’(1971) de Tom Clay fue una lista de soldados perdidos y sus edades (terriblemente jóvenes), leída sobriamente sobre una versión sombría de‘ The Last Post ’.

El récord de Clay fue un sencillo. Como era de esperar, no trazó. Es el lado B, “Lo que el mundo necesita ahora, es amor de Tom Clay”, lo encuentra preguntando a un niño sobre varios males sociales sobre una versión del Bacharach-David canción en el título, y recibe respuestas inocentes. Luego, una banda sonora de los informes de noticias de varios atrocidades brutales en los EE. UU., Incluido el asesinato del presidente Kennedy, se hace cargo cuando la música cambia a “Abraham, Martin y John”. Esta canción, escrita por Dick Holler y un éxito para Dion en su período folk, marcó un punto clave en la carrera de Marvin Gaye: su portada de 1969 abrió una dirección positiva para el cantante. Anteriormente había intentado todo, desde melodías de espectáculos hasta bandas de R&B, y fue mejor conocido como un hombre de amor a través de sus discos de finales de los 60 Tammi Terrell. Pero ahora estaba buscando un estilo musical que reflejara su inquietud por el estado del mundo.

Hay demasiados de nosotros muriendo

Dentro de dos años Marvin liberaría Que esta pasando, considerado por muchos como el último álbum de protesta del alma. Sin embargo, parecía que el público de Gaye, más acostumbrado a él como cantante romántico, solo estaba dispuesto a aceptar tanto material de protesta de él: su sencillo explícitamente político de 1972, ‘You’re The Man’, no tuvo el mismo impacto, y el cantante volvió a la intimidad en 1974 con Vamos a seguir adelante, un álbum que inicialmente se vendió mejor que What’s Going On. Marvin pudo haber encabezado la relación entre Motown y la política en el sentido más amplio, pero su trabajo posterior lo vería recurrir a la política personal, con Aquí mi querido y En nuestra vida demostrando inquebrantablemente honestos exámenes de su estado mental.

Otros talentos de Tamla hicieron una transición a los éxitos políticos de las letras de amor y regresaron con relativa facilidad. Las tentaciones Fue un caso puntual, con una serie de canciones que vieron a Motown y la política chocar sobre temas tan variados como el escapismo alimentado por las drogas (‘Psychedelic Shack’, 1970), el caos global (‘Ball Of Confusion’, 1970) y el colapso familiar ‘Papa Was A Rollin’ Stone ‘, 1973) a través de canciones escritas por Norman Whitfield y Barrett Strong. ‘Message From A Black Man’ (1969) fue aún más directo, aunque es de destacar que Motown no lo lanzó como single, sino que emitió una versión de The Spinners, un acto que no era una prioridad para la etiqueta. ‘Law Of the Land’, otra canción de protesta, tomó un camino similar: la versión de The Temptations ’no se publicó como un sencillo de los Estados Unidos; en cambio, la verdad indiscutible trazó con ella. (Las tentaciones se quejaron de que no estaban realmente interesados ​​en este material, viéndose a sí mismos como entregadores de letras de amor, y estaban felices de volver a ellos en ‘Just My Imagination’ de 1971. ‘Papa Was A Rollin’ Stone ‘causó consternación particular, con algunos miembros del grupo preocupados de que sus familias puedan ofenderse).

Las canciones sobre dificultades domésticas fueron un tema recurrente en Motown desde 1968 en adelante. El desgarrador corazón de Bobby Taylor y The Vancouvers ‘Does Your Mama Know About Me’ tenía todas las características de una canción de amor, excepto que la letra preguntaba si una relación que cruza las divisiones raciales sería aceptada, y Taylor, la canción sugerida, había sido quemado así antes. Tenía sentido que The Vancouvers lo interpretara y lo escribiera: eran una banda de diversos orígenes culturales. Incluso Diana Ross Y The Supremes no era inmune a cantar sobre temas familiares controvertidos, con “Love Child” cubriendo la maternidad soltera. Fue compuesto deliberadamente para actualizar el acto estelar de Motown con ’68.

Canciones en la llave de la vida

A finales de los años 60, los artistas más amables de Motown estaban prácticamente obligados por los tiempos cambiantes a tocar temas que alguna vez consideraron demasiado difíciles de abordar. Incluso Gladys Knight y The Pips cantaron acerca de las personas que se unieron en el “Tren de la Amistad” (1969). Junior Walker y The All Stars grabaron dos versiones de The Crusaders ‘Way Back Home’ en 1971; El corte vocal declaró que las personas negras fueron retenidas, antes de centrarse en aspectos más positivos de la vida en el sur.

