Se cree que este nutriente descubierto recientemente ayuda a la salud del hígado, la función cognitiva y el desarrollo fetal. Esto es lo que debes saber

Imagen: iStock

Reconocida como un nutriente requerido solamente en 1998, la colina es un compuesto soluble en agua, que el cuerpo produce en pequeñas cantidades. Inicialmente, se identificó como vitamina B, ya que tienen funciones similares en el cuerpo, y todavía se la conoce como vitamina B4. La colina apoya la función hepática, el metabolismo, el sistema nervioso y el movimiento muscular, y es fundamental para el desarrollo normal del cerebro. También se cree que es importante para las mujeres embarazadas, ya que puede ayudar a reducir el riesgo de defectos del tubo neural en los bebés, junto con complicaciones como la preeclampsia y el parto prematuro.

Aunque el hígado produce pequeñas cantidades, se requieren fuentes dietéticas para alcanzar niveles adecuados. En el Reino Unido, no hay una ingesta diaria recomendada, pero en los EE. UU., Los niveles de ‘ingesta adecuada’ se establecen en 425 mg por día para las mujeres y 550 mg por día para los hombres. Generalmente, se encuentra en la dieta a partir de lecitina, un tipo de grasa. Por esta razón, los alimentos de origen animal como el hígado, los huevos, el bacalao fresco y el salmón son una buena fuente. También se encuentra en coliflor, brócoli, aceite de soja y germen de trigo. La lecitina de soja, un aditivo alimentario que se encuentra comúnmente en helados, productos lácteos, panes y margarina, también contiene colina. Si no está alcanzando los niveles adecuados, puede tomar un suplemento dietético.

¿Como funciona?

La colina desempeña una serie de funciones en el cuerpo. Es necesario para crear la membrana que rodea las células y los compuestos que actúan como mensajeros entre las células. La colina también es compatible con la síntesis de ADN y es necesaria para producir acetilcolina, el neurotransmisor, que participa en funciones como el movimiento muscular, la memoria y la regulación de los latidos del corazón. También ayuda al cuerpo a producir una sustancia necesaria para eliminar el colesterol del hígado. Por esta razón, niveles saludables de colina podrían reducir la acumulación de grasa en el hígado. Además, la colina ayuda a convertir el aminoácido homocisteína en otro llamado metionina. Los niveles altos de homocisteína en sangre pueden aumentar el riesgo de enfermedad cardíaca y accidente cerebrovascular, por lo que se cree que los niveles adecuados de colina podrían ayudar a prevenirlos.

¿Cuál es la evidencia?

Como la colina fue identificada como un nutriente esencial hace relativamente poco tiempo, la investigación se encuentra en sus primeras etapas. Sin embargo, algunos estudios han relacionado una deficiencia con daño hepático. La investigación también sugiere que los atletas de resistencia (como los corredores de maratón), las personas que beben alcohol, las mujeres posmenopáusicas y las mujeres embarazadas tienen un mayor riesgo de deficiencia, mientras que los veganos también pueden necesitar niveles dietéticos más altos. Sin embargo, la evidencia sobre sus declaraciones de propiedades saludables es mixta, por lo que se necesita más investigación.

Memoria mejorada

Un estudio de EE. UU. Investigó el vínculo entre la ingesta de colina y la función cerebral: 1391 adultos completaron cuestionarios que describen sus hábitos dietéticos durante dos períodos de tiempo, antes de someterse a evaluaciones de comportamiento cerebral y resonancias magnéticas. Los resultados encontraron que aquellos con una mayor ingesta dietética mostraron una mejor memoria verbal y visual. La investigación podría tener aplicaciones prometedoras para la efectividad de la colina en la prevención de la pérdida de memoria y el Alzheimer. Sin embargo, otra investigación similar no ha encontrado ningún vínculo, por lo que se necesitan más estudios.

Enfermedad del hígado graso

Un estudio a gran escala investigó la relación con la enfermedad del hígado graso no alcohólico: involucró a más de 56,000 adultos que eran abstemios o consumían alcohol insignificante, y no tenían antecedentes de enfermedad hepática, enfermedad cardíaca o cáncer. A todos se les realizó una ecografía hepática y se evaluaron los hábitos alimentarios. Los resultados encontraron que las mujeres sanas de peso normal con la mayor ingesta de colina tenían un riesgo 28% menor de enfermedad del hígado graso. Sin embargo, el estudio no mostró asociación entre la colina dietética y la enfermedad del hígado graso en los hombres.

Cáncer de mama

Un estudio poblacional de 1508 mujeres analizó el vínculo entre el metabolismo de la colina y el riesgo de cáncer de mama. Los resultados mostraron que aquellos con la colina en la dieta más alta tenían un riesgo 24% menor de desarrollar cáncer de mama que aquellos con el más bajo. Se han llevado a cabo varios estudios para investigar la conexión entre la colina y el cáncer. Si bien ha habido hallazgos mixtos, también ha habido un gran metanálisis, que reúne todos los estudios, lo que sugiere que la colina puede proteger contra el cáncer. Por lo tanto, es necesario realizar una investigación más sólida para determinar si existe un vínculo entre la colina y el cáncer.

Defectos del tubo neural (NTD)

Un estudio estadounidense investigó la relación entre la ingesta de colina de las mujeres en el momento de la concepción y los defectos del tubo neural (defectos del cerebro, la columna vertebral o la médula espinal) en los bebés. Los hallazgos encontraron que una dieta alta en colina reducía el riesgo de defectos del tubo neural. Sin embargo, otros estudios no han observado el mismo vínculo, por lo que es necesario realizar una investigación más profunda antes de asumir la causa y el efecto.

¿Quién puede tomarlo?

Los suplementos de colina son seguros para la mayoría de los adultos sanos, pero siempre respete la dosis indicada en el paquete. Los niños y los adolescentes necesitan una dosis menor que la de los adultos, así que primero consulte a su médico de cabecera. El límite superior diario de EE. UU. Para adultos es de 3500 mg por día. Exceder los límites de seguridad puede provocar efectos secundarios como diarrea, náuseas o caídas de la presión arterial, pero es poco probable que alcance estos niveles solo con la dieta.