Por supuesto, uno de los actores más importantes de Motown en el escenario político fue Stevie Wonder, cuya carrera dio un giro a la izquierda cuando buscó alejarse de Motown a fines de los años 60. La etiqueta no estaba segura de si este antiguo protagonista juvenil alguna vez iba a convertirse en una estrella adulta, y Stevie no estaba segura de que Motown le diera la libertad artística que ahora ansiaba. Afortunadamente para todos, el problema se resolvió, y Stevie comenzó a grabar lejos del estudio y los productores internos de Motown, pero aún lanzó su música en el sello con el que había crecido.

Inmediatamente tuvo cosas que decir sobre el estado del mundo, asegurando que Motown y la política estarían inextricablemente entrelazados a lo largo de los años 70. Ya en 1970, de donde vengo, grabado bajo el régimen habitual de Motown, Stevie escribió letras que hablaban sobre el estado del mundo (“Do Yourself A Favor” y “Sunshine In They Eyes”). “Gran Hermano”, en 1972 Libro parlante; “Él es Misstra Sabelotodo” y “Vivir para la ciudad” en Innervisions (1973); “No has hecho nada” en Primer final de cumplimiento (1974); ʻVillage Ghetto Land ’y ʻPastime Paradise’ en Canciones en la llave de la vida (1976) – todos tenían contenido político explícito, y otros adoptaron una visión más espiritual pero crítica sobre la forma en que el mundo estaba organizado (o desorganizado).

La combinación de música y activismo de Stevie alcanzó su punto máximo cuando lanzó su enorme fuerza artística detrás de la campaña para reconocer el cumpleaños del Dr. Martin Luther King como fiesta nacional con el alegre sencillo de 1980 feliz cumpleaños’. Al hacer que el público de EE. UU. Sea mucho más consciente de la campaña, la canción podría ser el ejemplo más potente de la relación entre Motown y la política, ayudando a darle a la campaña un impulso que vio el feriado otorgado cada enero a partir de 1986, después del más grande. petición en la historia de los Estados Unidos. Stevie fue una de las seis millones de firmas reunidas.

Gente … espera

En los años 70, Motown se dio cuenta de que se estaba llevando a cabo una búsqueda de raíces entre los afroamericanos. Mientras surgieron varias canciones que reflejaban esto (entre ellas ‘Ungena Za Ulimwengu (Unite The World)’, que fue grabada por The Temptations y (nuevamente) The Undisputed Truth, y usó un título en Swahili para otro de los cuentos de crisis global de Norman Whitfield) , la etiqueta también se lanzó la impronta del Foro Negro, que fortaleció aún más la relación entre Motown y la política al centrarse en las grabaciones de palabras habladas del poeta Imami Amiri Baraka (Es hora de la nación) y la activista y líder femenina de la Pantera Negra Elaine Brown, además de sacar las cintas de el Dr. Martin Luther King discursos que sostuvo. Fue una empresa que duró solo cuatro años, de 1970 a 1973, pero demostró que el compromiso político de Motown no solo provenía de sus actos de toma de decisiones, sino de la propia empresa.

Sin embargo, de vuelta en las listas, el fugitivo de Temptations, Eddie Kendricks, seguía los pasos de Marvin Gaye cuando ofreció “My People … Hold On”, un poderoso llamado a la unidad negra para la batería africana de peso pesado. La canción de Kendricks vino del álbum People … Hold On (1972), que representaba al cantante con un traje de arco y cena, pero con una lanza mientras estaba sentado en un asiento hecho con máscaras tribales africanas. Con sus ecos de la controvertida portada del álbum debut de Richard Pryor, la imagen parecía contradictoria a primera vista, pero el mensaje era claro: todavía eres de sangre africana, sin importar quién seas hoy. Lo cual es cierto, según los hallazgos de los etnoarqueólogos.

Estas son canciones que siguen resonando hoy. Todo lo que tienes que hacer es mirar a tu alrededor para preguntarte, una vez más, ¿qué está pasando? La relación entre Motown y la política es profunda: desde las raíces de la humanidad hasta las protestas contra las guerras, desde los luchadores por la libertad hasta los predicadores aclamados, la compañía sabía que tenía el deber de ayudar a liberar a las personas, y no solo en la pista de baile.

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